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先ほどよりも、重く、力が籠もっている。もはや、健吾が助かる術はない。何故、自分がこのような目に遭うのか・・・。そして、今自分を惨殺しようとしている声の主は誰なのか・・・。いずれの謎すら、彼には知る権利すら与えられなかった。


――遙か昔のことです。

 

村の近くにある大きな沼に、巨大な蛇が住み着きました。

 

村の作物や建物に危害を加えるので、人々は蛇を大変おそれました。

 

それでも勇気を出して、何とか余所の土地へ移ってくれないかと相談を持ちかけたところ、蛇はそれを受け入れる代わりに、ある条件を出しました。

 

「身の丈六尺ある大きな男女を生け贄として寄越せ」

 

村人達は困り果てました。この村には、そんな背の高い人間などいなかったのです。

 

でもこのままでは食べるものが無くなり、皆死んでしまいます。

 

その時、ある若い男が言いました。

 

「わしら夫婦が草木を編んだものを身にまとって、大きくなればいいのだ」

 

男は勇気は勇気がありましたが、その妻は大変な卑怯者で、夜な夜な一人で川を越えて逃げだそうとしたのですが、途中で足を取られ、そのまま溺れ死んでしまいました。

 

村人はその行為に怒り、水を含んでぶくぶくに膨らんだ彼女の亡骸を、武器や農具で何十回も突きました。

 

情けなく死んだその女の代わりに、密かに想いを寄せていた長老の娘が名乗り出て、男と新しく夫婦になりました。

 

かくして、夫婦は互いの身体に草木で作ったぶかぶかの服や、頭がすっぽり入る、人の顔をかたどった帽子を纏って六尺の大きさになりました。

 


そして、蛇に食べられやすくするため、己の身体を様々な武器や農具で何十回も突かせ、立派な生け贄となったのです。

 

生け贄に満足した蛇は何処へと去り、村には平穏が訪れたのでした。

 

その後、村のために命を捧げた一組の夫婦は「着包様(きぐるみさま)」として村の守り神となり、自己の保身のため逃げだし死んだ女は「着膨(きぶくれ)」として忌みの対象となって、その行いが後世まで伝えられるようになりました。

 

「着ぐるみ(ぬいぐるみ)の起源について 包村にまつわる伝承」

 

(昭和5年 村の古老より伝え聞く)


「け、健吾さん、帰ってきませんね……。み、美佳さんも……」

 

日が暮れても一向に帰ってこない二人を、貢達三人は下駄箱の前で待っていた。

 

「や、やっぱり、何かあったんじゃ……」

 

猛は腕を組み考え込んだまま、言葉を発しない。

 

「せ、せ、先生! さ、捜しにいきましょうよ! このままじゃ、大変なことになります!」

 

貢の思い切った言葉に猛が振り返り、そのまま貢をじっと睨んだ。

 

「想田……。お前がそんなことを言うとはな」

 

「ご、ごめんなさい、生意気なこと言ってしまって」

 

「違うよ、褒めたんだぞ?」

 

「……え?」

 

「いっつも怯えてばっかのお前が、自分から勇気のある提案をした。しかも普段自身を邪険にするやつを助けるという、成長したな」

 

「せ、先生……」

 

「わかったよ、捜しに行こう。南は自分の部屋で待っていてくれ。もし俺達が帰らなかったら、村の人達に報せるんだ」

 

「私も一緒に行きます」

 

「ダメだ。二人が戻ってくるかもしれないだろ? それに、全員行って全員が危険な目に遭ったらどうする?」

 

「危険な目……?」

 

「正直言うと、二人の失踪には何か裏がありそうな気がするんだ。ともかく、待ってろ。いいね」


「わかりました……」

 

不安げな表情を浮かべる南を残し、猛と貢は懐中電灯を手に、外へと出て行った。一体、この辺境の小さな村で何が起こっているのか。沈みゆく太陽に、南は自身の虞れを投影せずにいられなかった。そうしていると、子供の頃の忌まわしい記憶がよみがえる。

 

――私を誘拐しようとしたのは、着ぐるみ。そして、今いる場所も、着ぐるみの村。

 

背後に蠢く因縁を感じ取り、彼女は身震いした。



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