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「ち。ケイオスがあれだけ頑張ったというのに、もうこれか」
「え?」
 クリスは振り向いて舌打ちしていた。
 僕も後ろを振り返る。
「あっ! な、なに、あれ?」
 そして、思わず訊ねていた。
 今飛び出した僕のお城が、真っ黒な《闇》に飲まれていこうとしている。地面から湧き出ているのか、空気から滲み出ているのかも分からないけど、それは大量に、そして急速に増えている。
「スピードを上げるぞ。このままでは、我われまであの《闇》に飲まれてしまう。そうなれば、ケイオスの犠牲が無駄になる!」
 ぐん、と後ろに引っ張られる感じがした。速度が上がったんだ。
 僕は後ろから目が離せないでいた。《闇》が、どんどんこっちに迫っていたからだ。

「あの城の《結界》は、敷地内までだ。城壁の上空さえ抜けられれば!」
 クリスの飛ぶスピードがまた上がる。翼の羽ばたきが激しくなる。《闇》の広がりも速くなった。
 《闇》は、もうすぐ後ろに迫っている。
 怖い。あれに飲まれたら、どうなるの?
 おかしいよ。あのお城は、今までずっと、僕が住んでいた所のはずなのに。
 一番上にある僕のお部屋は、お気に入りの場所だったはずなのに。
 一度光に溢れた外の世界に出てみたら、もう帰りたくなくなっているなんて。
 いやだ。
 もう、《闇》は、いやだ。
 助けて、クリス。
 僕、もう、あそこには帰りたくない。
 帰りたく、ないんだ。

「クリスぅ。後ろ、後ろに」
「分かっている。心配するな」
 クリスの不敵な笑顔に安心した。
 でも、僕の足が。
 今、《闇》に、捕まった!
 僕の足に、《闇》が纏わり付いている。
 クリスの足や翼にも、染み込むように《闇》がある。
 クリスのスピードが落ちた。
 がくん、と僕の足を引く力が強くなった。
 途端に、僕は泣きたいような衝動にかられた。
「クリスッ!」
「心配するな、と、言った、だ、ろお、おぉぉぉぉっ!」
 叫ぶ僕に、クリスも吼えるように応えた。
 クリスから、凄い力を感じる。クリスは、全力を振り絞っているみたいだ。
「抜けた!」
「わっ!」
 急に体が軽くなった。
 激しい風が吹き付けて、僕は思わず目を閉じた。

 

「見ろ、ディア」
 しかしクリスに顔をぱしぱしと叩かれて、後ろを見るよう急かされた。
「う、うわぁ!」
 煤けた蔦がびっしりと外壁に絡んでいるお城が、真っ黒に染まっていた。槍のように尖った屋根を持つ塔が三棟あるけど、どの塔のどの窓からも《闇》が勢い良く噴き出していた。越えた城壁を境に、城を中心として、《闇》が内側で渦を巻いている。
 暗い。そして、黒い。
 あれが今まで僕のいた所。
 《ギルトサバスの城》と呼ばれる、僕の城だ。
「どうだ、ディア。自分の城を、外から眺めるのは初めてだろう?」
「う、うん」
 僕は頷いた。
「信じられないよ……。あんな怖そうなところに、今まで僕がいたなんて……」
 そして、素直な感想を口にしていた。

「だろうな。だが、事実だ」
 クリスは柔らかく微笑むと、僕を小川のほとりにそっと降ろしてくれた。
 足の裏にひんやりと、それでいて優しい感触がある。
 飛んでいるとき靴を落としちゃったんだ、と僕は思った。
 見下ろせば、小さな白い花を咲かせた草が、沢山生えている。それは小川に沿って広がっていた。
 空からは小鳥のさえずりが聞こえてくる。
 腕を開いて顔を上げると、太陽の光がぽかぽかと僕を照らしている。
 気持ちいい。
 これが、外の世界。


「嬉しそうだな、ディア」
 クリスが僕の頭を撫でた。
 最初見た時は凄く冷たい感じがしたのに、今は別人みたいだ。
 それに。
「ねぇ、クリス。なんで僕を『ディア』って呼ぶの?」
「ん? ああ。はは。それがお前の本当の名前なのだ、ディア。そしてその姿は、私の知る、昔のディアだ。 私は、もうお前を『ディアボロ』とは呼べない。その姿に戻ったなら、な」
「僕の、姿?」
「気付いてないのか? お前は、相変わらず、のんびりしているな。ほら、そこの小川で自分の姿を見てみるがいい。鏡ほどではないが、水も自分の姿を映してくれる」
「えっ? そうなんだ!」
 僕の心は浮き上がった。ずっと欲しかった鏡の代わりが、すぐそこにあるんだ。
 でも。
「……やめとくよ、クリス。だって、僕、凄く怖い顔、してるし……」
 もうあんな自分は見たくない。

「なに? あっはっは。心配するなったら」
「あ! や、やめてよ、クリス!」
 クリスは僕をまたしても抱きかかえ、小川の中に足を入れた。
 自分の姿を見るのがいやで、目をぎゅっとつむる。でも、つむる直前、ちらりと白い翼が見えた。
 これは、クリスが映っていたんだね。やっぱり僕も映ってるんだ。
「大丈夫だったら。ほら、見てみろ」
「うー」
 クリスにぺしぺしと頬を打たれ、僕は恐る恐る目を開けた。
「……え?」
 緩やかに流れる小川の水面には、自分で言うのも気が引けるけど、愛くるしい顔をした《人間》が映っていた。

 着ているのは、確かに僕が身に付けていたものだ。
 後頭部から肩、胸まで覆う紫色に染められた革の外套から、ケイオスの着用していたローブに似た漆黒のマントが広がっている。グレーのシャツに光沢あるマフラーもそのままだ。でも、それらは全てだぶだぶで、全然サイズが合ってない。いつの間にか、ズボンなんてなくなってる。細くて白い足が、シャツの裾から伸びている。
 これが、僕? まるっきり《人間》じゃないか。

 揺れる水面をよくよく覗いてみる。
 すると、やっぱり僕は《人間》ではないことがすぐに分かった。
 短めの金髪を掻き分けて、頭から二本の角が生えていた。
 くるりとカーブした、茶色くて短い角だ。
「ふむ。角は消せなかった、か。ケイオスの《許容量》では、そこまでが限界だったようだ」
 耳元で僕と一緒に水面を覗き込むクリスの、残念そうな呟きが聞こえた。
「しかし、それ以外は昔のままだ。……昔のまま、女の子のように……かわいい……」
 次の言葉は嬉しそうに聞こえたけど、耳には妙に熱い吐息がかかった。
 僕はなんとなく、少しだけ体を震わせたのだった。

 


1 第三章

 恐怖はつねに無知から発生する。

   (ラルフ・ワルド・エマーソン)

 

       


 振り返れば《闇》に包まれた《ギルトサバスの城》が遠くに見える。
 巨大なお城だ。普通の《町》なら、五個や六個は、城壁に囲まれた敷地内にすっぽりと入ってしまうんじゃないだろうか。
 その城の周りだけは、まるで夜のような暗さだ。中にいたときには、ちゃんと朝、昼、晩が区別できたのに。外から見ると、なぜ区別出来ていたのかが分からなくなる。
 あの城は……一体、なんなのだろう?

「ふぅ。やはり外界はいいな。空気がうまい。気分がいい。全く、あの城は最悪だった。そうだ、たまには翼でも干そう。あの《闇》が残っていては、カビが生えてしまうかも知れんしな」
 僕の隣では嬉しそうな顔をしたクリスが、大きく広げた翼をふよふよと扇いでいる。風通しを良くしているんだろうか?
 それにしても、と僕は思う。
 良く見れば、クリスは随分と露出の多い格好をしている。頼りなさそうな薄くて白い布が、胸と腰の辺りにあるだけだ。足には、膝まで蔦のように絡みついた靴らしきものを履いている。靴底だけはなめし皮で出来ているみたいだ。銀色に輝く長い髪と、同じ色の大きな瞳。背中からは、自分の体全てを包めるほどに大きくて、真っ白な翼がある。

 きれいだなぁ。僕はクリスにしばし見惚れた。そして、遠くに目を移した。
 彼方に連なる山々の稜線までは、ずぅっと緑の大地が広がって、いまいる小川も延々と伸びている。ところどころに森や小山があるけれど、さほど視界の妨げにはなっていない。
 そして僕は、この長閑な風景をバックにして、クリスが遊ばせる翼にまた見入っていた。
 でも、落ち着いてくると、様々な疑問が湧いてきた。
 まず気になるのはケイオスだ。
 僕はクリスの正面に立ち、その美しい顔を見上げた。クリスの背が僕より頭一つ分は大きいことに少しだけショックを受けたけど、そんなことはどうでもいい。

「ん? どうした、ディア?」
「ねぇ、クリス。ケイオスは? ケイオスは、どうなったの?」
「ケイオス、か?」
 クリスはちょっとだけ顔を横に向けると、
「ケイオスは、死んだ。いや、『消滅』した、と言うべきか」
 抑揚の無い声で、そう言った。
 僕には意味が分からない。
「それってどういうこと?」
「完全に、この世界から『消えた』ということだ」
 やっぱり意味が分からない。僕は首を捻った。
「分かった。詳しく説明してやろう。今のディアには、とても納得できることではないだろうからな」
 クリスは扇いでいた翼をたたみ、僕に真っ直ぐ視線を投げ掛けた。

「ケイオスは、ディアの引き受けていた《穢れ》を、自分に移した。《穢れ》とは《闇》のエナジーなのだが、あれにはかなりの『質量』があるのだ。『重力』と言い換えてもいいだろう。従って、集め過ぎれば『空間』すらもその重みで潰してしまう。並みの者ではその重力に耐え切れず、ケイオスのように……『空間』ごと、潰されてしまうのだ。そして……潰れた『空間』がどうなり、どこに行くのかは……私にも、分からない」
「じゃあ……ケイオスは……?」
「潰れて、空間ごと潰れて……どこか、こことは別の空間へと、消えてしまったことになる……」
 聞き終わらないうちに、僕の中で何かが弾けた。

 


「そんなバカなっ! じゃあ、もう会えないの? ケイオスには、もう会えないって言うの、クリスッ!」
「う、おおッ! 落ち着け、ディア!」
 僕の体から『何か』が飛び出し、凄まじいまでの暴風を巻き起こした。小川の水が巻き上げられ、一緒に土や花、魚なんかも僕を中心に回りだした。クリスは翼を盾にして、僕の暴風を凌いでいる。翼はばたばたと音を立て、羽が何本も抜けていく。クリスは歯を食い縛り、僕からの『圧力』に耐えている。
 クリスが苦しそうにしている。
 でも。
 でも、どうしたらいいのか分からない。
 悲しみ? 怒り? 寂しさ?
 クリスに名を教えられたばかりの、僕の中のいろんな感情が混ざり合う。
 抑えきれない。抑えきれないよぉ。

「ケイオスーッ!」
 僕は叫んだ。
「うおおおおおおお! なんてヤツだ! あれだけの『力』を失って、なおこれだけのことが出来るのか!」
 クリスも叫んでいる。
 土がめくれ上がる。ごろごろと転がっていた岩が、木の葉のように宙を舞う。
 それは広がり、広がり、どこまでも広がっていった。
 頬を伝って、何かが流れ落ちてゆく。
「あああああああーーーー!」
 喉が、破れる。
 そう感じたところで、僕の意識は途切れた。

 

 

 目が覚めると、小さな小さな光が、沢山たくさん連なって、まるで大河のように、キラキラ、キラキラと揺れていた。
「空……? 夜空……?」
 声に出してみた。すると、凄い違和感があった。

 喉がからからに渇いていて、しゃがれた声が出たからだ。
「気付いたか、ディア?」
「クリス」
 僕を覗き込むクリスの顔の向こうには、いっぱい星が瞬いている。
 頭の後ろが温かい。ぷにゅぷにゅとした柔らかいものが、僕の頭を支えているみたいだ。
 なんだろうと思い手で触ってみると、
「ひゃん」
 という、かわいらしい声がした。
 え? これってクリスの声みたいだけど?

 僕はそれを気にも留めず、さらに柔らかいものを触る。
「ひゃ、ひゃぁん」
 すると、またしてもクリスのものらしい、変な声が聞こえた。僕はやっぱり気にしない。神経が、柔らかいものに集中しているからだ。
 なんだろう、これ? すべすべしてて、気持ちいい。
「ど、どこを触っているのだ、この馬鹿っ!」
「いたっ」
 顔を真っ赤に染めたクリスに、僕は頭をぽかりと叩かれていた。頭をさすりながら首を横に向ける。そこで、僕はクリスに膝枕をしてもらっていたことに気付いた。触っていたのは、クリスの太ももだったみたいだ。そこまで考え、僕は慌てて身を起こした。
「わわわっ! ご、ごめん、クリス!」
 ふわ、という感触が体を掠めた。
 僕の体は、クリスの翼に包まれていたんだ。
「ふ、ふん。いいさ。元気になったなら、それでいい」
 クリスは僕から目を逸らすと、照れ臭そうにそう言った。

 逆に、僕は冷静さを取り戻した。
 そうか。
 僕はあれから、気絶でもしていたんだろう。クリスは、僕が気が付くまで、ずっと膝枕をしてくれていたんだ。きっと、翼で包んでくれていたのは、風邪をひいたりしないようにだ。
 月明かりに照らされた地面は、僕たちを中心にして、すり鉢のように抉れていた。僕らは、その底に当たる位置にいるようだ。随分深い場所にいる。
 土の断面が縞模様になっているのは、いつかケイオスに教わった、「地層」というものだと思う。
 地層からは、所々から水がちょろちょろと流れ出している。

「あ、ありがとう、クリス。ごめんね」
「いいったら。ああなってしまっても仕方がない。私も、もっと話し方に気をつけるべきだったんだ。すまない、ディア」
「や、やめてよ、クリス。そんなに申し訳なさそうにしないで。僕こそ、自分にあんな力があるなんて知らなかったから。大丈夫だった? 怪我とかしてない?」
「ああ、大丈夫だ。《魔王》でなくなったお前の力では、私をどうこうすることなど出来ない。ふふ。ディアは、相変わらず優しいな」
「えっ? そ、そう、かな?」
 クリスに優しく微笑まれ、僕は恥ずかしくなって頭を掻いた。
 優しい、かぁ。でも、「相変わらず」って、どういうことだろう?
 僕は、いつから「変わってない」んだろう?
 ケイオスなら、きっと知っているんだろう。
 でも。
 ケイオスは、訊いたら答えてくれただろうか……?

 



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