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 家を出たネコは、のらネコになった。

 

 毎日足を棒のようにしてえさをさがしまわったり、ときには、ほかの生き物とたたかったり、のらネコの

生活は、けっこう、たいへんだった。


 けれど、だれの世話にもならないひとりの生活は、少しのさみしささえがまんすれば、気は楽だった。

 

 そうやって生きていくうちに、ネコは年をとり、やがてからだも若いころのようには動かなくなった。
 一か所にじっとしていることが多くなった。
 たいていは、公園のしげみのかげにじっとしていた。

 

 そんな年老いたネコを見つけて、石を投げる子どもがいたり、ぼうでたたく子どもがいた。

 

 気まぐれで背中や頭をなでたりさすったりする子どもも、時にはいたけれど、それはたんなる気まぐれで

やっていることだろうと、ネコは思っていたので、やっぱり、ネコは子どもがきらいだった。


 あるとき、ネコは、数人の子どもが、ひとりの子どもを、取り囲んでいるのを見かけた。


 取り囲まれた子どもは、じっと下をむいて歯を食いしばっていた。

 取り囲んだ子どもたちは、大声ではやしたてたり、ばかにしたような笑い声をあげたりしていた。

 

 子どもどうしのもめごとか、とネコは思った。
 めんどうなことにネコは関わりたくなかったし、きらいな子どもが何をしようが関係ないので、しげみの

中で、見て見ぬふりをしていた。

 

 しばらくして、はやしたてる声がやみ、静かになったので顔を上げてみると、さっき取り囲まれていた子

どもが、ひとりになって、しくしくと泣いていた。

 


 ネコは、だまれ、とおどかすつもりで、子どもに近づいていった。

 

 すると、子どもはネコを抱き上げて、ほおずりをした。
 

 子どもは泣きながら、何度もネコの、かたいざらざらのほほやひたいに、自分のやわらかいほっぺをすり

よせてきて、ネコを、胸の中にくるむようにして抱きしめた。

 

 しょっぱいほおずりだったが、抱きしめ方は、ネコがつぶれないていどに、ちょうどいいかげんだった。

 

 こんなにほおずりされて抱きしめられたのは、ネコはうまれてはじめてのことだった。

 


 それからは、毎日のように、その子どもは公園に来て、ネコにえさをくれた。

 

(どうせ気まぐれさ。すぐにあきるだろう)

 

 ネコはそう思った。

 

 でもえさをくれるのはありがたかった。
 ネコは、年老いていたので、えさを手にいれるのは、かんたんではなかったからだ。

 

 子どもはネコに会いに来るたびに、長いのら生活でよごれたネコの顔やからだに、あいかわらずほおずり

をしたり、なでてくれたり、抱いてくれたりした。

 

 子どもはきらいだったが、なでてくれたり抱いてくれたりするのは、少し気持ちがよい気がした。

 


 ある日、いつものように子どもが公園に来てネコをだっこしていると、前に子どもを取り囲んでいた子どもたちがやってきた。

 子どもはまた取り囲まれた。


 今度はネコもいっしょだった。

 ネコを抱きしめている子どもの手がふるえ、そのふるえを止めようとしてか、子どもの手に、力が入った。

 ネコは少し息苦しかったけれど、気まぐれでもえさをくれた子どもには、恩があると思ったので、じっとがまんしていた。

 

 ―なんだよ、きたないネコ
 ―おまえといっしょだ
 ―ほおりなげてみろよ
 ―そんなうすよごれたよぼよぼネコ
 ―おまえじゃなきゃさわれないな

 

 取り囲んでいた子どもたちは口々にそんなことを言いながら、高い声で笑い、子どもが肩にかけていたかばんを取り上げ、中身を、地面にぶちまけて、また笑った。

 



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