目次
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てきすぽどーじん5号 「初体験」
「親不孝ウエストゲイパーク」 山田佳江
親不孝ウエストゲイパーク
親不孝ウエストゲイパーク(1)
親不孝ウエストゲイパーク(2)
親不孝ウエストゲイパーク(3)
親不孝ウエストゲイパーク(4)
「原発少女・福島もんじゅ ~パイロット版~」 シゾワンぷー
原発少女・福島もんじゅ ~パイロット版~
原発少女・福島もんじゅ ~パイロット版~(全)
「穴蔵の娘」 雨森
穴蔵の娘
穴蔵の娘(1)
穴蔵の娘(2)
穴蔵の娘(3)
穴蔵の娘(4)
穴蔵の娘(5)
「パラレルワールドの僕」 香吾悠理
パラレルワールドの僕
パラレルワールドの僕(1)
パラレルワールドの僕(2)
パラレルワールドの僕(3)
パラレルワールドの僕(4)
パラレルワールドの僕(5)
パラレルワールドの僕(6)
パラレルワールドの僕(7)
パラレルワールドの僕(8)
「テキスポで暮らした人たち」 蟹川森子編
テキスポで暮らした人たち
テキスポで暮らした人たち(1)
テキスポで暮らした人たち(2)
「惟任百里的初恋探偵物語」 あやまり堂
惟任百里的初恋探偵物語
惟任百里的初恋探偵物語(序)
惟任百里的初恋探偵物語(1)
惟任百里的初恋探偵物語(2)
惟任百里的初恋探偵物語(3)
惟任百里的初恋探偵物語(4)
惟任百里的初恋探偵物語(5)
惟任百里的初恋探偵物語(6)
惟任百里的初恋探偵物語(7)
惟任百里的初恋探偵物語(8)
惟任百里的初恋探偵物語(9)
誤訳捏造「OUTサイダー」 茶屋休石
誤訳捏造「OUTサイダー」
誤訳捏造「OUTサイダー」(序)
誤訳捏造「OUTサイダー」(1)
誤訳捏造「OUTサイダー」(2)
てきすとぽい広告
てきすとぽい
「異世界のメロディ」 松浦俊郎
異世界のメロディ
異世界のメロディ(序)
異世界のメロディ(1)
異世界のメロディ(2)
異世界のメロディ(3)
異世界のメロディ(4)
異世界のメロディ(5)
異世界のメロディ(6)
異世界のメロディ(7)
異世界のメロディ(8)
異世界のメロディ(9)
異世界のメロディ(10)
異世界のメロディ(11)
異世界のメロディ(12)
巻末の随筆
巻末容赦
てきすぽどーじん5号「感想会」のお知らせ
誤字脱字、誤植のお詫び
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惟任百里的初恋探偵物語(5)

 
 ふと、だ。
 そのとき僕は、突き刺してくるような視線を感じて、ぐるりと辺りを見回した。殺気とでも呼びたくなるほど鋭く、強い眼光を浴びた気がしたのだ。
「……」
 放課後、静寂の図書館。
 初秋の一日はそろそろ暮れかかっていて、そのため天井の高い、全面ガラス張りの南側から入る夕日が、作図したように直線的な影をつくっている。
「どうかしたんですか、先輩?」
「うん、ちょっと……」
 僕は、ふつうの思春期男子の持つ、過剰なほどの自意識を捨て去った自信があった。ちょっと目が合っただけで、「あいつ俺に気があるんじゃないか」とか、「あの子、ひそかに僕のことが好きなんじゃねえの」などと妄想してしまうことは、僕に限ってはありえない。つまり僕は、僕が周囲の人間へ意識を向けないように、周囲の人間もまた僕を意識していないと考える習慣を、完璧に身につけているのである。
 が、その僕がこうして、
(誰かに見られている――)
 と思ってしまうのは間が抜けている。
 やはり、僕もまだまだ思春期素質を有していたのかと、いささか残念に思いつつ、とりあえずこの場は中途半端な咳払いでごまかしてしまおうとしたところ、あっと、声を出しそうになった。
 本棚が、浮遊しているのだ。
 通路を挟んだ側、おそらくは図書館コード九百番台、文学全集エリアの重たい本棚が、反重力装置でも持っているのか、風船のごとくにふわ、ふわ、と浮かんでいるのである。
「先輩……?」
 僕の表情を見て、蓮花も異変に気づいた。
「どうしたんです――」
 途中で言葉を呑み込んだのは、明らかに驚愕したせいである。
 そしてもう一つの驚きが僕の目に映った。
「小刀さん……?」
 クラスメイトである。
 黒髪の和風美人が、その本棚を持ち上げているのである。
 クラスメイトの小刀楓が、長い髪を揺らしながら、本棚を片手で担ぎ上げているのだ。発泡スチロールや風船のように、軽々と――いや、発泡スチロールや風船であっても、あの大きさになれば片手で持ち上げられるはずもない。しかしそれを小刀さんは、無造作に持ちあげているのである。 
「何て怪力……」
 戦慄する僕に、蓮花が、
「あんなの、トリックに決ってます!」
 そう叫んだ直後だった。
 ぐわっ!
 と、こちら目がけて本棚がぶっ飛んできたのである。小刀さんの動作自体は、ひょいっと無造作だった。しかし放り投げられた本棚は、圧倒的な質量を持って僕たちに襲いかかるのである。
「わあ、危ない!」
 この場合、とりあえず蓮花を庇う行動に出たのは、男子として正しかったはずだ。
 なるほど仮にあの質量に直撃された場合、僕のように虚弱で、線の細い男が間に入ったとて何ら意味がないことは明らかだ。いささかのクッション代わりにもならず、蓮花もろとも、びちゃ、と、汚い何かに変貌していたであろう。だから冷静な僕なら決してそんな真似をしなかったはずだ。
 が、咄嗟に動いたのは人間の本能。格好良くいえば惻隠の心――孟子の曰く、今人乍見孺子將入於井、皆有怵惕惻隱之心。いや、そんな解説はいらない。人が人を助けたいと思う心に理由はいらない。ていうかこんな状況で僕は何を言っているんだ。要するに僕は夢中だった。あれやこれやの思索が走馬燈のように現れるのはそれだけ僕が動転していたからに他ならない。ていうか走馬燈って何だろう、あとで検索してみようて、もう何でも良い。とにかく飛来する本棚から蓮花を守るべく、僕は無意識的に身体を移動させていた……。

 どーんっ!

 と、ものすごい音を立てて本棚が激突した。
 やはり、金属製の本棚だ。
 発泡スチロールでも何でもない。無数の本も、分厚くヘヴィなものばかり。
「うわあ……」
 幸い、机に阻まれて直撃こそしなかったが、ばらばらと中身の文学全集が降り注ぎ、そのうちの何冊かが僕の後頭部をぶっ叩いたから、危うく卒倒しそうになる。
「先輩、先輩、大丈夫ですかっ!」
「う、痛い……けど大丈夫だ、たぶん。幽齋は平気か」
「私は全然。でも先輩、血が……」
「僕も大丈夫だ。何冊か、本の角が当ったみたいだ。文学全集、おそるべし。これは凶器になるぞ。誰も読まないのに、重さだけあって……」
「私は読んだことありますよ」
「え」
「里見弴とか、幸田露伴とか」
 チョイスがしぶすぎる。
 よろめきながらとにかく机から離れて、茫然としながら、くらくらする頭を押えたところで、ぎょっとする。
 すぐ目の前に、怪力魔神か何かのような小刀楓が、佇立していたからである。
「こ、小刀さん……?」
 返事なし。
 じっとこちらを見つめる表情は冷酷無比。人間ではない、機械人形よりもおぞましい印象さえ感じさせた。が、さらりとしたロング・ヘアや手足の細さ、可憐さは、僕の知るクラスメイト、小刀楓に間違いなかった。
「えっと……」
 どうしたら良い。
 ていうかこれを今、君が投げたよね――とか聞くべきだろうか。いや、それよりどうやって持ち上げたのとか、とりあえずここは、今日は良い天気ですねと笑った方が……などと混乱していると、小刀さんの方で、あっさり一言こういった。
「大丈夫?」
「……」
「……」
 さすがに僕も蓮花も言葉がない。投げた本人が何を言うか、という突っ込みを入れる気にもならない。
 茫然。
 そして小刀さんは、ふ――と息を吐くと、
「死ねば良かったのに」
 そう言い残して、立ち去ったのである。
 ぽかんとして、僕たち二人、「え」も言えなかった。
 立ち去る小刀さんの鞄に揺れる、お守り一つ。
(江ノ島弁財天……?)
 そこへようやくというか、素早くというか、何事かを叫びながら、目ん玉をひん向いた図書館司書が疾走してきた。
「ひとまず行こう、幽齋」
 やはり面倒事を避けるべく、蓮花とともに保健室へ直行することにした。この場合は僕の流血が口実になる。司書さんは、凄まじく倒壊した本棚にあっけにとられて、僕たちには気づかない。都合の良い話だ。

 

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惟任百里的初恋探偵物語(6)

 
 
 小刀楓は、女子である。
 髪の長い、温厚な、そしてたぶん頭の良い、女子。
 ほかに特徴といえば、おしゃべりじゃないとか、化粧とか派手な恰好はしないとか、着物が似合いそうだとか……。二年も同じクラスにいてその程度の認識だったが、僕にしては「親しい」部類に入る。朝の教室で挨拶を交わす人の中に入っているからだ。
 一年生の時、僕、惟任百里と小刀さんとは、名簿で隣り合っていた。新入生、見知らぬ人たちばかりの中、頻繁に見る顔には多少の親近感を抱くのも当然で、プリントを手渡す、次の教室の場所を聞く、宿題の確認をする……そんな「普通の」関係を結んでいた。
 もちろん――。
 その小刀さんが図書館の本棚をぶん投げるなんて、とても考えられない。
 というか、あの本棚は、一人の力では小揺るぎすらさせられないはずである。
 それなのにあれだけはっきり本棚を持ち上げるところを見た記憶は、事実として枉げようが無い……これは、どういうことだ。
「はい、できましたよ先輩」
 と、ほかに人のいない保健室。
 保健師さんは不在で、放置してあった「応急処置キット」から適当に消毒液やら包帯を引っ張り出し、蓮花が不器用ながら手当をしてくれた。幸い、大した傷じゃなかった。包帯もいらないくらいだ。
「やっぱり先輩、狙われてましたね!」
 と、この後輩はむしろわくわくした表情で、
「この前の『銅像ガッシャン事件』と、今の『本棚ぶん投げ事件』。まさか先輩のクラスメイトが犯人だったとは思いませんでしたけど、ふふん、この挑戦状、確かにこの幽齋蓮花が受け取りました!」
「どういう挑戦状だ」
「え? 分りませんか?」
 と、蓮花はむしろ哀れみを込めた目で僕を見つめて、
「このトリックを暴いてみなさい――っていう、小刀先輩からの挑戦状です」
「そうか?」
「そうですってば! この前の騎馬武者像だって、図書館の本棚だって、あんな重たい物を、どうやって投げ飛ばしたか――すっごく難解な謎じゃないですか!」
「まあ、そうだけど」
「そうやって謎を早く解かないから、先輩はこの前に続いて被害に遭うんです。早くトリックを暴いてしまえば、図書館のことだって無かったはずですよ」
「僕としては、小刀さんがどうしてあんな真似をしたのかが気になるが」
「なるほど動機ですね」
 蓮花は、一応は頷いてみせるが、ふん、とちょっと小馬鹿にしたような顔をして、
「でも先輩。動機なんて最後で良いんです」
 と言った。
「推理小説の定石では探偵がトリックを暴いた後で、『このトリックが実行できたのは、あなたしかいません――つまり犯人はあなたです』って決めておいて、最後に、『一つ聞きたい。どうしてあんなことをしたのか――』って聞くものなんです。一にトリック、二に犯人。そして最後が動機という順番です。だから動機なんて何だって良いんですよ」
「そんな馬鹿な。気になるじゃないか。仮にも、僕が狙われているかもしれないんだろう」
「仮も何も、狙われてるのは先輩ですよ?」
「それなのに狙われた理由が分らないだなんて、耐えられない。すごく落ち着かない」
「じゃ、とりあえず『怨恨』で良いじゃないですか。怨恨。百里先輩は、クラスメイトから、死ねっていうくらいに恨まれているんです」
「ふざけるな。とりあえずの怨恨なんてものがあるか。だいたい僕は、人の怨みを買うほど人と関わりを持ったことがないんだ。金も権力もないただの高校二年生が、どうして命を狙われるんだ」
「そうは言っても、人間の感情なんて分らないものですからね、先輩。知らないうちに、ものすごい怨みを買ってますよ」
「いや、僕に限って、人から恨まれる筋合などない」
「いえいえ。恨まれてますよ。だから一刻も早くトリックを暴いて、小刀先輩をギャフンと言わせてやりましょう。私も頑張りますのでっ!」
 この後輩は、どうあっても僕を被害者にしたいらしい。探偵気取りとしては、身近な相手が被害者になるのが定石と思っているのかもしれないが、そうは行かない。
 僕は、ふーっと呼吸を整えると、
「ていうかだな。おまえじゃないのか、幽齋。小刀さんは二つの事件とも、僕じゃなくておまえを狙っていたかもしれないだろう」
「違いますよ、そんなの。何を言ってるんですか、先輩は。HAHAHA、やっぱり頭を打った衝撃で、豆腐の角が川に流されちゃったんですね。そんなのはくるくるぱーですよ」
「そこまで言うな。だったら、おまえが狙われたんじゃないという証拠があるのか」
「ありますよ、もちろん」
「何だ」
「立場です」
「立場?」
 すっとんきょうな声を上げてしまった僕に、蓮花は当然、と言わんばかりに胸を反らせた。
「つまるところは私の探偵としての立場が、私の安全を保証しているんですっ!」
「アア、ソウデスカ」
 反論するのも面倒くさくなる。
 とりあえず、蓮花の言わんとするのは、探偵とはつまり傍観者である――ということだろう。
 傍観者は、直接的な被害者にはならない。被害者は、最初からあるいは途中から「被害者」として設定されるものであって、傍観者ではない。
 推理小説などで探偵自身が危険な目に遭うことはあるが、多くの場合、それは真相究明を妨害するためであったり、被害者の身代わりになってのことだ。要するにこの後輩は、探偵自身が殺されたら推理小説は成立しないということが言いたいのだ。が、あいにくとこの探偵が事件の主役である保証はどこにもない。むろん、僕もだが……。
 とりあえず、僕たちは保健室を出て、校門へと向う。
 保健室では気づかなかったけど、図書館の一件で、残っていた生徒や先生たちが大騒ぎになっていた。それはそうだろう。一週間に二度も、こんな大事件が起きるなんて、普通はありえない。
 それを尻目に。
 僕たちはそくささと、校門へと歩き出した。おそらく小刀さんももう逃げるようにして帰っているだろう。
「いやあ、それにしても先輩」
 と、校庭の脇を通りながら蓮花は独り合点に興奮しっぱなしで、
「二つの事件に共通するトリックは、一体何なんでしょうね。あんな重たいものを持ち上げる脅威のトリックとは! ……くう、謎です! ひとまず騎馬武者像や本棚の重さとか、構造なんかを調べる必要がありますね。あとは学校にクレーン車が来てなかったとか、ほかに滑車とか梃子の原理とか、考えつく限りのトリックを検討しなくちゃ。光学迷彩? そういう最新科学も研究してみなくちゃいけません。くうう、忙しくなりそうですね!」
「ていうか幽齋さ」
「何ですか、百里探偵?」
「いつから僕が探偵になったんだ! いや、そうじゃなくて、トリックなんて、小刀さんに直接聞けば良くないか?」
「え?」
 と、蓮花は目を丸くしてそのまましばらく静止した。
 カラスが、夕空に高く鳴いている。
 ちなみにカラスの鳴き声を「アホアホ」と書くのは古く、江戸時代にすでにその例があったそうである。つまり相当昔から、日本人は朝な夕なにカラスに馬鹿にされていたことになる。もっとも「鼠は忠(チユウ)、烏は孝(コウ)。鳥獣でさえ忠孝、忠孝と鳴く――」などと説教をぶつカラスもあったそうだから、黒いやつもなかなか、あなどれない。
 さて蓮花はようやく気を取り直し、何度も首を振りながら、
「あの……何ていうか、何を言ってるんですかね、先輩は。そんなのダメに決ってるじゃないですか。トリックを犯人に聞く? もう、ちょっと、何を言ってるのか分らないです。日本語になってないです。先輩ってば、やっぱりさっき頭をぶつけた衝撃で、猫に小判をぶつけて目から鱗が落ちたんじゃないですか? トリックを犯人に聞くだなんて、先輩は、探偵団として恥ずかしくないんですか!」
「いろいろ突っ込みたいところはあるが、少なくとも僕は探偵部じゃない」
 帰宅部である。
「だから犯行方法は、小刀さんに聞くことにする」
「ダメです、ダメです! そんなの絶対ダメです! お天道様が許しても私が許しません! そんなの天誅ですよ、天誅です!」
「意味が違うぞ。天誅ってのは――」
「とにかく! いくら先輩でも犯人にトリックを聞くような真似をしたら絶対に許さないですからね。だいたい、いくら私たちが、『犯人は小刀先輩です!』って言っても、トリックが分ってなかったら、『あら。そんなこと、私なんかの細腕じゃできなくてよ? 探偵さんもまだまだ青いわね。オホホ』って笑われちゃいますよ!」
「小刀さんはそんな口調じゃない」
「そんなことは良いんです。とにかくトリックは探偵が暴くものなんです。トリックも解明せずに何が探偵ですか! トリックも解明できない先輩なんて、偉そうにしたって五十里くらいですからねっ!」
 蓮花はかんかんに怒ってしまったけれど、ちょうど校門を出たところで僕は右、蓮花は左へ曲るので、この日の議論は都合よく打ち切りとなった。
「じゃあ、今日は失礼しますっ。先輩なんて、見直しましたっ!」
 ぷんと頬を膨らませて足早に立ち去る背中に、僕は、それを言うなら『見損ないました』だ――とは言えなかった。
 いろいろ、疲れた。
「……」
 ふうっとため息を吐いて、僕も帰宅。
 この疲労感は、蓮花のせいというより、立て続けに二回も驚愕したせいだろう。僕みたいな人間は、短期間に何度も感情を揺らすだけで疲労してしまうものだ。
 ちなみに僕は実家から通っているが、蓮花は学園寮に住んでいる。
 何せおかしな高校だから、遠くから「留学」して、寮に住む生徒は少なくないのである。蓮花の実家は静岡で、お茶農家をやっている。そういえば小刀さんも寮だったはずだ。
 とりあえず僕は疲労困憊、へろへろと、バス停に止まっていたバスに乗り込んで家路についた。
 幸い、座れた。

 

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惟任百里的初恋探偵物語(7)

 

 バスの揺れが心地いい。
 トリックなんて犯人に聞けば良いじゃないか――と、口からでまかせのように言ったことだけど、実際、犯行トリックの解明なんて、重要じゃないはずだ。どんな複雑怪奇な事件であっても、納得の行くトリックなんてものは後からいくらでもこじつけることが出来る。
 ……要するに犯人は、何らかのすごい方法で、それを実行したのである。
 そしてそのすごい方法など、
「どうやったの?」
 と、犯人に聞けば分るのである。
 ていうか、犯人は分っているのだから、動機だって犯行方法だって、そのことに最も詳しい人に直接聞けば手っ取り早い――と、そういう面倒くさがり屋の僕が、いったいどうしてこんな事件に巻き込まれてしまったのやら。
 とりあえず今の僕にとって問題は、動機である。
 なぜ、小刀さんは僕を狙ったのか。
 小刀さんは「留学組」で、実家は、関東だと聞いたことがある。
 運動も勉強も上位の部類で、教室で彼女が困った顔をした姿は見たことがない。寡黙な方で、友人は少ないはずだが、少なくとも僕よりはいるし、そんなにしげしげと見たことはないが、昼食もだいたい食堂でクラスの女子と一緒にとっていた気がする。だいたいは弁当を自分でつくって、持って来ていたような……。
 と、そんなふうに。
 小刀さんの日常を思い出しながら、といっても僕のことだから、小刀さんの顔もあまり明瞭に思い出せないけど、とにかく、黒髪の和風美人のことをあれこれ想像しつつ、バスの揺れが連れてくる睡魔に身をゆだねて目を閉じて呼吸も次第に整ってくる……うちに、思い描いていた小刀さんの顔が、だんだんと幽齋蓮花の、小型愛玩動物めいた顔に変って行ったから、僕はううっと、うなされるようにして目を開けた。
「何だ。何で僕は幽齋のことを考えていたんだ……?」
 茫然と、窓の外を見つめる。
 バスはちょうど、バイパスを横切る信号待ちをしていて、車窓は殺風景だ。車ばかりが見える。ほかには雑草と、空き缶、煤けた看板。
「幽齋蓮花」
 と、ふたたび僕の口が呟いたから、我ながらびっくり仰天、
(まさかこれって……恋?)
 と思うと同時に胸がドキンと高鳴ったが、高鳴った途端、にわかに馬鹿馬鹿しくなって、
「あれだ、吊り橋効果だ」
 と結論づいた。
 吊り橋を一緒に渡るドキドキを恋のドキドキと勘違いして、男女が恋に落ちるというやつ。言ってみれば、偽の恋愛感情。
「……なるほど一週間のうちに二回もすごい体験を共有したからには、吊り橋効果も起こりうる、か。つまり僕もまだまだ、思春期にあるってことか」
 一人で妙な感覚になるが、といってこの感覚の正体を知った以上は、本物の恋だとは認識することはない。
 繰り返すが、僕は中学生男子のごとき強い自意識を持たない。あの子、ひょっとして僕に気があるんじゃないの――などと思わないだけの心の修練を積んでいるのだ。
(禅僧とでも呼んでくれ)
 と、朦朧とする頭、また目をつぶって駅前まで残り五分ほど、バスの震動に身を任せ……ながら、次第に、もやもやしたものが心の底から、だんだん上層へと浮かび上がって来るのが分った。
 やはり、動機が気になる――。
 仮に小刀さんが僕を狙ったのだとしたら――死ねば良かったのに、と言うくらいだからそうに違いないだろうが、だとしたら、動機も当然、僕に関するだ。
 それは何だろう。
 怨みだとすれば、何を恨んでいるのか。僕の何を憎むのか。
 もやもやする。
 単純に「分らない」というのではなく、直感的には明らかな或る事実を、それが真相なのだとは無意識的に断定しないでいる――そんな感覚。
 摑めそうでいて、しかし対象がどこにあるのか分らない。真相に触れているかもしれないのに、摑み得ない……ちょうど、風呂の中で屁の泡を摑もうとして失敗するような。いやまさか、そんな感覚じゃない。とにかく、もっとあやふやで、もやもやした意識。
 ふと目を開ける。
 信号待ちのバスは、すでに駅前商店街にさしかかっていた。
 もうすぐ終点、中央駅前。ちなみに僕の家は、駅直結の三十六階建てのマンションだ。共働きの両親と妹と四人暮し。姉もいたが、すでに家を出ている。
「ああ、今日もいるな」
 と、僕は横断歩道の脇を見つめて、そう直感した。干からびた花束と、缶ジュースが二本。
 交通事故現場である。
 そこに、今日も死んだ子供が立っている……もちろん明瞭に見えたりはしないけど、その気配を直感するのである。浮かばれぬ地縛霊がいるという、確信。
 勘といっても良いかもしれないが、とりあえず僕の勘は当るのである。幽齋蓮花の通知表を見つけたのも、この勘の働きだし、小刀さんの件も、何か、第六感的なものがさっきから騒いでいる。
「……」
 バス停車。定期券を見せて下車する。
 駅前の賑わい。家路を急ぐ人たち。僕のマンションは、駅の反対側だが、すでに駅ビルの上にひょっこり見えている。
 もやもやを、直感した。
 避けがたい危難がある。
「幽齋が危ない――」
 僕は学校へと、来たばかりの道を全力で駆け出した。次のバスを待つ時間も惜しい。
 蓮花が危ないと、僕の勘がささやくのだ。
 
 

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惟任百里的初恋探偵物語(8)

 

 さて、今この時に正しいのは、傍らに適切な助手がいることだろう。
「どうしてそんなに急いでいるの?」
「幽齋蓮花が危ないなどと、おぬしは何を根拠にそんなことを申すのか」
「それより、犯人は本当に小刀さんなんですの?」
 ……口調はともかく、そんなことを次々に問いかけて緊迫感を増すと同時に、問答を通じて情報を整理して行く役。場合によってそれは、胃腸の弱い警部であったり、麻酔薬で眠らされるヘボ探偵だったりする。
 とはいえ、いくらも走らぬうち、たちまち息が切れてくるような文弱の僕としては、仮にそのような助手がいたとしても、
「頼むから、黙って走ってくれ」
 と、まともに会話できなかったに違いない。すでに横っ腹が痛い。
 ちなみにこの横っ腹の痛みは、横隔膜や脾臓の痙攣、あるいは大腸に溜った空気が一箇所に溜ってこすれるため――などと言われているが実際は、今ひとつ分らない。分らないが、普段の運動不足と、今の急激な運動が祟っていることは確かだ。助手もあきれるだろう。
 とにかく蓮花の携帯を鳴らしてみる。
 言うまでもないことだが僕も今時の高校生だから、携帯電話くらい持っている。祖父の形見の楽々フォン――デザインはともかく余計な機能が省かれていて、使い勝手は良い。
 ちなみに僕がなぜ蓮花の携帯番号を知っているのかといえば、以前の事件――紛失した通知表物を見つけてやった後、
「これからも探偵団をよろしくお願いします!」
 と渡されたからである。今初めて鳴らしてみるが、躊躇はない。思い過ごしで、何事も無かったならそれが市場案だ。
 ぷるるるる……。
 途中で先行するバスに乗ることが出来たから、車内でぜえぜえ荒い呼吸しながら電話をかける。が、やはり蓮花は出ない。
 この間に一つ、携帯からネット検索をする。江ノ島弁財天、由緒。
 バス、学園前に到着。
 飛び降りてふたたび携帯電話を鳴らす――が、この時も反応なし。
 鳴らし続けて校門前。
 学内か、寮か――左右を見た後、直感で僕は学内へ駆け込んだ。
 深い理由などないが、蓮花のことだから、トリックの合理的な解法を求めて学校へ戻った可能性が高い……という合理的理由を思いついたのは、校庭の脇を抜けて教室棟の前を走っているときだった。咄嗟の判断では、具体的な動機は後で認識される。
 校内、というか日本全国、すでに夕闇時。
 たそがれ時、逢魔が時とか言われるような、明瞭に世界が見えなくなる時間であって、すでに外廊下の照明が点っていた。
 中庭まで来た。
 ここで再び左右を見て、一瞬、銅像転落現場の石庭へ行こうか迷ったが、
「違う」
 と僕は食堂脇の外階段へ全力疾走する。
 ちなみに食堂棟は、一階に食堂と自習室、二階は売店、書店、談話室。三階には喫茶、集会室、会議室があって、さらに上に立ち入り禁止の屋上があるという構造だ。
 階段の途中でみたび携帯を鳴らしてみる。
 ピピピピ……。
 と、今度はかすかな電子音が頭上から聞こえた。
「幽齋!」
 くたくたの足で二階、三階と駆け上がって、屋上へ。
 扉が開いている――。
「幽齋っ!」
 最後の二段をすっ飛ばして屋上へ立った僕はぜえぜえ、荒い呼吸をしながら、なるほど、もしこの場に探偵の助手がいたなら、間違いなくあきれ果てただろう、と思った。なぜなら蓮花の危機を予想していた僕でさえ、あきれたからだ。
 扉のすぐ側に口を開けた鞄があって、そこから携帯電話の呼び出し音が聞こえていた。
 屋上は、なるほど庭園にする計画があったことも頷けるだけの広さがあり、廃材や古ベンチ、首の欠けた小便小僧に足の無いミロのヴィーナス、腕を失った考える人像、さらには照明や映写機の古道具といった、よくわからない舞台装置が転がっていた。
 そして、
「せ、先輩……?」
 蓮花がいた。
 高々と、屋上からさらに十メートルくらい上空へ持ち上げられながら――。
「何だ、これは……」
 蓮花を持ち上げていたのは、ぐねぐねと長く伸びた、白い、少女の右手であった。そのようにして蓮花を持ち上げ、夕闇に黒髪を広げていた少女は、見まごうことなきクラスメイト、
「小刀さん……」
 なのであった。
 屋上は見晴しが良い。
 学園の南は海で、西の夕焼けの美しさと、東に広がりつつある青い暗黒色が印象的であった。北は街区。広がる家並、暮れなずむ夕空の下で街灯が点々と輝き出して、こちらも単純にきれいだ。東の空には十日過ぎの太い月が昇っていて、光を増している。
 その月光と同じ色の、小刀楓の右腕。制服の半ばからぐねぐねと伸びて、蓮花の身体をしっかり銜(くわ)え込んでいた。
 どうなっているんだ――とは、思わなかった。
 小刀楓をここで見つけた時点で答えは出ている。だがこの非現実的な状況を、自分自身に納得させるのにすこし時間を要した。そうして僕が、蓮花を高々と掲げるクラスメイトを見つめていると、
「来てくれたの、惟任くん」
 当の小刀さんが振り返った。
「私の姿を見ても驚かないってことは、全部わかってるの」
「ああ――そのつもりだ。驚いてはいるけどね」
「そう」
「でも事情は承知している。全部わかった」
「じゃあ……どうするの。惟任くんは、この状況を変えるつもりはあるの」
「ある。つまり僕は、君の欲するところをすべて実現させるつもりで、ここへ来た」
「……」
 きっぱり言った僕を、小刀さんはしばらく無言で見つめていたが、やがて短く、
「そう。ありがとう」
 と言って、やがて蓮花はゆっくり、足元へと下ろされたのであった。
 

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惟任百里的初恋探偵物語(9)

 

 というわけで――。
 以上で、この物語は終りである。
 僕が彼女の要求を呑んだことで、小刀楓の企てた一連の計画は完成を見たというわけで、僕の中でもこの一件は終了である。
 なるほど現に被害者である幽齋蓮花がこの場にいるからには、僕一人で勝手に終るわけには行かないけど、とりあえず、僕の中で――そして小刀楓の中においてもおそらく、区切りがついただろう。
「先輩……」
 よろめきながら、蓮花が立ち上がった。
 苦しかったのと、未だ驚愕から覚めないのとで、やや朦朧としている様子ながら、蓮花は一歩、僕に近づきながら、
「トリックは、分りましたか?」
 と訊いた。この状況でそれが気になるとは、探偵部の意地も大したもの――だが、僕は首を振って、
「トリックなんてものは最初から無かったんだ、幽齋。おまえが今体験したとおり、騎馬武者像も図書館の本棚も、小刀さんが自分の力で持ち上げていたんだ」
「どういうことですか。そんなの、物理的に……」
「小刀さんは、妖怪部の部長だ」
「……?」
「つまり、小刀さんは妖怪の力を用いることで、どんな重たいものでも持ち上げることができるんだ」
「……」
 蓮花が、うん? という顔で小首を傾げた。いくらか愛嬌のある、かわいらしい仕草である。
「えっと、何を言ってるんですかね、百里先輩は。もう一回言ってください」
「よし。よく聞け、幽齋。小刀さんは妖怪の力を使って、どんな重たいものを投げることができる」
「……だから、何て言うか、そんなんじゃ収まりませんよ、色々と。だいたい、探偵方法に超自然能力を用いてはならないとか、ミステリーに超能力を駆使する人物を登場させたらいけないとか、分ってますか? 妖怪の力とか、仏の顔に水ですよ」
「だがそういう力が実際に使用されたから仕方ない。そういうものだったんだ。本人に聞いてみれば分る――小刀さん、その腕に宿っている妖怪は、何という種類の妖怪なんだ?」
「五頭竜」
 小刀さんは、こともなげに言った。
 蓮花は、相変らずの表情。
 だが僕の方はそれでさらに納得が行った――五つも首を持つ竜なら、どんな重たいものでも持ち上げることが出来るだろう。そしてまた、このような手段を小刀さんが取るに至った動機も、五頭竜ということであれば、やはり理解できる……。
「江ノ島の竜だね、小刀さん」
 尋ねると、小刀さんは無言で頷く。
 僕は一歩近づいて、
「ありがとう。僕が弁財天じゃおかしいだろうけど、君の願いを叶えたいと思う。それでこの事件の幕を引いてくれるか」
「……」
 小刀楓はしばらく無言で、やや俯きがちに視線を僕と、蓮花との間へ漂わせていたが、ややあってからかすかに、
「うん」
 と答えたのであった。
 さっと吹いてきた風は、もう夜の気配が濃厚だった。
「あの……ですね、先輩」
 蓮花が、口をとがらせる。ものすごく不満そうである。
「意味が分りません。トリックも謎ですけど、全部独り合点に納得されるのが一番困ります。ちゃんと説明してください。そもそもどうしてここが分ったんですか?」
「話して聞かせるのも馬鹿みたいな気がするけど――」
 と、僕は一瞬、小刀さんの顔色を窺ってから、
「まず僕がここへ来たのは、単純に言って、幽齋が危ないと直感したからだ。そしてそのことは、僕が小刀さんの動機に気づいたから、直感できた」
「動機って?」
「前に僕は、思春期男子に特有の、強烈な自意識といったものを捨て去った自信がある――と言ったことがあっただろう」
「いいえ」
「いや、あったはずだ! まあ、とにかく僕が確信しているのは、僕のような男子を誰かが好きになることはない、ということだ。でも今回二度も続けざまに僕と幽齋が二人きりでいる時間に、妙な事件が起きた。そしてそれを起こしたのは、クラスメイトの小刀さんだった……ということで、一つの推論が出てきた。要するに小刀さんは、僕と幽齋とが二人きりでいるのが気にくわなかったのではないかという疑問。これは単に、思春期男子にふさわしい自意識に従った推理だけど」
「……そんな推理は却下ですよ、先輩」
「とにかく聞いてくれ。仮に小刀さんの動機がそれであったとすれば、狙われていたのは僕でもあり、同時に幽齋――おまえでもある。正確に言えば、幽齋の方がより強い憎しみの対象になる。そんなふうに直感した僕は、慌てて戻ってきたというわけだ」
 僕は小刀さんの顔を今一度見て、これで良いかな――と確かめる。小刀さんは表情を変えないが、それはこれで良いという意味だろう。
「幽齋は、江ノ島って知ってるよな」
 と、ここでやや唐突に話を変える。
「江ノ島って、えっと、湘南でしたっけ。江ノ電が走ってるところですよね。この前の銅像ガッシャン事件で、お守りが落ちてた……それがどうかしましたか?」
「大昔、あそこには島は無かった」
「……?」
「そういう島さえなかった時代、あの地方に首が五つもある、おそろしい悪竜が出現して、村の子供を喰い殺すようになった。そこで、周辺八カ国の人間が話し合って、とりあえず各々の子供を生贄として、悪竜へ捧げることを決めたんだ。そしたら、これを不憫に思った弁財天がやって来て、一夜にして江ノ島を築いた。そして島へ悪竜を呼んで語らううちに、竜は弁財天へ惚れ込んだ。そしたら弁財天は、人への害を止めるのなら夫婦となっても良いが、どうするか――と聞いたんだ。これを竜は承知し、悪行を止めたから二人は夫婦となって、以後、江ノ島へ住まうこととなった……これが、江ノ島縁起というやつだ」
「初耳です。ていうか何でそんな話、知ってるんですか」
「今さっき検索で調べた。それはともかく、今度の事件は僕が弁財天で、小刀さんが竜だったということになる」
「え、っと、つまりどういうことですか?」
「――つまり私が惟任くんのことを好きだということ」
 小刀さんが、言った。夜風みたいに冷静な声である。
 端的に言えば、嫉妬による殺意。
 いや、僕には、殺意というほどはっきりした強い意志だったとは思えない。蓮花に対する苛立ちとか、僕に気づかせるためにとった、少し過剰な行動……。
 いずれにしても、僕が「望むところをすべて叶える」と認めた以上、小刀さんは二度とこのようなことを起すことはないはずだ。これが最良の選択かどうかは分らないが、とにかく被害は収まる。
「……ていうかそれって、つまりどういう意味ですか? これからどうなるっていうか、何て言うか……?」
「つまりこれから私と惟任くんとが、つきあうってこと。恋人同士になるの」
「……?」
「幽齋さん。あるいはこれは、惟任くんがあなたを助けるために口にした方便かもしれない。でも私は惟任くんがそんな嘘を吐かないことを望んでいるし、たとえ方便でも、今私の望みを叶えてくれるって言ったことは本当――そうよね、惟任くん?」
「うん、すくなくとも僕は嘘は吐かない」
「だから今日は帰るね。私は、私の望みを叶えたからこれで良い」
 言いながら、小刀さんはこちらへゆっくりと歩き始めた。
 暗闇で表情がよく分らないこともあるが、おそらく、冷静なままなのだろう。長いさらさらとした髪が風になびく。
「惟任くん――」
 そしてすれ違いざま、ふと呼びかけた小刀さんは、
「どうしたの」
 と振り返った僕に、ものすごく唐突な、疾風迅雷とでも言いたくなるような不意打ちのキスをして、颯爽とその場から立ち去るのだった。
 コツ、コツ、コツ……と、階段を下りる靴音が聞こえ続ける間、きんぴら牛蒡に入る短冊切りのこんにゃくみたいな感触が、僕のくちびるに残っていた。初めての口づけの感触とはそういうもだろうか……。
 茫然。
「……先輩っ!」
 振り返れば、幽齋蓮花が今にも泣き出しそうな顔で、
「私、あきらめませんから!」
 と一生懸命に叫んでいた。
 肩をふるわせ、目をうるませながら、
「私は絶対にあきらめません――こんな、怪力乱心の類で事件を解決するなんて、絶対に認めないんですからねっ!」
 わあんと声を上げると、蓮花は顔に手を当てながら僕の前を疾走していった。
 茫然。
 ばたばたばたと、階段を下りる音が聞こえるうちは、とりあえず僕は茫然としつづけた。
 そして、二人の気配が周囲から消えてから、僕はやっと意識を取り戻して、ゆっくりと、星の輝き始めた空を見上げて、
「何のことだ」
 と呟くのだった。

 ……まあ、そういう感じで。

 これが僕、惟任百里と、クラスメイト小刀楓、そして後輩の幽齋蓮花との、奇妙な三角関係の始まりなのであった。



 (了)


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