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「ありゃあ村役場の松美さんに重虎さんだなあ。もうすぐ80にもなろうに、元気なこった」

 

「80であんな着ぐるみを!? すげえなあ……」

 

二匹の着ぐるみに声を掛けながら、健吾は両手を突き出して、だらんと前に下げた。すると、二匹は全く動作でそれに応えた。

 

「これはこの村独特の挨拶でね」

 

すっかり驚いている健吾の腕の側を、ぱんぱんに腫れた袋がかすった。

 

「貢! 気をつけやがれ! ばっちいだろうが!」

 

青い顔をしてふらつきながら後部座席から出てきた貢に、健吾は怒鳴った。貢は曲がりくねった山道にとうとう耐えられず、酔い止めを飲んだにも関わらず気分が悪くなり、弁当ついでに買ったおにぎりの入ったコンビニ袋に吐いてしまったのだ。おかげで車内には酸っぱい臭いが漂い、何とも言えないムードになってしまっていたが、目的地の到着によって更なるトラブルからは救われた形となった。

 

「先生、これどうすれば……」

 

貢がゲロ袋を見せるように掲げる。それを見て美佳がひいっ!と声を上げ、すごい勢いで後ろずさった。

 

「破けたらどうすんのさ! 少しは考えなさいよトロマ!」

 

「す、すみません美佳さん……」

 

 


「トロマ」とは貢のあだ名である。日頃の行動が「トロくてマヌケ」であることから名付けられた。一応、健吾達とは同じサークルに属しているが、その性格からいつも下に見られている。

 

「まあまあ、相田も悪気があったわけじゃないんだし……あれ? 吉川は?」

 

酔いが残った青い顔で貢が車内を振り返る。後部座席の隅っこで、南が何かに怯えるようにして震えていた。

 

「まさか、く、車、酔っちゃったんですか?」

 

「おめえのゲロがくせえからだろうが!」

 

皆が口々に勝手な推測を言い合う中、南は一歩ずつ、震えながら車から降りた。

 

「いえ、違うんです……。ただ寒いだけ……。ごめんなさい」

 

「おい吉川、大丈夫か?」

 

「だいじょうぶ、です……」

 

その時、彼らの側の繁みが突如ガサガサと音を立て揺れはじめた。

 

「ひ、ひぃ!?」

 

「な、なんだぁ!?」

 

健吾はとっさに美佳をかばうような体勢をとったが、当の美佳はさして危機感を覚えていなかった。

 

やがて、繁みの中から現れたそれは、何とも奇妙な物体だった。

 

「ひひひ、ひぃー!」

 

「なんだこりゃあ!?」

 


 成人男性が両手を広げたぐらいの、大きなしわくちゃの真っ赤な顔から直接、両手足が伸びた異様な着ぐるみが姿を現したのだ。

 

貢と健吾は突然のことにア然としており、美佳は極めて脳天気にギャハハと笑った。

 

「ちょっ何こいつ! へんなのー! まんじゅうのお化け!?」

 

彼女の言葉に、「まんじゅうのお化け」は皺枯れたような老婆の声で返答した。

 

「これはとんがらし大王と言ってな、江戸時代のとんがらし商人が宣伝のために作らせたもんじゃ」

 

先ほどから笑いをこらえていた猛が、ようやく彼女について紹介をはじめた。

 

「この人は縫原栄。この村の村長で、俺のばあちゃんさ」

 

「何だよもう! 先生も人が悪いぜ!」

 

「そ、そ、そうですよ。ねえ、南さん……南さん?」

 

南は顔を青くし、唖然としたまま一言も口に出さなかったが、やがてその場にへなへなと崩れ落ちてしまった。


「いやいや、すまんのお。都会で流行ってるらしい”さぷらいず”っちゅうもんをやってみたんやが、驚かせすぎたかのぉ」

 

村で最も大きな畑を持つ栄の屋敷に通された一行は、客間にて村名物の胡麻茶を振る舞われながら、栄の話を聞くことになった。

 

先ほど失神寸前の状態に陥った南は、別の部屋で寝かせようという猛の言葉に対して「もう大丈夫です、ただの立ちくらみだから」とそれを断り、他三人と同じく座布団の上に座っている。

 

「ばあさん。あんた夏でもその格好なのか?」

 

ぶっきらぼうな口調で健吾が尋ねた。

 

「その着ぐるみ、重くないの?」

 

続けて美佳も質問を投げる。きっちり正座をしている貢や南とは対照的に、その姿勢はかなり崩れていた。

 

先ほどまで身につけていた「とんがらし大王」の着ぐるみはもう脱いで、部屋の端に置かれていた

。本来の栄の姿は一見、やや腰が曲がり気味のどこにでもいるような老婆だが、眼差しをよくよく見ると、年齢にそぐわないエネルギッシュさが感じられる。

 

「なあに、これは冬用じゃ。外から持ってきた”ふりぃす”っちゅうのを入れとるから、あったかいんやよぉ。ちゃあんと夏には夏の涼しい着ぐるみがあるよってに。それに、ギジツなんかも進歩しやるから、意外と軽いんやよぉ」

 

そう言われて気になったのか、美佳はどでかいとんがらし大王の頭に近づき、両手で持ち上げてみた。

 


すると、身体を兼ねたその奇面は外見からは想像できぬぐらいふわりと持ち上がった。

 

「うわ! 本当だ! ふわふわで軽い! アタシも着てみたいなぁ」

 

「よしよし、またええ着ぐるみを着せてやるよぉ」

 

「本当!? やったぁ!」

 

独特の間延びした訛と愛想のよい微笑みを交え、栄は更に語る。

 

「やっぱりあれかね。民俗学目指すっちゅうことは、こっちいの猛みたいに、皆先生になるんかね。偉いのぉ」

 

「別にぃ」

 

ぶっきらぼうな言い方で美佳が答える。

 

「ただアタシってちょっと自分の力と時間を持て余してるっていうかぁ、トリビアを身につけたかったのね。んでやってみたら以外と楽しかったからさあ、居てるってだけでぇ、そういうのは成るように成ればいいって感じかな?」

 

「つ、つまり何も考えてないってことですか?」

 

まだ顔色の戻らない貢が、不必要な言葉を吐く。当然の如く、健吾はそれにキツい反応を見せた。

 

「何だお前、美佳ちゃんがアホだって言いてえのか?」

 

酸っぱい臭いが漂うのも構わず、彼は怯える貢の不格好に長い鼻っ柱にあわやぶつからんとするぐらいまで自身のでかい顔を近づけ、すごんだ。

 

「ち、違います。こ、言葉のあやなんです」

 

「びくびくせずハッキリ言えやゲロ男よぉ」

 

「おい、やめろ! なんだこんな所に来てまで!」

 

猛が間に入り、生徒二人の諍いを止めた。



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