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28

「それにしても、変わった格好をしているな。あんな服は、アーク公国はもとより、この大陸中のどこの国でも見たことがない」
「そう言われればそうだね。あの子、どこから来たんだろう?」
 飛び跳ねている少女は全身にぴっちりと張り付くような黒い服を着ていた。
 体のラインがはっきり出ているのも凄いけど(そんな精密な寸法取りを必要とする服はどこでも作られていないから)、少しごつごつとした手袋と、体の割には大きすぎる黒いブーツとの境目が見当たらない。
 その黒い服は、すべてが繋がっているように見える。
 もうここでおかしいのが分かる。
 どうやって着るのか? どうやって脱ぐのか?
 僕らには、それすら想像出来ない服だからだ。

「さて、と」
 ガチャ、と音がした方を見ると、ウィンザレオが背中の大剣を抜いていた。
「ちょ、ウィンザレオ? なにするの?」
「ん? ああ、なに。すぐ済むから、心配すんな。ちっとあいつ、斬ってくるだけだからよ」
「えええっ! やめなよ!」
 僕は慌ててウィンザレオの腰に腕を回し、動きを封じた。
「なんで止めるんだよ? おめーだって、かなりイラっときてんだろ?」
「き、きてない! イライラなんて、してないよ!」
 僕は首をぷるぷる振った。ちょっと必死で否定しすぎかも。
 ウィンザレオの腰の向こうに、シャルルがとてててて、と走る姿が見えた。
 ハッピーまっしぐらだ。
「ねぇ、あなた、あの悪魔なの? どうしてそんな姿に変わったの?」
 シャルルの目がキラキラとした星を飛ばしている。
 これ以上ないくらいに分かりやすい、興味津々な様子だ。

「にゃーん? そう! ボクね、悪魔の姿にされてたにゃん。呪われていたんだにゃーん」
 やっぱりハッピーなんだ、アレ。あ、“アレ”とか思っちゃった。
 でも、『呪われていた』って、どういうこと?
「呪われて? 誰に?」
 シャルルも同じ疑問を抱いたようだ。
 ハッピーは僕とクリスをちら、ちら、と一度ずつ横目で見て、
「それは言えないにゃん」
 と答えた。
「うぐぅっ!」
「ウィンザレオ!」
 苦しそうに地に膝を付いたウィンザレオに、僕も引っ張られてぺたんと座る。
「ど、どうしたの、ウィンザレオ?」
 心配になったので訊いてみた。
「あの野郎っ……! ただでさえイライラする喋りなのに、『言えないにゃん』とか……。ぐうっ! 胃が、胃が痛いっ……!」
「あ。そういうことか」
 お腹を押さえて蹲るウィンザレオに、僕は激しく同情した。
 それにしても凄いな、ハッピー。このウィンザレオに、言葉だけでダメージを与えるなんて。
 そう思いつつ顔を上げると、いつの間にか目の前にハッピーが立っていた。
 それに気付いたウィンザレオは「がは」と呻いて吐血した。
 どんだけダメージ受けてんの、ウィンザレオ!?

「ありがとにゃん、ディア。あなたのお陰で、ボクは元に戻れたにゃん」
「えっ?」
 ウィンザレオの背中をさする僕は、頬を赤らめながらお礼を言うハッピーにびっくりし、手を止めた。
「どういうこと?」
 僕は素直に訊ねた。
「うーん。詳しくはまだ言えないんにゃけど」
 にゃけどって不自然でしょ。無理してない、それ?
 もじもじと言いよどむハッピーに、僕は心の中で突っ込んだ。
「ボクの呪いは、人々の『願い』を通じてしか解けないものだったにゃん。その上で、『ボク自身を必要としてくれる人』に出会わなければ、解けないものだったにゃん。そういう呪いをかけられたのにゃん……」
 ふ、とハッピーが目を悲しげに伏せた。
「ハッピー?」
 僕はなんとなく感じていた。
 ハッピーは、真剣に話そうとしていると。
「ひどいわ。こんなにかわいい姿を封印されて、そんなことを! そんなの無理よ!」
 ハッピーの後ろでぴょこぴょことしていたシャルルが突然憤慨しだした。
「えっ? なんで?」
 僕はシャルルの怒っている理由が分からなかった。

「なるほどな。考えてもみろ、ディア。あんな怖そうな悪魔を、『悪魔自身』を、誰が必要とするんだ?  人々は、きっとハッピーの願いを叶える『力』のみを必要としたに違いない。それはハッピーじゃなくてもいいことだ。その『力』さえあれば、誰だろうが関係ないと思ったはずだ」
「クリス」
 首を捻る僕に、クリスが説明してくれた。
 ハッピーは唇を引き結び、体を硬直させている。
 いやな事を思い出しているのかも知れない。
「な、なんの為に、そんないじわるなことを?」
 僕はクリスに訊ねた。
「はっ。大方、人間どもの『汚さ』を、こいつに思い知らせる為の呪いだろう。  どれだけ尽くそうと、どれだけ好意的に近付こうと……人間に、それは『通じない』と悟らせようとした。それが術者の思惑だと推察できる。  そうでなければ、こんないやらしい呪いをかける理由の説明がつかない」
「ひどい! ひどいわっ!」
 シャルルが腕を振り回して叫んでいる。
 ハッピーはそんなシャルルに、「ははは、にゃん」と困ったように笑っている。

 


29

「……確かにひどいね。でも、一体、誰がそんなことを……?」
 分からない。
 誰だか知らないけど、こんなことをするなんて、きっと『悪意』の塊のような人に違いない。
「……誰か、か。多分、“あいつ”だろう。だから、ハッピーは誰にやられたのか、はっきり答えないのだ」
「分かるの、クリス? 誰? 誰なの?」
 凄いなぁ、クリス。僕はクリスを尊敬した。
「……聞くな、ディア。私の予想が正しければ、きっと」
「きっと?」
 クリスはそこで言葉を区切り、僕を見た。
 躊躇ってるの、クリス?

「きっと、我われにとっても大変なことになる。多分、この問題の根は、お前の想像している以上に、遥かに深い。ハッピーの呪いの真相を聞いた時……お前がどうなるのか、私には分からない。だから……聞くな、ディア。お願いだから……」
「クリス……」
 クリスは僕を胸に抱き寄せ、そのまま何も言わなくなった。
 クリスの体が震えている。
 クリスは、何かに恐怖している。
 それがなんなのか分からない僕には、どうにもしてあげられなかった。
 だから。
 クリスの後ろにそっと回した僕の手で、背中をぽんぽんと叩いてあげた。
 怖くない。怖くないよ、クリス。
 僕が側にいるから。僕が、クリスを守るから。

 シャルルはハッピーの手を握り、ずっと顔を見つめている。
 うるうるとした瞳は、「もう大丈夫! わたしがここにいるんだから」と訴えかけているようだ。
 見た目が変わったから? いや。そうじゃない。と、思いたい。
 僕がクリスを宥めている横で、ウィンザレオが立ち上がった。
 手をかざして遠くを見るウィンザレオの表情は、口元に笑みが残っているものの、目は真剣になっている。
「……とうとう来やがったな。やっぱ、家は潰しといても問題なかったらしいぜ。グファファファ」
「来た? 誰が来たの、ウィンザレオ?」
 ウィンザレオの視線を辿ると、僕らがやってきた道を下ってくる身なりの立派な人間に突き当たった。
 細身で上品なスーツを着こなすその人物の左右には、騎士風な男が二人いる。
 護衛? だとしたら、結構いい身分の人なのかもしれない。靴も普通の革靴だし、こんな山奥に来るような格好じゃない。

「おお。これはどうしたことですかな、シャルル様? ご自宅が損壊しておられるようですが。ここにだけ、台風でもきたのですかな? ほっほっほ」
 後ろ手にしていた右手を軽く挙げ、朗らかに笑う細身の紳士。
 鼻の下にたくわえた白い髭は左右に真っ直ぐ、剣のように伸びている。
 瞬間、僕は「この人、おかしい」と感じた。
 だって。この惨状を見て笑って挨拶してくるなんて、おかしいよね。
 それはシャルルも思ったらしい。
「ええ、そうね。ちょっと小型で猛烈な台風が通ったの。で、なんの御用かしら、デーン卿。今、我が家の異変に気が付いたということは、昨日、おとといはここを訪れなかったということでしょう?」
 ハッピーを自分の後ろに隠し、そう言うシャルルの口調は、明らかに棘がある。
 シャルルはこのデーンとかいう男の人に、いい印象はないみたいだ。

「お? ほっほっほ。いかにもその通りです。さすがはシャルル様ですな。ほっほっほ」
「簡単に認めるのね。あなたの役目はわたしの家に、毎日紅茶と必要な物資を届けることでしょう? それを二日も怠って、なぜ笑っていられるのかしら?」
 シャルルはデーンを非難した。ウィンザレオはぶすっとした表情だ。
 二日? ああ、そうか。僕ら、三日前の夕方から『クロノ・リード』の精神世界にいたんだっけ。
 じゃあ、このデーンという紳士は、毎日、夕方前までには来るってことだね。
「んっふっふ。役目を怠っていたわけではありません。ガードナー伯のご指示によるものですからな。本日こちらに伺ったのも、もちろん指示の元、ですが」
 髭を片手で引っ張って、デーンは余裕ありげに笑ってみせた。
 いやな感じ。皮肉屋さんだな、この人。
 ところで、ガードナーって、誰だっけ?
 聞いたことがあるような……。あ! この街に入る時、ウィンザレオが僕らのことを「ガードナー卿への貢物だ」って言ってたっけ。
 じゃあ、ここの領主のことか。

「そう。見たところ、従者は何も持ってなさそうね。何しに来たのかしら?」
 毅然と立つシャルルを、ウィンザレオは複雑な表情を浮かべて見ている。
「今日の荷物はこれだけですからな。こんな物、私でも運べます」
「それは?」
 デーンが懐から鉄で出来た筒を取り出した。
 上部は鷹を象った飾りが乗っていて、筒全体が金色に輝いている。なんだか威厳を感じる筒だ。
「士爵剥奪の知らせが入った書簡です」
 デーンは口を歪めて冷たく言い放った。
「な!」
 シャルルはそれを聞いて絶句した。
「……だよな」
 ウィンザレオが肩を落とした。


30

「一応説明しておきますと、ハーバーライト家は騎士に叙任されたウィルにより、士爵に封じられました。が、そのウィル殿が戦死してしまった以上、位は返していただかねばなりません。おわかりですね、シャルル様?」
「う……」
 シャルルは俯いて唇を噛んだ。
 困ってるのかな、シャルル? その『士爵』っていうのが無くなると、どうなるんだろう?
 ウィル戦死の情報は、もうここまで届いてるんだ。あれから三日経つんだから、当たり前かも知れないけど。
 何か言った方がいいのか考えていると、ウィンザレオが前に出た。
「おい、ちっと待てよ。シャルルは士爵の俸禄しか収入がねぇんだ。それを止めるってのは、シャルルに“死ね”って言ってるようなもんだぜ? あんなに頑張ったウィルの家人に対して、随分な仕打ちじゃねぇか?」
「えっ? そうなんだ? そんなのひどいよ!」
 びっくりした僕は白髭の紳士を睨んだ。
「おお。久しぶりだな、ウィンザレオ。元気そうでなによりだ」
 デーンは口元だけで笑顔を作り、ウィンザレオに鋭い視線を向け、
「それはハーバーライト家の事情であり、ガードナー伯の関知するところではありません。無論、一般的な士爵家であれば、配下の騎士の生活もあるので禄を止めることはありません。ですが、こちらはウィル殿一人で持っていた。こうなることは、事前に予測出来たはずです」
 と、つらつらと淀みなく答えた。

「正論だな。戦いに身を置く以上、いつ死んでもおかしくはない。備えをしておくのが常識だろう」
 クリスは腕を組んで頷いた。デーンの意見を認めている。
 シャルルはますます俯いた。ウィンザレオも押し黙ってしまった。論戦には弱そうだ。
「そ、そんな! そんなの、絶対おかしいよ! だって、ウィルはみんなの為に戦って、それで命を落としたんだよっ!? なのに、死んだら終わりなんて、おかしいよ!」
 黙っていられなかった。
 おかしい! そんなのおかしいよ!
「なんだ、この女は? 無礼な。シビリアンでもない者が、私に向かってそんな言葉使いは許されんぞ」
「う」
 左右の騎士がデーンの前に出て、僕に剣を突きつけた。銀色の刃がぎらりと光を弾いている。
 でも、僕にはそんなの目に入らない。それぐらい、この男の言うことに反感があった。

「無礼でもなんでも、おかしいものはおかしいよ!  ウィルが戦ったのは、シャルルのためだ!  シャルルがいなくちゃ、ウィルは頑張れなかったはずだ!  だから、ウィルの爵位だって、シャルルがいなくちゃ貰えなかったはずなんだ!」
「黙れ!」
 二人の騎士の剣がクロスして、僕の首に押し当てられた。
「ディア……」
 シャルルが泣きそうな顔を上げた。
「いやだ! 僕は、黙らない! そんなウィルを見送るシャルルがどんな気持ちだったか、考えてあげてよ!  きっと、心配で寂しくて悲しくて、何度も何度も泣いていたに違いないよ!  なのに、ウィルが死んだらそれまでなのっ!? シャルルは、なんの役にも立っていなかったって言うのっ!?  そんなの、間違ってる! 誰がなんと言おうとも、絶対間違っているんだよっ!」
「……この、ガキがっ……!」
 デーンは書簡を握り締め、ぶるぶると肩を震わせ出した。顔は真っ赤になっている。
「かまわん! そのガキは首を刎ねろ!」
 デーンは手を横に振り払った。
「ははっ」
 首にあった騎士の剣が一旦引かれ、再び僕に向かってくる。
「っ!」
 僕は思わず目を閉じた。

「やめときな」
「むっ! 邪魔をするか、ウィンザレオ!」
 でも、その剣はウィンザレオの剣に阻まれ、止まっていた。
 交差する二本の剣の間に、ウィンザレオの大剣がぶつかり、ぎりぎりと音を立てている。
 騎士二人は両手で剣を握って押している。
 でも、ウィンザレオは大きな剣を片手で支え、涼しげな顔で二本の剣を止めている。
 凄い。びくともしてないよ。怪力だなぁ、ウィンザレオ。
「ふ。ウィンザレオの魔力回路は最高の身体能力強化を誇る『モンスター』だ。『闇属性』だろうから、全力で力を解放すれば、『獣人』になってしまうがな」
「あ。そうだったね」
 クリスの説明に、僕は納得して頷いた。
 普通の人間じゃ、ウィンザレオの相手にならないよ、これ。

「おい、お姫様。おめー、ちっと無防備すぎじゃねぇのか? ほっときゃホントに首がなかったぜ、今のは」
 騎士の剣を止めたまま、僕に呆れたように言うウィンザレオ。
「あ、ご、ごめんね。僕、スピードはないから。ああいう突然の攻撃は、防御が間に合わないんだ」
「今の攻撃の、どこが突然だよ。ったく、強ぇんだか、弱いんだか」
 ウィンザレオは肩をすくめた。大きな背中が頼もしい。やっぱり、ウィンザレオはかっこいい。
「おい、貴様。今、ディアを殺すように命じたな?」
 ずいっと前に出たクリスの、銀の瞳がデーンを睨んだ。
 まずい! めちゃめちゃ殺気を放ってる!
「な、なんだ、貴様は! 私に向かって、貴様だとっ!?」
「貴様こそ、私に向かって貴様とは、いい度胸だな」
 ぶわ、と白い翼が広がった。

 


31

「わわわわわ! クリス、殺しちゃダメだよ!」
「なにぃ? 面倒だ。領主ごと、皆殺しにすればいいだろう? 生活に必要な物など、そのついでに略取すればいいだけだ。これで全て解決だ」
「グファファファファ! そりゃあいいな! アルクデスタの守備兵は五百ってとこか。ガードナーも、さぞや腰を抜かすだろうぜ! グファファファファ!」
「えええええ! ウィンザレオ! キミまでそんなこと言うのっ!?」
 この二人なら、それぐらいホントに簡単にやってのけるよ、きっと!
 でも、こんなの!
「き、貴様らっ! それは反乱の意思あり、ということかっ!?   そんなことをしてみろ! アーク公国本国からも増援が来るであろうし、我らの支配が及ぶうちでは、もう二度と人間らしい暮らしは出来んぞ!」
 だよね。僕らはともかく、シャルルが困るよ、それ!
「んじゃあ、国を全て乗っ取るか。それなら文句ねぇだろう? グファファファ!」
「ほほう。それは面白い。こんな小娘どうでもいいが、ディアを舐められたままでは引っ込めん。一つ、私も力を貸そう」
 なんでノリノリなの、クリス!? 話がでっかくなってるよ!

 雪だるま式に大きくなってゆく話におろおろとしていると、今まで黙って成り行きを傍観していたシャルルが口を開いた。
「やめて。もういいわ」
 それは、穏やかな口調だった。
「シャルルにゃん?」
 ぎゅっと握られた手にもう片方の手を添えて、ハッピーがシャルルの顔を覗きこむ。
 ウィンザレオが「ぐ」と苦しげな声を出し、騎士の剣に少し押された。ハッピーの一言にダメージを受けたようだ。
 意外な弱点だなぁ、ウィンザレオ。
「も、もういいだって? こいつら、ウィルを都合よく使ったあげく、捨てるつもりなんだぜ? それが許せるのかよ、シャルルッ!」
 でも、ウィンザレオは頑張った。ハッピーの声にもめげず、シャルルに真意を問い質す。
「同感だな。こんなやつらがのさばっているから、ディアが苦しまねばならなかったのだ。いっそ全てぶち壊し、私が理想郷を築いてやってもいいのだぞ」
 そうか。クリスはこういう人間が『闇』を生み出す元凶だと思っているんだ。
 確かにそうかも知れないけど……本当にそうなのかな?

 シャルルはクリスとウィンザレオを見比べると、また同じ言葉を繰り返した。
「いいのよ。いいの」
 そんなシャルルの纏う空気に、僕は背筋を凍らせた。
 クリスとハッピーは気付いていない。でも、ウィンザレオは僕と同じように、何かを感じているみたいだ。
「クリス。ウィンザレオ」
 僕は二人に気を静めるよう促した。
「ふん。ディアが止めろと言うなら、従うしかないな」
「グファ。シャルルがいいって言うんなら、ただのでしゃばりか。つまらねぇぜ」
 しぶしぶとクリスが翼を引っ込め、ウィンザレオが剣を引く。
「……ふん。出来もせんことを。勢いだけで生きている馬鹿どもめ。シャルルに感謝するがいい。自殺行為を止めてもらえて、良かったではないか? ほっほっほっほっほ!」
 デーンが調子付いて毒舌を振るった。
 シャルルはそれでも表情を変えていない。
 我慢強い? いや、そうじゃないね。
 何を考えているの、シャルル……?

「では、これを」
「ええ。今までどうもありがとう。ご苦労様、デーン男爵」
 デーンから差し出された書簡を、シャルルはうやうやしく受け取った。
 男爵だったのか、この紳士。
「これで、シャルル様……いや、シャルルはただのイノセント(平民)である。  以後、城下街に入るにはシビリアン(文民)の資格を得るか、商用の通行証が必要となるので、そのつもりで。行くぞ」
「ははっ」
 言いたい事を言った後、デーンはくるりと身を翻して去っていった。
「……なんで? どうして一言もなく帰したの、シャルル?」
 僕はデーンを見送るシャルルの、小さな背中に向かって訊ねた。
 隣では、まだハッピーが手を繋いで立っている。
 結局、シャルルはなんの抗議もしなかった。一番怒りたいのは、シャルルのはずなのに。僕にはそれが腑に落ちなかった。
「シャルルには、見えているからさ。だろ? シャルル」
 答えたのはウィンザレオだった。シャルルは道の先に消えてゆくデーンを見つめたままだ。

「ウィンザレオ? 見えているって、何が?」
「それはな」
「ウィンザレオ。余計なことは言わないで」
 言いかけたウィンザレオを、シャルルがぴしゃりと制した。
 ウィンザレオは「分かったよ」と言って苦笑いを浮かべた。
「そうか、にゃん。シャルルにゃんは……」
「ハッピー?」
 ハッピーが何かを思いついたように呟いた。頭の上で、ネコ耳がぴくぴく動いている。
 その耳、本物だったんだ。
「あーあ。これでわたしは明日の食べ物にも満足にありつけない身の上になってしまったわ。困ったものだわ」
 手を後ろに振り返ったシャルルは、舌を出して笑っている。
 あんまり困っているように見えないけど、これはきっと虚勢だろう。
 兄を亡くし、一人ぼっちになったところへ、働いたこともなさそうなシャルルは、唯一の収入源を失ったんだ。
 笑っていられるわけがない。笑っていられる、はずがない、よ……。
「ふーむ。まずは生活をどうにかしないとな」
 ウィンザレオが無精髭の生えた顎をさすり、辺りを面目なさそうに見回した。
「生活、かぁ……」
 と言っても、家すら床しか残っていない。
 新生活は、完全にゼロからの出発だよね、これ。

「どうした? 生活なんぞ、なんとでもなるだろう? 悩むことなど何もない。はっはっはっはっは」
 クリスが能天気に笑っている。
 場を和ませるためかと思ったけど、多分、いや、絶対そうじゃない。
 僕もそうだけど、クリスに人間の生活感覚なんかあるはずないもの。
「おかしいな? 『カイロスの盾』だけ渡して終わるはずだったのが、なんでこんなことになってんだ? グファファ」
 ウィンザレオも笑い出した。けど、これはただのごまかしだよね?
「はぁ」
 とシャルルが溜め息した。それを見て、胸が詰まった。
「大丈夫だよ、シャルル! 僕らがきっと、なんとかするから!」
 気付けば、僕はそう断言してしまっていた。
「「「僕”ら”?」」にゃん?」
 クリスとウィンザレオとハッピーが、同時に声を上げた。

 

                        

                                      ~ 第二巻に続く ~ 

 


奥付


男の娘 魔王のクロニクル


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著者 : 峯みると
著者プロフィール:http://p.booklog.jp/users/minemiruto/profile


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