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(2)
 雨は次第に激しさを増し、起床して朝食の座に着いたころは雷をともなう土砂降(/どしゃぶ)りとなった。
「予報では今日いっぱいこの調子で降り続くってさ。川が増水するだろうから、釣りには行けないぞ。今日ぐらい家でゆっくりしなさい」
 伯父の言葉に、祐希は素直にうなずく。ナスとオクラを使ったラタトゥイユにオムレツ、メープルシロップをかけたパンケーキでゆっくりと朝食をとりながら、むしろ釣りが中止になったことに安堵していた。次にシーバスがヒットしたとき失敗しないだろうか、シュミレーション通りに体が動くだろうか―――そのプレッシャーから解放される。
 その日は雨音を聞きなが思いつくままに夏休みの宿題をこなした。合間にテレビを見たり、スナック菓子をつまんだり。そんなありふれた夏休みの一日が、なぜかとても懐かしい気がして、身も心も休まる思いだった。
 夕食は具がゴロゴロ入った田舎風カレーだ。熱さと辛さで大汗を流しながらテレビを見ていると、天気予報が深夜に雨はあがると告げた。
(走馬落しはここ数日、雨がなく流れが弱まったためシーバスの活性が落ちた・・・・・・でも、この雨で増水すれば流れも強くなり、(/にご)りも入って活性が上がるはず)
 頭が戦闘モードに切り換わった。宿題はもうやめだ。祐希は夕食を済ませてから寝るまでの時間を、すでに何度も目を通したルアー関係の入門書や雑誌の復習に費やした。
 休息など、ありふれた夏休みなど、一日でも多すぎた。

「雨がやんでも、土砂崩れなどに注意してください。また、危険ですので増水した川を見に行ったりしないでください」
 翌朝の天気予報で気象予報士が呼びかける。大雨や台風に見舞われた後の常套(/じょうとう)句だ。「わざわざ増水した川を見に行く人なんていないでしょ?」などと常々テレビに突っ込みを入れていただけに、自分が張本人となって少なからず動揺した。
「ごめんなさーい!」
 テレビの画面で引きとめる気象予報士を振り切って、祐希はクロスバイクにまたがり、走馬落しへとダッシュする。どれぐらい川の水が増えたか、流れが強まったか、濁りが入ったか、もう気になって気になって仕方なかった。

 一瞬、場所を間違えたかと思った。それほど走馬落しは様変わりしている。コーヒー色に染まった水は濁流(/だくりゅう)と化し、河川敷を呑み込んで、川幅は見たところは五割増しだ。土手の上に2台、見覚えのある車が停まっている。櫂と西山も川の様子を見に来たらしい。自転車で乗り付けて声をかけた。
「流れも濁りもすごいね、シーバスの活性も上がったかな?」
 道具一式を詰めたデイパックを下ろし、ロッドを出してタックルのセットを始めると、西山に後頭部をはたかれた。
「釣りする気か、このバカ? 死ぬぞ! 確かに濁りや流れのあるほうが条件はいいが、限度ってもんがあんだろ」
「これほどの激流、濁流だと、遊泳力の強いシーバスも、さすがに餌を食わずにじっとしている。たとえルアーを投げても、あっという間に流されて釣りが成立しない。明日か明後日には、流れも濁りも適度に治まるだろう」
 櫂のアドバイスに従い、祐希は素直にタックルをしまった。
「・・・・・・やっぱり、無理だよね」
 なにせ一昨日までルアーを投げていた護岸は深く水没しているのだ。

 その日の釣りは中止と決まり、土手の上で「解散」となったが、伯父夫婦のもとに直帰する気にはなれなかった。意気込んで家を飛び出しただけに、その興奮を全く消費しきれていない。無意識に自転車は、田んぼ道を商店街方面に進路をとる。陽はすでに高い。雨上がりで湿度の過剰な空気が(/あぶ)られて不快指数は加速する。
 釣具店『マスヤマ』の前には、さっき見たばかりの車が2台、路上駐車していた。櫂と西山だ。
(釣りができない日の釣り人は、自然と釣具店に引き寄せられるらしい)
 そんなことを考えながらほくそ笑んで自動ドアをくぐると、エアコンの爽やかな冷気とともに、言い争う声が溢れ出た。
「どうして俺に断りもなく勝手なことをするんだ!」
「こーでもしねーとモノグサなテメーは動きださねーじゃねーか!」
 睨みあう櫂と西山。店内に漂う、ただならぬ緊張感。自動ドアを入りかけて固まっている祐希に、初老の店主が取り(/つくろ)うような笑みを投げかけた。
「いらっしゃい。どうぞ。アレは、気にしなくていいから・・・・・・」
 来店に気付かないのか毛ほども気にしていないのか、二人は祐希に目もくれず互いの主張をぶつけ合っている。その内容と店主が耳打ちする補足説明から、次のような事情が知れた。
 櫂がルアーを作り、それを西山がネットで売るという、友情に裏打ちされた微笑ましいビジネスモデルは以前聞いた通りだ。ただ、クオリティーを追及するあまり、櫂の作るルアーはユーザーの信頼は高いが、慢性的に生産が(/とどこお)っている。商才に長けた西山はリピーターを確保するために新作のリリースをことあるごとに提案していたが、オーダーを消化するだけで手一杯の櫂がとりあうはずもない。思い余った西山は櫂に無断で、ネット販売のページに「新作リリース」を告知してしまったという。
「下品な商業主義だな。新作ルアーなんてものは無理矢理作るものじゃない。必要に迫られて自然にできるものなんだ」
「いまがその必要に迫られた時なんだよ。理屈を言う暇があったらアイデアを考えろ。仕事場へ戻って手を動かせ」
 二人の言い合いは終わる気配を見せない。ルアーを投げられないならせめて釣りの話でも聞きたかったが、とてもそんな雰囲気ではない。とばっちりを食わないよう、彼らから離れて店内を物色した。必要な物があるわけではない。小遣いにも余裕はない。それでもルアーやリール、ロッドを見て回るのは楽しい。ルアー用品ばかりではない。餌釣り用のウキやハリやオモリも多種多様で、祐希の目を楽しませた。いつしか櫂と西山の言い争いも、無意味なノイズとして祐希の耳を左から右へ通り抜けていく。夢中で店内を見物していると、店主の娘と思しき女性の店員が冷たい麦茶のグラスを手渡してくれた。炎天下に自転車を飛ばしてきたことをいまさらながら思い出し、急に喉の渇きを覚える。グラスをあおって麦茶を飲み干せば、上を向いた視線が二次元の魚影を捉えた。
「・・・・・・魚拓?」
 天井に接する壁にぐるりと、様々な釣魚の墨痕(/ぼっこん)鮮やかな魚拓が飾られている。前回はルアー選びに夢中で気付かなかった。ヘラブナ、コイ、ヤマベ、イワナ、アユ、ニジマス、クロダイ、ヒラメ、シロギス、メバル―――順繰りに見回す祐希の目が、レジの上部に釘付けとなった。他の魚とはスケールの違う獲物。姿形を写すのは半紙や和紙ではなく、畳ほどもある布だ。面積いっぱいに墨汁で表現された魚体は、口を大きく開き、エラもウロコも輪郭(/りんかく)(/きわ)立たせ、ヒレを(/ほこ)らしく広げていた。シーバスを魚拓にしたら、このような形になるかもしれない。余白には参考データが筆文字で記入されている。釣り人、釣り場、釣った日付など。だが最も目を引くのはその大きさ―――「体長150センチ」の筆文字である。
 汗ばんだ肌が、粟立(/あわだ)った。
 もしも魚拓の巨大魚がシーバス―――スズキであるなら、生前の道太郎が仕留めた1メートル20センチのスズキより30センチも大きいことになる。祖父の栄光は常に「前代未聞の最大級」であり、「化け物」であり「伝説」であって欲しかった。そうでなければ貴重な夏休みを賭けて挑戦する価値はない。
「どうだい。見事なオオニベだろう」
 いつの間にか店主も、祐希と並んで巨大な魚拓を見上げていた。
「オオニベ?」
「南日本から東シナ海に生息する海水魚で、『ニベ』の仲間では最も大きく育つ。九州に住む友人が釣った獲物だよ」説明しながら初老の店主は自分の手柄のように胸を張る。
 なるほど―――魚拓に付記された釣り場は「一ツ葉(/ひとつば)海岸」という見慣れない地名だ。シーバスではなかったことに安堵すると、記憶をたどる余裕も出た。
「そういえばニベって魚の名前、図書館にあった釣り入門で見たような気がする」
「ニベの仲間は関東で『シログチ』がポピュラーだね。地方名を『イシモチ』と言って、海釣りの入門に適した釣魚だよ」
 その後もしばらくイシモチの釣り方やポイント、料理法など店主の説明は続いたが、祐希は魚拓のオオニベに圧倒され、櫂と西山の言い争い同様、耳を右から左に素通りした。

 釣具店で油を売ってから伯父夫婦の家に帰ってもまだ昼前だった。仕方なく夏休みの宿題を広げたものの、気付けば櫂が貸してくれたルアー・ボックスを物色するありさまだ。
(そういえば、アレがないな・・・・・・)
 以前、瓜生家のマデヤを改造した工房で見た、櫂のハンドメイド・ルアーが見当たらない。確認も兼ねて調べてみようと思い立つ。デイパックにしまったままだった携帯電話を引っ張り出し、「ハンドメイド」「ルアー」「西山」のワードで検索する。さほど苦労せず『西山総合企画』のサイトは見つかった。不動産取引の仲介や各種ローンのご案内、工事の受注、そして様々な(フィギュアから車まで!)通信販売。本当かどうかは知らないが、櫂に「元ヤクザ」と評されるだけあって手広く事業展開しているようだ。通信販売の「その他」のカテゴリに櫂の作るルアーが紹介されている。以前、工房で見た同じリップレスタイプのフローティングミノーは「フラクタル」というルアー名らしい。商品説明によれば、「カオス理論の応用によって流れの揺らぎへ敏感に反応するウッド製リップレスミノー」とのことだが、祐希には「凄そうだ」ぐらいの意味しか伝わらない。なにより目を引いたのはその価格だ。
「な・・・・・・7000円!」
 思わず声を漏らした。一つひとつ手作りされたものが大量生産品より高価なのは当然だ。だが市販のメーカー品が1500円前後で買えることを考えれば割高感は否めず、祐希の財布では到底まかい切れない。
「こんな高価なルアーなら、タダで貸してくれるわけもないか・・・・・・」
 携帯電話を放り出し、祐希は仕方なく夏休みの宿題に戻った。
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(3)
 その翌日が凄かった。
 まだ水位は高いが、昨日水没していた足場の護岸は水面に顔を出している。流れは速いが、濁流からは回復した。泥濁りも、ささ濁りの状態に落ち付いている。入門書で得た知識に照らし合わせれば、いずれも好条件である。夕マズメの時間帯には、まだ少し間があった。
 河川敷に下りた祐希を出迎えたのは派手なライズだった。跳ねた魚は割と大きい。シーバスかもしれない。はやる気持ちを抑えつつタックルをセットし、第一投。気持が先走りすぎたか、ラインを離すタイミングがわずかに早く、フライ気味になった。水に落ちたルアーはすぐさま下流へ向かう。やはり流れは速い。リールを二、三回巻いたところでルアーが水を掴んで泳ぎ出す。直後、ロッドを持つ手に衝撃。
「エッ?」
 祐希が戸惑った一瞬のうちに、水面を割ってシーバスがエラ洗いし、流れに乗って下流へ走る。予想外のスピード。ロッドは下流方向へのされた―――と思う間もなく重量感を失い、竿先が反動で上流側へ跳ねる。それでも遮二無二(/しゃにむに)リールを巻くと、ルアーだけが返ってきた。
「油断した・・・・・・まさか一投目で食ってくるなんて・・・・・・数少ないチャンスを逃した・・・・・・」
 魚がルアーにアタックした感触を察知したらロッドをあおって針掛かりさせる「合わせ」を入れなければならない。何度も脳内シュミレーションを繰り返して分かっていたはずなのに、また何もできなかった。焦れながらルアーを投げる。着水。無意識にリールを巻く手が速くなる。ルアーが水を掴んで泳ぎ出す、プルプルと小気味いい感触を捉えたと思う間もなく、再びひったくるような手ごたえ。
「えっ、連発?」予想外ではあったが、さきほどのバラシで神経は研ぎ澄まされている。「そ、そうだ・・・・・・合わせ!」
 反射的にロッドをあおる。とたんに重量感が消え、ルアーだけが宙を舞って水際に落ちる。
「ああっ・・・・・・またバレた!」
「いまみたいなのを『ビックリ合わせ』って言うんだ」
 背後で声がした。タックルをセットした櫂がたたずんでいる。その横で西山がさも愉快そうに笑う。
「このヘタクソ! そんな急激に力を加えたらスッポ抜けるか、口の皮が切れるかするのがオチだ。もっとバット―――つまりロットの中央からややグリップ寄りの部分に魚の重みをのせるように、確実に長いストロークで竿をあおるんだよ」
「そんなこと、わかってるよ」言い返しながらも祐希は西山の言葉を頭と体に叩きこむ。
 櫂と西山はそれぞれ10メートルほどの距離を取って祐希の上流側へ立ち、キャストを始める。
「珍しく活性が高いようだな」
「久しぶりに楽しませてもらうか」
 二人の会話に、祐希は首を傾げた。確か昨日は釣具店『マスヤマ』で、新作ルアーをやるのやらないので大喧嘩していたはずだ。いつ和解したのだろう。
(いや、今はそんなこと考えてる場合じゃない)
 気を取り直し、キャストを再開した。焦りは隠せない。このポイントには確実に活性の高いシーバスが群れている。独り占めできるものとほくそ笑んでいたところに、強力なライバルが二人一緒に現れた。先を越されてなるものか―――そう考えたそばから、西山がロッドを曲げた。
「ヨッシャ、一発だぜ!」
「ずるい! それ僕の魚・・・・・・」
 思わず本音の漏れた祐希の手元に衝撃が走る。三度目のバイト。胸は懲りずに跳ね上がるも、頭は少し慣れたようだ。素早くリールを巻き、ロッドに魚の重みを乗せ、全身でのけぞって合わせを入れる。今度は確実にフッキングした。魚は流れに乗って走る、走る。リールのドラグはあらかじめ調節してある。過度な負荷がかかる前にラインが滑り出る。切られる心配はない。祐希はロッドを立て、シーバスの走りに耐え、踏ん張る。魚は疾走から跳躍(/ちょうやく)に作戦を変え、水面を蹴散らして暴れ始めた。二度、三度とシーバス特有のエラ洗いを繰り返すうちにルアーが弾き飛ばされ、竿先がテンションを失って空に向いた。
「・・・・・・また、バレた!」
 目の前の状況が信じられなかった。いくら針を外すのが上手な魚とはいえ、三回も連続でバラした己の不甲斐(/ふがい)なさにロッドを振ることも忘れて放心した。気付けば隣では櫂がヒットさせていた。竿を寝かせ、魚の跳躍を抑え込むファイトを目にし、自分がロッドを立てすぎていたことにいまさらながら気付く。なんとか立ち直って数投後、本日四回目のヒット。合わせも決まり、ロッドを寝かせてエラ洗いを抑えるやりとりにかろうじて成功し、初めてシーバスを足元まで寄せた。後はフィッシュグリップで下顎を掴むだけだ。魚を見据えたままヒップバッグを探るが、気持が上ずってなかなか見つからない。ようやく手に取ったはいいが、不規則に暴れる魚の下顎を道具を使って掴むのは想像以上に難しかった。何度か空振りを繰り返すうち、シーバスは最後の力を振り絞って派手に首を振り、その拍子にフックは外れた。自由を取り戻した獲物がスローモーションで流れに帰っていく様を、祐希は術もなく見送るしかなかった。力が抜け、護岸に尻もちをつく。
「どうしてバレるんだ!」思わず弱音がもれた。
「おいおい、2匹や3匹バラしたからって腐るなよ。まだまだ魚はいるぜ」そう言っている間にも西山が再びヒットさせ、ロッドを曲げた。
「西山の言う通りだ。こんなに大きな、しかも活性の高いシーバスの群れに出くわすのは年に一度あるかないかだ。座り込んでいる暇はないぞ」普段冷静な櫂さえ僅かながら興奮して見える。
 確かに滅多にない数釣りのチャンスなのだろう。でも、そんなとき自分は何もできない。この先、何度シーバスがヒットしても途中で逃げられてしまう気がしてならない。魚を手にする自分がイメージができない。あまりにも未熟(/みじゅく)で情けなくて、泣きたくなった。だが泣いてしまったら、恥ずかしくて二度とこの川辺に立てない。対岸の浅瀬で、シラサギが見せつけるように小魚をついばむ。
 涙を流す代わりに、立ち上がってロッドを振った。
 本当にシーバスの活性は高い。心の折れかけた祐希でも間もなくヒットに恵まれた。反射的に合わせを入れながら、祐希の頭がフル回転を始めた―――ロッドとラインの角度は90度。魚が走ったら強引に寄せようとしない。でも絶対テンションを緩めてはならない。ジャンプしたらロッドを倒して魚を抑え込む―――ファイトにおける注意点を完璧に確認しかけて、やめた。
 試しに何もしなかったらどうなるのだろう。
 馬鹿なことと思いつつ、リールを巻く手を止め、掛かった魚を水中で放置し、観察する。バラし続けた照れ隠しと開き直りだった。意外にも寄せる動作を中断すると、それまで必死に暴れ続けたシーバスの動きも(/しず)まった。ラインのテンションを保持しているためか時折戸惑うようにもがく程度だ。だましだましリールを巻くと暴れずにじわじわ寄ってくる。強引に寄せようとすれば激しく抵抗するが、弱い負荷でやりとりすればさほど抵抗しない。だが、あと2メートルという距離で急に、全力を振り絞って暴れ出し、見事にフックを外して逃げ去った。
(なるほど、寄せるまでにある程度暴れさせて体力を消耗させたほうがランディングしやすいな)
 小さくうなずいて、すかさず次のキャスト。バラしても不思議と悔しくない。自分自身の思考錯誤によって得るものがあったからだろうか。そう思う間もなく、またヒット。今度は強引に寄せてみた。その力を利用してシーバスはジャンプした。もっと強引に寄せると、ジャンプした勢いで水面を滑り、急速に寄ってきた。障害物のあるポイントでは、こんなファイトも必要かもしれない。調子に乗ってさらに強引に寄せたら、さすがにバレた。
(このへんが強引さの限界なワケだ)
 次のキャスト。今度はヒットしても、あえて合わせを入れなかった。シーバスは走って、もがいて、また走って、ジャンプして、針が外れた。つまり、合わせは最初のジャンプまでに入れればいい。時間的には2、3秒としても、体感的にはかなり余裕がある。つまり焦る必要はない。
「気持ち悪ぃーなー、このクソガキ! バラしまくっといて、なにヘラヘラしてんだ?」
 西山に言われて、祐希ははじめて自分が笑っていることに気付いた。
「なんか、嬉しくなっちゃってさ。いまになってやっと、自分が何をしたらいいのかが分かったんだ」
「分かったって、何が?」
 櫂が首を傾げた。うなずいて祐希が胸を張る。
「バラせばいいんだ。ヒットしたシーバスをバラしてバラしてバラしまくる。そうすれば、どんな状況でバラしたか、どんな行動が原因で魚を逃がしたかが身にしみてわかる。そんなバラシの条件を一つひとつ避けていけば、いつか必ず、ヒットしたシーバスをランディングに持ち込めるはずだから」
 馬鹿げた戦略だと、自分でも思う。滅多にない数釣りのチャンスをドブに捨てるのだ。だが、数はどうでもいいと祐希は気付いた。100匹の平均サイズより、狙いはたった1匹の超大物だ。祖父が自慢した、1メートル20センチのシーバスだ。
 櫂も西山も、黙ってた。反論はなかった。ならば正解なのだ。そう自分に言い聞かせ、川に問いかけるように、祐希はルアーを投げ続ける。多くの魚に逃げられた。だが得たものも少なくはなかった。
「なあ櫂、急に反応が鈍くなってないか? ベイトをあらかた食いつくしてシーバスの宴会もお開きかね」
「それに、ずいぶんと釣っては逃がしを繰り返したから、さすがにスレが進行したのかもな」
 キャストする手を休めて、西山と櫂は煙草に火を点け、うまそうに煙を吹いた。「スレ」とは魚の警戒心を意味する。この1時間で、二人はそれぞれ10匹ほどもシーバスを釣った。いずれも50センチ級の中型だ。同じぐらい祐希もバラした。シーバスが警戒しても不思議ではない。陽は暮れかけて夕マズメのいい時間だが、ひと足早く魚の食いは止まってしまったらしい。視界の隅で何かが動く。カワウのようだ。やや上流の水面に、黒いクエスチョンマークのような頭部を漂わせ、潜っては浮く動作を繰り返している。
(結局、今日も釣れなかった)溜め息が漏れたものの、不思議と悔しさは感じない。
「違う、ベイトはいなくなったんじゃない。沈んだだけだ」
 不意に櫂の声が飛んだ。祐希が振り返って問いかける。
「なぜ、そんなことが?」
「さっきまでは浅瀬で、泳げないサギが小魚をついばんでいた。だが今は遊泳力に優れたカワウが潜って小魚を追っている」櫂が浅瀬と流芯を交互に指差す。「ヒットが遠のいたのはベイトが沈み、それに合わせてシーバスのレンジも深くなったためだ」
 確かに、今までヒットが集中していたのは水深30センチほどの浅い泳層だった。すでに浅瀬からシラサギは消えている。すかさず祐希は水に浮くフローティングミノーから沈むシンキングミノーへルアーチェンジした。すかさず櫂のアドバイスが飛ぶ。
「カワウが泳ぎ回ればベイトは警戒して身を隠す。やがてシーバスも捕食行動を中止する。チャンスは短いぞ祐希、集中しろ」
 祐希が無言でうなずき、流芯の向こう、やや上流にキャストする。流れに乗せてルアーが沈むのを待つ。自然に笑いがこみ上げた。
「水中の魚を釣るのに空飛ぶ鳥の動きを読むなんて―――どこまで奥が深いんだ、ルアーフィッシィング!」
 リールを巻き始めるとすぐ、ロッドが違和感を伝えた。ひったくられる感触ではなく、力強い腕で瞬間的に押さえられたような感触だった。無意識にロッドをあおって合わせの動作をとる。一瞬、根掛かりと思うほどの重量感。すぐに魚が首を振ってもがく動きが伝わってきたが、いままでのシーバスとはどこか暴れ方の質が違う。どう違うかを考える間もなく魚が水面を割った。
「おいおい、でかくね? ナナジュー近くあんじゃねーの」西山が羨ましげに声を張り上げた。
「平均サイズの活性が一段落した後に、群れの最大サイズがヒットするのはよくあるパターンだ」櫂も感心して歩み寄る。「祐希、落ち着いてやりとりすれば捕れるぞ。バラしの一番の原因はシーバスの首振りだ。50センチ前後の個体はスピード、パワー共にバランスがとれている。そのため首振りが素早く複雑で、ロッドの弾力が追いつかず、テンションが抜けて針が外れる。だがサイズが増すほど首の振り幅は大きくなるが、その分スピードは落ちるからロッドの弾力も有効に作用し、ランディングの確率が高まる」
「ありがと。でも意外と落ち着いてるんだ」祐希が櫂にうなずいて見せた。「それに、たとえバラしても惜しくないよ。ナナジューでもハチジューでも、目標の1メートル20センチには程遠い(/ほどとお)いサイズだから」
 視界の隅で、櫂と西山が顔を見合わせて呆れた。祐希は早速、バラシの連発で学んだ技を実行に移す―――ランディングで手こずらないよう、なるべく沖で魚を暴れさせ、体力を奪う戦法―――ドラグ設定が比較的弱いまま、緩いテンションでプレッシャーをかけ、シーバスが抵抗したら好きに走らせる。やがて走り疲れたらリールを巻いて距離を詰める。それがまた緩いテンションとなり、シーバスが走る。走り疲れたらリールを巻いて―――その繰り返しで、騙し騙し距離を詰め、魚を寄せた。人影を見て暴れはしたが、口に掛かったルアーを弾き飛ばす勢いはなかった。足元まで寄ったシーバスに、祐希はフィッシュグリップを持った手を差し出した。最後のひと暴れをしようとエラを広げれば、自然に口も開く。その下顎をタイミングよくフィッシュグリップが捕えた。運がよかった。魚は祐希の手中に収まった。
(/)ったー、初めてランディングに成功だ!」
 バラしてもいいと覚悟してはいたが、実際に魚を手にすると祐希は辺りかまわず声を張り上げた。間近に見るシーバスは魚というより、むしろ動物に近い存在感があった。持ち上げると両腕に予想外の重さが伝わり、よろけそうになる。
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(4)
 初めてシーバスを釣り上げた記念に写真を撮ることにした。まずは魚にメジャーをあてた大きさの証明写真。祐希の初シーバスは全長68センチだった。
「見事だったな」携帯電話で画像を撮影する祐希の背後から、櫂が声をかけた。
「でも、目指す1メートル20センチは、これより50センチ以上も大きい・・・・・・まだまだ道は遠いって感じ・・・・・・」
 感慨(/かんがい)深げに言う祐希の頭を、西山が笑いながら平手で叩いた。
「贅沢言うな、このクソガキ! 初めてのシーバスとしては、ましてや小学生がルアーで釣ったとあれば、大威張(/いば)りしていいサイズなんだぜ」
「俺が見事と言ったのはサイズのことじゃないさ」櫂も苦笑して言う。「何度も言うが、シーバスは本当にバラシやすい魚だ。最初は誰でもバラシの連続で苦悩する。バラすたびに悔しさを噛み締めながら自分の落ち度を見極め、次のファイトでの注意点をシュミレーションし、実践(/じっせん)する。その過程を何度も繰り返すことで徐々にミスを減らし、魚とのやりとりを覚えていくんだ。これには早くても数カ月、下手をすると数年かかる。それをお前は、たったの1時間ほどでクリアしてしまったんだよ。活性の高い大きな群れに遭遇するという幸運があったとはいえ、見事だった」
 櫂の称賛に祐希はうなずいた。無事ランディングに成功して思わず歓声をあげたのは、魚を手にしたからではない。自分の頭でものを考え、バラし(/ぐせ)を克服したことが誇らしかったのだと、いまさらながらに気付いた。
「おい祐希、せっかくだからブツ持ち写真も撮ってやるよ」西山が言って祐希の手から携帯電話を取った。
 ブツ持ち写真とは、釣り人が獲物を両手に掲げた雄姿を撮影することだ。ここで西山が小技のアドバイスをくれた。
「ブツ持ち写真を撮るときはな、魚を持った両手をカメラに突き出すんだ。すると遠近法によって人物に対し、魚が巨大に写る。このさい、対比によって正確な大きさを悟られないように、魚を持つ手はなるべく写らないように工夫するのがコツだ」
 あれこれとポーズに注文を付けられながら何枚か撮影する。画面で確認すると、なるほど、祐希が超大物を仕留めたように写っている。釣り雑誌の「大物自慢コーナー」で見る写真と同じだ。
「でも、これって捏造(/ねつぞう)だよね」
「バカ言え、演出ってやつさ」
 下顎を掴むとシーバスの細かく鋭い歯が皮膚に食い込んだ。長い牙でははないため痛みは少ないが、それでも撮影を済ませて確認すると親指の付け根がささくれている。痛みも傷も、勲章(/くんしょう)のように誇らしかった。
「さて、一番大切なことを教えるぞ。リリースの方法だ。祐希、貸してみろ」
 櫂の差し出した手に、祐希がシーバスを渡した。櫂は下顎を持ったまま魚を水に入れ、前後に揺する動作を始める。
「魚は口を開けるとエラも開く。その状態で前後に動かし、エラへ強制的に新鮮な水を通し、酸素を補給してやる」
「酸素の補給って・・・・・・まるで人工呼吸だね」
「その通り。釣りあげられるまでに魚は、逃れようと体力の限界まで抵抗する。急激に激しい運動をした後と同様に酸欠状態に(/おちい)っている。大物ほどダメージが顕著(/けんちょ)で、人工呼吸で体力を回復させないと水に戻しても死んでしまう。だから自力で泳ぎだすまで、この動作を続けるんだ。やってみろ」
 祐希が水の中でシーバスを受け取り、川辺にしゃがんで櫂の動作を真似た。1分ほど続け、ためしに手を離すと腹を上に向けて水面に横たわった。背後から櫂の声が飛ぶ。
「まだだ。ファイトよりはるかに長い時間を必要とすることもあるが、諦めずに続けろ。それと、常に魚の腹を下にしていないと平衡感覚を失って回復が遅れるから気を付けろ」
 さらに3分、蘇生(/そせい)を続けた。まだ泳ぎだす気配はない。腕がだるくなってきた。腰もつりそうだ。そして、かれこれ10分が経過したが、手を離せばシーバスは回復するどころか弱々しくエラを動かして腹を上に向ける始末だ。祐希は泣きそうな顔で背後を振り返る。
「櫂さーん、どーしよー・・・・・・ぜんぜん元気にならないんだけど」
「仕方ないな。かしてみろ」
 祐希の隣にしゃがみこんだ櫂は、シーバスを受け取るともう一方の手でショルダーポーチを探った。取り出したのはアウトドアナイフ。何をする気かと問う間もなく、シーバスのエラを深々と突き刺した。痙攣する魚体から溢れた血が、流れに鮮やかな尾を引く。
「何するの! せっかくリリースしようと人工呼吸したのに・・・・・・」
「残念だが、このシーバスは助からない。サイズを測ったり写真を撮ったり、水から上げていじりすぎたな。どうせ死ぬならひと思いに殺したほうが無駄に苦しませずにすむ。こうやって血抜きしておけば鮮度(/せんど)を保てて味も落ちない」
「味って・・・・・・食べるの?」
 首を傾げる祐希に、西山が答える。
「俺たちは食うために魚を釣ってるわけじゃない。基本的に釣ったシーバスはリリースする。だが時折、掛かりどころが悪くて不本意ながら死なせてしまうこともある。そんなときは、持ち帰って食べるんだ。なあ、櫂」
「そうだ。食ってやるのが供養とまでは言わないが、食わなきゃこのシーバスは無駄死にになってしまう」
 食材と化したシーバスを下げた櫂に続き、西山と祐希が暮れた河川敷を戻って行った。


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(5)
 土間を抜けて、瓜生家母屋の奥へ進んだ。
 玄関に近い居間では、居候のサダ老人が一枚板の座卓に食器を並べていた。間もなく夕食のようだ。奥の土間は左手の小上がりが板張りの台所となっており、櫂の妹の唯がエプロン姿で煮炊きしていた。
「おかえりなさいお兄ちゃん。もうすぐ晩御飯できるから、祐希君も西山さんも食べてって」振り向くと、櫂が手に下げたシーバスに目を止め歓声をあげる。「あら珍しい。今日はお土産があるの」
「このクソガキがしくじったおかげでね」西山が憎まれ口を叩く。
「こんな『しくじり』なら毎日でも歓迎よ。ありがとう祐希君。夕食のメニューが一品増えて大助かり。お兄ちゃんも西山さんも少しは見習いなさい。いっつも釣った魚逃がしちゃって。魚釣りしてる意味がないじゃない」
 小言を言われて二人の青年は沈黙した。西山は台所へ上がると冷蔵庫から勝手に缶ビールを取り出し、暖簾(/のれん)をくぐって居間へ移動する。入れ違いにサダ老人がわめきながら台所へ駆け込み、冷蔵庫を開けた。
「ズルイなー、ビールの抜け駆けはズルイなー」
 奥の土間は右手に部屋ひとつ分ほどの空間が広がる。一方の壁際は貯蔵スペースのようで、漬物や味噌の樽、食用油や醤油の一斗缶などが、天井に下がる裸電球に照らされていた。もう一方の壁際は、いまは使われていない(/かまど)と隣り合わせに、古い石造りの流し台が設置してある。奥は裏口に通じており、開け放った戸口から、飼い犬のカステラが何か面白いことでも始まらぬかと覗き込んでいた。
「魚をさばいたこと、ないだろ? 三枚おろしの手順を教えてやる」
 櫂はシーバスを石の流し台に横たえた。普段は泥のついた野菜などを洗う場所だろう。年季の入った俎板(/まないた)と包丁もある。
折角(/せっかく)ですけど、僕は居間で食器を並べる手伝いをしようかと・・・・・・」言って祐希は後ずさる。
「・・・・・・魚の解体が、怖いのか?」
「ごめんなさい・・・・・・内臓とかグロいの無理です」
 1学期の理科で、フナの解剖実習があった。と言っても、執刀(/しっとう)したのは担任の涼香先生で、生徒たちは周囲を取り囲んで見学しながら説明を聴くだけだった。正確には大半の女子と一部の男子は見学するフリをしてスプラッターな実習から目を背けていた。祐希もその一派だ。直視せずとも、同じ教室で生きた魚が切り刻まれているのかと思うと頭がクラクラして、危うく貧血で倒れるところだった。立っていられたのは憧れの女子、文倉真衣が同じ教室にいたから。理由ただそれだけだ。
「お前が死なせたシーバスだ。本来なら自分の手で調理するのがスジだが、包丁を持ったこともない子供に任せても食材を無駄にするだけだ。せめて生き物がどのように食べ物になるか、目を背けずシッカリ見ていろ」
 涙目の祐希に命じる櫂は、どこか楽しげだ。「試練(/しれん)」の気配を察知したか、居間から缶ビール片手の西山とサダ老人が見物に来た。カステラが尻尾を振りながら土間へ入って来る。櫂は水道の水を流しながら包丁で魚体を逆撫でし、(/うろこ)を取る。次いで胸鰭(/むなびれ)の付け根からエラに沿って包丁を入れ、器用に頭を落とした。黒く変色して固まった血糊(/ちのり)が俎板でうごめき、祐希が吐き気を覚える。さらに包丁は肛門から腹を縦に裂き、内臓をかき出す。
(・・・・・・もう限界)
 祐希の意識が急激に薄れていく。倒れるかもしれない。ここに真衣はいない。立ち続ける理由はない。
「おっ、シーバスが捕食してたベイトはボラの稚魚か。少し前まではモロコだったのに。さすがにもう夏だな」
 西山の声に、遠くなりかけた意識が少し戻った。
「シーバスのベイト・・・・・・どうしてそんなことが?」
 恐る恐る俎板に目を向ける。不定形にうねる内臓の間に、数匹の小魚が見えた。大きさは10センチもないだろう。
「魚をさばいているとな、消化器官から捕食したエサが未消化の状態で出てくることも多い」包丁を操る手を止めて、櫂が振り向く。「今日釣れたシーバスがどんな生物を捕食していたかがよくわかるだろ。これはルアーのサイズやカラーを選ぶさいに参考になる貴重な情報だ。釣った魚を料理すると、こんなオマケも付いてくる」
「ちょっと見せて」祐希が一歩進み出て、流し台を覗き込んだ。「なるほど、小魚の体表がくすんで見えるのは胃液で消化されかけているのか」
 消化管と見られる内臓はまだ(/ふく)らみをもっていた。勇気を振り絞り、指でつついてみる。弾力のある内臓の切断面から、15センチほどもある魚が押し出された。
「ハス? いやオイカワか。でかいな」西山が呟く。「ルアーで釣れるシーバスは、何でも捕食するゼネラリストだ。他にも色々と食ってるかもしれねーぞ」
 他にどんなベイトを捕食しているのか―――考えたら、自然に手が動いていた。祐希はためらいなく内臓を掴むと、残り少ない歯磨きのチューブのように消化器官を指でしごいた。かなりグロテスクな行為だが、好奇心で感覚が麻痺している。数匹の生物が俎板に落ちる。消化が進んでいるらしく、原形をとどめていない。種を特定しようと目を凝らす祐希に、櫂が解答を与えた。
「多分テナガエビだな。それからヌマチチブ、淡水産のハゼだ」
「そうか、言われてみればそんなシルエットだ。ルアーって小魚を模したキラキラ輝くカラーが多いけど、テナガエビを食べるなら透明系のルアー、ハゼを食べるなら黒や茶系のカラーも必要になるってことだよね」興奮気味に、祐希は解体途中のシーバスをいじり続ける。
「いい加減にしろ! 櫂が調理できねーだろ。魚の鮮度が下がったらせっかくの刺身が台無しになるぜ」
「そうだ。ちょっとどいてろ。内臓とかグロいの無理なんじゃなかったのか?」
 しきりに感心する祐希が、西山と櫂に押しのけられた。
 夕食のメニューはカニ玉と冬瓜のスープだった。祐希の釣ったシーバスは半身が洗いとなり、もう半身はソテーとなった。辛子酢味噌で食べる洗いはビールから冷酒に切り替えた櫂と西山、そしてサダ老人が瞬く間に消費した。祐希はニンニクとバジルを効かせたオリーブオイルのソテーがお気に入りだった。柔らかく、淡白で、ジューシーで、ご飯とともにいくらでも食べられそうだ。
「ところで西山、命じた調査は進んでるのか?」
 酔ったのか機嫌がいいのか、普段冷静な櫂が珍しく声を弾ませる。一方、西山は気まずそうに眼を逸らした。ルアーの製作を急かす西山と、のんびり釣りに明け暮れたい櫂と、二人の立場が逆転したようで微笑ましかった。
「ウチの若い者・・・・・・じゃなくて社員に調べさせてる。もう少し待て」苦そうにグラスを干し、西山が吐き捨てる。「その代わり、お前もきっちり新作ルアーを形にしろよ。それが交換条件だ」
 どうやら櫂は新作ルアーの製作を請け負う代わりに、西山に頼みごとをしたらしい。それが何か気にはなったが、祐希の頭は、初めて釣ったシーバスのヒットからランディングまでのシーンを、繰り返し再生することで忙しかった。

 その夜、伯父夫婦の家に帰ると祐希はメールを三件送信し、近況報告をした。
 二件は久と良司に。
 祖父の思い出話を発端とする意見の食い違いから、クラス中に「嘘つき」呼ばわりされる事態に発展し、彼らとの関係が気まずくなってしまった。まだ気を悪くしているかもしれないと躊躇したが、思い切ってメッセージを送った。自慢でもなく非難でもなく、釣りを趣味にする友人に対し、純粋に釣果を報告した。もちろん初めて釣りあげたシーバスの画像も添付して。
 もう一件は真衣に。
 わたしは信じてるよ。祐希君の話―――彼女の言葉に背中を押されなければ祐希はいま、ここにいない。あの一言がなければ櫂にも出会えなかったし、ルアーでシーバスを狙うスリリングなゲームフィッシィングも知らないままだった。創意工夫して問題を克服し、最初の1匹を手にした瞬間の、魚体にみなぎる躍動と輝きが乗り移ったような興奮は味わえなかった。せめて「ありがとう」を伝えたかった。戸惑いも羞恥心(/しゅうちしん)もなかった。いつかの晩は数十キロにも感じた指と送信ボタンの距離が、今夜はゼロになった。
 真衣の一言が旅立つ祐希の背中を押したように、今日手にした68センチのシーバスが親指に乗り移って送信ボタンを押した。

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