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南が危機に陥っている最中、貢と猛は村にただ一つの宗教施設「包神社」へと向かっていた。その道中には古びて形が崩れ、おぞましい形相となった着ぐるみ達がまるで地蔵のように祀られており、それが夜になると一層不気味さを醸し出している。

 

「村の人間達が使っていた着ぐるみさ。持ち主が死ぬと、人間の墓とは別にこうやって祀られるんだ」

 

唖然として着ぐるみの列を見ていた貢に、猛がいった。

 

「この中には俺の家族もいる。いずれは俺もここに並ぶのかもな」

 

「じゃ、じゃ、じゃあ、先生も着ぐるみを!?」

 

「そんなに怖がるなよ。俺はこの通り、大学で教鞭をとってる、今までお前等の前に着ぐるみ姿で現れたことがあるか? いくら故郷ったって、狂った村人の味方はしないよ」

 

「で、で、ですよね、す、すいません」

 

いつも通りの穏やかな返答に、貢は安心した。

 

無限に続くかと思われるぐらいの抜け殻達の行列とすれ違い、やがて大きな建物が見えてきた。こうごうと燃えさかる篝火によって、そこは夜にも関わらず非常に明るかった。木材の痛み具合、所々にできた染みなどから、かなり年代を経た建物であるということはすぐに分かる。

 

能の舞台のようなその場所は非常に広く、村人何十人がごった返してもまだ余裕があるのではないかと思われた。この照らされた壁には、江戸時代の獅子や象をかたどった着ぐるみが、狸やうさぎの着ぐるみと仲睦まじそうに戯れている絵が描かれていたが、それに混じって、おぞましいものもあった。


嫌にぶくぶくとした男女が、着ぐるみ達の持つ刀や鎌、その他様々な農具によって串刺しにされ、夥しい量の血を流しながらのたうち回っている様子が、他の可愛げある絵と同じ調子で描かれていた。

 

「これが着ぐるみ様の儀式さ。着ぐるみに包まれた生け贄は意識のあるまま滅多刺しにされ、炎の中に捧げられる。まさか、今でも行われていたなんて……」

 

「ひ、ひどい……」

 

「ほう、村のしきたりを愚弄するか」

 

貢がはっと振り返ると、栄が立っていた。最初に素顔を見た時、もう腰が曲がっていてもおかしくないような年齢を感じさせたが、今の彼女はとんがらし大王の着ぐるみに身を包み、二人の前に立ちはだかっている。

 

「まあ、都会のもんには分からんだろう。実際に体験してみれば、その偉大さが分かるというもの」

 

「な、な、何を言ってるんだ!?」

 

「お主は着ぐるみ様の男形となるんじゃ、光栄に思えよ」

 

「そ、そんなものには、ならない!」

 

今まで誰にも見せたことのない、強い反抗心の籠もった表情を貢は浮かべた。

 

「け、健吾さんはどうした! 健吾さんを返せ!」

 

着ぐるみの中の老婆は嘲るように笑いながら、黙って右を指さす。その方向、祭壇からやや外れた所に置かれた灯籠の下、健吾の亡骸が力なく横たわっていた。

 

「その汚らしい都会ものも、立派な役目を果たすんじゃ」


「貴様ぁ!」

 

貢は大声を張り上げ、栄に向かっていった。そしてそのまま、彼女を怒りのままに殴りつける――

と、本人は願っていた。

 

だが、その願望とは裏腹に、彼の身体は地面に向かってうつ伏せに倒れていった。何が起きているのかすら分からぬまま、右腕がねじられ、強烈な痛みが流れる。そしてその後、すぐさま腹部に打ち込まれた強い衝撃により、彼の眼前は暗闇に包まれた。


「相田、起きろよ、相田」

 

猛の声に気づいて、貢は我に返った。

 

――また、ミーティング中に眠ってしまったのだろうか。いけない、また健吾さんに怒られてしまう――

 

焦りとともに目を開くと、大きなピンク色の兎が自身の顔をのぞき込んでいた。驚いて叫ぼうとしたが、声が出ない。目は動かせるのに、口は1ミリ動かすのがやっとの状態だ。

 

「俺だよ、相田。お前の先生、縫原猛さ」

 

聞き覚えのある声で、夢うつつから覚めた。そして、今まで起きたすべての出来事を思い出し、憎しみをたぎらせた。

 

「そんな怖い顔で見るなよぉ。ウソついたのは悪いけどさぁ、俺、この村の人間なんだぜ? 故郷の為に行動するのは当然だろ?」

 

「ほら」と猛は手に持った被り物を見せた。死んだ美佳が被っていたものとよく似ているが、こちらは表情が勇ましい。おそらく、これが着ぐるみ様の「男形」なのだろう。

 

「今からお前はこれを被って、着ぐるみ様になるんだぞ。南は女形、ずっと一緒になれるんだ! 嬉しいだろ!?」

 

貢の心の中で憎悪がますます燃え上がるが、もはや動けない身体ではどうしようもなかった。

 

「嬉しいよなあ。お前、吉川のこと好きだったもんなぁ。二人で一緒に血まみれになるんだ。これって究極の愛じゃないか? なぁんてな」

 

一通りべらべらと喋った後、猛は貢の頭に先ほどの被り物を無理矢理はめた。貢は中からふーふーと息を吹いて、精一杯の抵抗の意志を示すが、全く効果がない。

 

 


「しびれ薬がなけりゃ、今頃俺を殴りたいんだろうなぁ。まあ、時間が経ってお前が死ぬ頃にゃ解けるよ、ぎゃはは!」

 

着ぐるみ越しに悪辣な馬鹿笑いをしながら、猛は貢を乱暴な手つきでうつ伏せにする。頭が木板にぶつかり痛みが走ったが、それを意志表示することすらできない。「自身が情けない」臆病者の彼は、その人生において何度もそう感じたことがある。だが、この状況下において、今までのそれよりも遙かに大きな自責の念を抱いた。

 

吉川南。入学式で一目見た時から、運命的な何かを感じていた。はっきりとよくは分からないが、他の女性にはない、貢にとって大事な何かを、彼女は有してると確信した。だから彼は、彼女と同じ民俗学サークルに入った。自己中心的な美佳や粗暴な健吾のふるまいに耐えてこられたのも、すべて南がすぐそばにいるからだった。

 

そして昨日の夜「あなたを守る」と、彼女に告げた。胸中に抱えている大きな塊の、ほんの一欠片。それを告白したにすぎないが、彼にとっては大きな進歩であり、また、それまで虚無に近かった彼の人生において初めて大きな目標がはっきり確立された瞬間だった。

 

なのに。それにも関わらず、自分はこうして無力さをさらけ出し、ニヤついたうさぎの着ぐるみをきた裏切者に、いいように扱われながら、言葉の一つも返すことができない。

 

「お前、自分のこと嫌いだろ?」

 

そんな彼の心を見透かすように、うさぎは言った。



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