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 金曜日、朝10時過ぎに遅い朝食をコンビニのパンで済ませていると、

 取締役から電話があった。

 取締役は、こんな平社員の為にわざわざ近くのデニーズまで来て、話をしてくれると言った。

 

 梅雨は既に過ぎ去ろうとしていた。

 太陽が攻撃的に熱を放つ、暑い日だった。

 家からデニーズまで5分歩いただけで汗が噴き出して止まらない。

 

 取締役は窓際の分かり易い場所に座り待っていた。

 今までの事の顛末を説明する。

 そして、取締役はこう言った。

 

 「お前に今会社を辞められると困る」

 

 取締役からのその言葉は私の中に力を湧かせた。

 

 「今うちの会社が中国で仕事を始めたのは知ってるよな?」

 「はい……」

 

 「中国で日本とブリッジできる人が足りてない。

  お前が中国に来てもらえると助かる。

  うつ病は医者の言う通り、環境を変えることが一番いい治療法だ。

  だから中国行きを考えてくれないか?」

 

 自分の想像を超える展開の早さに驚いた。

 まさか自分が中国に行くことになるとは……死ぬまで縁のない国だと思っていた。

 中国に対しては、昔からの先入観によって食わず嫌いに似た嫌悪感すら抱いていた。

 

 しかし、目的も無く生きていた自分に力が湧いたことは実感できた。

 

 「考えさせてください。妻と相談します」

 



 妻との関係がこうなった今でも相談だけはしておきたかった。

 その夜、妻に中国行きを告げるとこう言った。

 

 「やっぱりあなたと距離をおく必要があると思っていたから……。

  ちょうどいいタイミングだった思う」

 

 その返事を聞くと、取締役へ中国に行く意思を告げた。

 

 任期は10カ月だった。

 

 来年の5月自分はどんな気持ちで、どんな姿になって日本に帰ってくるのか……。

 一人成田空港の喫煙所で発着する飛行機を眺めながら、そんなことを考える。

 

 中国行きが決まってから、準備や引き継ぎで忙しく、

 自分でうつ病になっていたことすら忘れていた。

 今まで何カ月も暗く続いていた心の中の雲は、梅雨明けと共に晴れていた。

 小さい頃、飛行機に乗って世界中を飛びまわる仕事がしたい、と思っていた……

 そんな夢さえ思い出せるようになっていた。

 

 中華人民共和国。

 

 それは何の知識も、興味も、言語も知らない国だった。

 大連空港に降り立つと、そこには想像を超える世界が待っていた。

 鼻を刺激する薬物の匂い、客を呼び込む白タクシーの群れ、

 家族を迎えにきている人の群れ、

 やる気のない気だるい雰囲気をあからさまに発している空港社員……。

 

 「よくきてくれたね」

 

 その声は以前別のプロジェクトでお世話になった先輩の声だった。

 笑顔で迎えてくれた先輩に引率されてタクシーに乗り込む。

 

 先輩が運転手に中国語で行き先を告げる。

 行先も全て中国語で喋らないといけない……。

 そんな当たり前のことに恐怖を感じた。



 新しい環境に行くということでいささか遠足に行くような気分だったのかもしれない。

 しかしその気持ちは先程の恐怖心が綺麗に消してくれた。

 

 「水を買う」

 「たばこを買う」

 「どこに行く」

 「これが欲しい」

 「あれが欲しい」

 「何個欲しい」

 「何が食べたい」

 「いくら?」

 

 普段いかに言葉を発しているのか分った。

 そして自分がこの国に対して何の知識もないことも。

 

 怠慢に生きていたことがうつ病を生んだのかもしれない。

 何不自由ない生活、目的のない生活、何かに飢えることは久しくなかった。

 

 何かあれば誰かのせいにする、理由があればしょうがない……。

 そうやって今まで折れ曲がってきた。

 

 中国にはその飢えがあった。

 飢えて吸収しないと生きていけない。

 その国に蔓延る「飢え」は私の心の病を治していった。

 

 

 中国に来て2カ月経ったある日、仕事帰りに同期と

 いつもの日本人向けラーメン屋に向かった。

 この頃になると勉強したかいもあり、

 どこに行きたいぐらいはタクシーで言えるようになっていた。

 しかし、細かい説明はできない為、大概付近で降ろされることが多かった。

 

 その日は、いつもよりも更に遠くで降ろされてしまった。

 ここからだと日本人向けのクラブ街を通らないといけなかった。



 昭和の雰囲気を直接感じたことはないが、そんな言葉が合うようなネオン通りを、

 ふらふらと2人で歩いていると、一人のクラブの女性が、お客さんをタクシーに乗せていた。

 

 暗いネオンが光る道の中でも彼女の顔だけは、はっきりと見ることができた。

 

 心を全て奪われるのに時間は必要なかった。

 

 自分を司る細胞が彼女の引力に引き込まれていった。

 こんな出来事が自分の中にもう一度芽生えるとは思わなかった。

 

 彼女を横目にラーメン屋に向かう。

 彼女と一瞬目が合った……。

 体の中にある硬い何かが優しく溶けた。

 

 いつも通りラーメンを食べながらさっきの彼女のことを話す。

 中国には日本人向けのクラブがある。

 彼女もきっとそこで働いている人だった。

 ただしあの通りには何件もの店があり、彼女はどこのお店の人か分らなかった。

 もし彼女の店が分かったとしても、彼女のような女性の場合、常連が多く、

 人気が高い為、出会うことはできない。

 

 所詮夢物語だった。

 一瞬で全てを奪われる程恋したのは、大学生以来10年振りだった。

 しかし、その芽生えたその感情はそっと胸にしまうしかなかった。

 

 中国での仕事は多忙を極めた。

 夜仕事が終わるのは、深夜2時、3時……家に帰ることができない日も続いた。

 月に休みは1日~2日。

 それでも刺激があり、充実していた。

 仕事の納期も厳しく、がむしゃらに走ることで達成感もあった。

 

 中国に来てからも相変わらず、妻からの連絡は無かった。

 こちらから週に何度か連絡しても、メールが返ってくるのは3日、4日後だった。

 



 「いろいろ忙しくて、メール返せないんだよね」

 

 それが決まり文句だった。

 結局彼女の中に私は存在していなかった。

 忙しさは寂しさを幾分埋めてくれていたが、

 それでも異国の土地で寂しさが無いと言ったらそれは嘘だった。

 誰もいない家に一人帰り、一人でテレビを見て、一人で寝る生活は寂しかった。

 

 ビザの関係で一時帰国をした際、妻と話し合い離婚した。

 前から離婚届けには既に記入してあったし、

 彼女が私を必要としていないことも中国で3カ月生活して分っていた。

 

 妻は別れたくないと言ったが、もうこれ以上籍だけ一緒にいることに意味はなかった。

 

 知り合って10年が経っていた。

 

 生活を共にして8年。それが結末だった。

 別れたくないと言われた時は決意がぐらついた……。

 でもこれ以上一緒にいてもお互いが傷つけあうだけだった。

 

 中国に戻り本当の一人の生活が始まった。

 元々一人で生活していたが、やはり心のどこかに元妻はいたのかもしれない。

 そしてその存在は、どこかで安心感を与えてくれていたのかもしれない。

 

 また忙しい中国の波に呑まれる。中国生活が始まって4カ月が経っていた。

 季節は11月になっていた。

 大連は日本の北海道と同じ緯度である為、とにかく寒い。

 11月には既にコートを着ていないと寒くて外を歩けなかった。

 

 いつものラーメン屋で同期とご飯を食べ、外に出ると、

 やはりそこには暴力的な風が無差別にふきつけてきた。

 

 家へ帰る途中、こちらに向かって手を振る二人組の女性が見えた。

 会社の人ではないことはすぐに分かった。

 知り合いではないことは間違いないが……誰だか分からなかった。



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