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第48話。

「決める」
そう呟いて吉沢はボールによっていく。右のダイレクトボレーでいく。ボールの捉え方を決めたその直後、後方から走りこんでくる足音が聞こえた。誰だ。誰も自分を見ていなかったはずだ。どこに敵がいた。もう間に合わないはずだ。自分がこれを打つには十分すぎる余裕がある。しかし、それでも自分のプレーを見逃さず、注意を払っている男がいた。誰だ。吉沢のボレーに合わせ足をのばし飛び込んできたのは、やはりその男だった。

松ノ瀬中背番号10、川崎翔。

翔の視線は、須山が振り切られた後からずっと、吉沢を追っていた。須山も追っているがマークにつけていない。原山に自らが崩された後、その後の展開で相手の攻撃を防ぐためにはどこを突くべきか、どこでアクションをかけるべきか、その場所を探していた。そこに、吉沢が後ずさりをしている姿を捉える。原田へのボールがどうなるかわからない。しかし、佐藤がせればきっと自由に打たせることはないはずだ。とすれば、そのこぼれ玉はかなりの確率で原田の背中側、吉沢がつくろうとしているスペース転がるはずだ。危険なシーンがイメージとして脳内で流れた翔は、即座に吉沢のマークへ走った。自分が行くしかない。他のチームメイトは誰もこの事実に気づいていない。急げ、自分が走れ、自分が止めろ、走れ、走れ、走れ。

うああああああああ!!!!!!!。言葉にならない叫び声を発しながら、翔は足から身を投げ出した。このまま、打たせるわけにはいけない。あの至近距離から打たせては、さすがの山井も手の施しようがない。届け、届け、届け。
吉沢の右足は、ボールを捉える。翔の足が届くか届かないか、二人の右足はその程度の差だった。しかし、吉沢の捉えたボールは右足のインステップから、それまで緩やかさが嘘のように強烈な勢いで飛び出した。翔は、自分の右足の、足の裏、スパイクの裏をボールが横切っていくのを、その身体が万有引力に吸い寄せられ、大地に寝そべるカウントダウンの視野から、絶望感とともに見送ることになった。


飛び出せない。
山井は杉山からあがったボールに飛びつくのを躊躇した。すでに、佐藤がせる準備をしていたからである。このまませれば、3人がもみくちゃになりこぼれ球がゴールに、もしくは敵に渡り無人ゴールへねじ込まれるかもしれない。我慢のときだと言い聞かせ、ボールの行方を追う。そして、佐藤が跳ぶかどうかというその瞬間、吉沢を視野に入れる。

第49話。

「吉沢! あいてんぞ!!!」
怒鳴り声をあげるが、

味方の援軍がすぐに到着する気配はなかった。そして、佐藤の頑張りにより化け物じみた体格の原田からの強烈なヘディングは避けられた。しかし、すぐ次には、先ほど自分が“最悪のパターン”として描いた光景が目前に広がっていた。どうする。飛び出るか、シュートを待つか。ボールはゆっくりと落下しているが、吉沢のところへ飛び出てキャッチするには遠い。先にキャッチするのは無理だ。シュートに備えて飛び出し、コースを限定するのが、絶望的ながらも最も可能性のある選択肢か。そう考えている最中、一人の頼もしい仲間が視界に飛び込んできた。翔だ。驚いた。自分の先ほどの怒号は中盤前目を基本ポジションとする翔には聞こえていないはずだ。しかし、誰より先に頼りになる10番が、敵のエースを見張っていた。山井とて、翔と吉沢の因縁は少なからず理解しているつもりだ。なにせ、同じチームの最後尾で常に二人を見守ってきたのだから。吉沢の能力の高さ、才能、頼りになるセンス、そしてそれに打ち負けずにピッチにたち続けてきた翔の努力と、根性と、そして冷静さ。すべて、この松ノ瀬中の誰よりも見てきた。かつてのチームメイトであり、天才の名を欲しいままにしている10番が、いま、自分の前でシュートモーションに入ろうとしている。しかし、その天才の輝きに負けぬよう、チームを変え、新たに新チームの10番を背負った頼りになる男が全速力でこちらへ向かっている。

「でかしたぜ、翔」
山井はそう呟き、次の行動を起こした。吉沢はすでにあとほんのコンマ何秒でボールを右足のインステップで捉えようというところまできている。たぶん、翔は間に合わない。しかし、それは山井が翔を視界にとらえた時点でわかっていたこと。ブロックにはきっと間に合わない。けれども、翔がブロックに身を投げ出すおかげで、吉沢は1トラップをする余裕はなくなる。ならば、コースは限られている。この距離から打たれたら確実にとめることは難しい。しかし、コースが読めれば未来はある。あきらめるわけにはいかない。そこに、信頼すべき10番が身体を張った姿がある限り、自分はあきらめるわけにはいかないのだ。

吉沢の右ボレーから強烈なボールが飛んできた。距離、そしてボール速度からいっても絶望的に近い。しかし、山井はこれを読みなんとか手を伸ばす。絶望的に思えたボールだが、山井の右手の先、中央3本の指にボールは当たった。コースが変わる。なんとか触ることができた。あとは、ボールの行く末を祈るのみだ―――。

ボールは、ネットに吸い込まれる。
翔の右足もあとほんの10センチ、山井の右手にいたっては、あと3cm伸びていれば止められていただろう。いや、山井の指は確実にボールの勢いを奪い、コースを変えた。しかし、ゴールへのコースが広すぎた。吉沢がフリーで構えた時点でかなりのシュートコースが生まれており、翔が飛び込んで限定したとはいえど、もはや絶望的だったことに変わりはなかった。あの状況でコースを限定させた翔、そして何よりそこから瞬間的に解答を導き出しボールに触れた山井の反応が優れていたというほうが正しい。

0-1。
開始早々からなんとか猛攻に耐えてきたが、その流れのまま先制点を奪われてしまい、松ノ瀬イレブンはショックの色が隠せない。


第50話。

ボールが持てない、取れない。これまでの敵のレベルとの強烈な差に、

松ノ瀬イレブンは落ち着きを取り戻せずにいた。もとい、ボールを持てば瞬時に囲まれ、守備に回れば次から次へと敵が現れパスをまわされる。落ち着こうにも落ち着く暇がなかった。
まるで壊れかけてあちこちから浸水する船をなんとか手すくいで、右へ左へ走り回って突発対応で凌ぐ、そんな守備に追われたまま時間が過ぎ、前半も半ばに達していた。

ボールを湘南学苑にキープされている時間が続く。
センターサークル手前でボールを保持した原山は前方中央で待ち受ける吉沢へパス。すぐさま須山が背中からチェックに入り、関井がそのサポートに走る。前を向かせない。が、しかしボールが取れない。二人で囲んでいるにもかかわらず、足を出せない。出しても、ボールとの間に身体を入れられうまくいなされる。足裏でボールを引き、またいでいなし、ボールを晒して足を出させられ二人の足は交互に空振りする。これがU12日本代表の力なのか。二人でかかっても止められない。
なかなか前を向けないを感じた吉沢はそのボールを原山へリターンする。関井は吉沢へ寄ったその勢いそのままに吉沢を追い越し、吉沢と原山の間に入りつつジリジリと距離をつめ原山へもプレッシャーをかける。同時に有馬も圧力をかけようとアクションを起こすが自分の前には竹井もいる。有馬もジリジリと少しずつ原山への距離をつめバランスをとった。縦へのパスコースを切られた原山は1トラップしたそのボールを自分の左に構えるダブルボランチの相方、峯田に送った。峯田には翔がプレスをかけるために斜め背後から距離を詰めるが、それより早く、峯田はボールを再び吉沢にあずける。

この中盤のトライアングルが湘南学苑の生命線であり、同時に試合を決定づける力を持ったスペシャルポイントである。テクニックと敏捷性を併せもち、それらを駆使したドリブル突破、ラストパス、得点力を驚異のレベルで発揮する天才・吉沢に、恵まれた体躯、対人守備センスと高い基礎技術から繰り出すロングパスを持つ規格外ボランチ・原山、中盤を縦横無尽に走り回るスタミナと確かな技術を有する守備的MF・峯田。この三人のパスワーク、ボール保持能力が、その周囲で輝くDF、サイドMF、FWの基板となっている。このトライアングルが中盤で優位を勝ち取ることにより、その他のポジションへボールが渡る際により優位に、たくさんの潤いが供給された状態で勝負することができるのだ。

第51話。

当たり前のように、この中盤を崩すことができれば、湘南学苑のサッカーは攻守両面においてその輝きを失うことになる。しかし、3人のうち2人の日本代表を抱えるこのトライアングルこそが最も強固で打ち勝つ事が難しい相手でもある。事実、この3人の組織と個人の融合がおりなすパスとプレスは、確実に中学生のレベルを超越している。ここを崩せないからこそ、湘南学苑はとてつもなく強い。

センターサークルを超えたあたり、少し左寄りでボールを受けに下がる吉沢。須山がその背中を追い、関井も中央から、吉沢へ向かってプレスに走りだす。

「吉沢!」

湘南学苑左ウイングバック、杉山がサイドをかけあがる。
松ノ瀬右サイドバックの和田が対応すべきところだが、杉山の挙動開始地点が低く、マークにつけていない。そこまで追ってしまっては今度は自分の裏にスペースができてしまう。杉山が吉沢の真横まで駆け上がってくる。須山、関井、和田が湘南学苑左サイド、つまり自軍の右サイドへの守備に意識を集中した。ともかく簡単には出させないこと、須山がプレスをかけ、関井は吉沢にプレスをかけつつ、パスが出たらそのまま杉山のところまで走り、和田と挟みこむ。関井が、そのためにギアをチェンジした瞬間だった。

吉沢はゴールに背中を向けたまま、背中にせまる須山を感じながら、峯田から送られたグラウンダーのパスをトラップ・・・と思いきや、トラップはしない。背中を向けたまま右足の内側を使って、ヒール(かかと)ぎみのキックで、自分の背中を通して、左サイドを走る杉山へではなく、ちょうどそれとは反対方向へ並列に、そう、つまり中央へ、センターサークルとペナルティエリアの間にボールを転がした。

―ノールックダイレクトヒールパス。

トラップしてボールキープし、杉山の駆け上がる時間を稼ぐ。もしくは、ダイレクトでフリーの杉山に預け、杉山自身にボールを運ばせる。フリーの味方がサイドをかけあがっているのだから、セオリーで行けばその二択だった。実際、関井も須山も和田も、それに備えてポジションを調整し、ギアを入れていた。その三人をあざ笑うかのような、ノールックの技ありパス。ボールは無人のバイタルエリアに転がった。そこに、一人の選手が走りこむ。

湘南学苑、背番号7。
スーパーボランチ原山。

吉沢へマークが集中しすぎたために、バイタルエリアが空き、そこに強烈なキック力を持つ原山がフリーで飛び込む。ここからであれば強烈なミドル、2トップへのラストパス、両サイドをえぐるロングレンジのパスと、展開は無数にある。それは松ノ瀬中に決定的なピンチが再び訪れたことを意味する。

「まだだ!来るな!」
関井が叫ぶ。
原山へプレスをかけるために走るが、かなりの距離がある。
フリーの原山をなんとかしたいが、松ノ瀬中CBの二人、渡辺と佐藤には楢山と原田の2トップをマークするという職務がある。ここでそれを振りほどいて原山にプレスをかければ、マークを外れたFWにラストパスを出されて失点するのは火を見るより明らかである。このまま、我慢してスペースを与えず原山を焦らすしか方法はない。
それを察知した長身FW原田は、ポジションを下げ原山!と叫ぶ。
原山はドリブルで前進しながら原山にボールを送る。
原田は、その巨大な体格をいかしボールをきっちりと足元でキープ。
佐藤が身体をぶつけるがびくともしない。
原田は、距離を詰めてきた原山に再びボールを落とした。


第52話。

このままじゃやられる―。
そう悟った松ノ瀬の左サイドバック広山は自分のサイドをある程度捨てる決意をした。パスコースを塞ぎながら、CBとともにDFラインをあげてプレスをかければ、原山からの自分のいるサイドへのパスを防ぎつつプレスをかけられる。そのためには自分が中へ絞り原田を視界に捉える必要がある。そうすることで佐藤に原山へアタックさせるしか無い。広山はその身に命令を下し、バランスを取りながら徐々に中へ絞り、叫ぶ。
11番貰う!11番とは敵FWの原田を指す。広山のその声を聞いた佐藤は、原山へのアタックを開始した。

原山はプレスをかけにくる渡辺の行動など意に介さないかのように、右サイドへロングパスを出す。
絶妙のタイミングだった。
中へ絞った広山のおかげで右サイドにはスペースが生まれ、そこを埋めるように有馬が必死に走っていたが、右サイドを同じように縦に走る竹井には間に合っていない。このタイミングしか無い、というタイミングで原山は右サイド奥地へパスを出したのだ。

竹井が走りこみ、それを有馬が追う。しかし到底間に合いそうにない。
竹井はボールを受けそのままタッチライン沿いをエンドラインへ向けてドリブルで前進。
エンドラインにたどり着いた竹井は、今度はエンドライン沿いにゴールへ向かってドリブルをする。
ドンドンとゴールへと近づく竹井。
ゴール前には長身FW原田、快速ドリブラー楢山がつめる。

佐藤がラインブレイクして原山へプレスに出たおかげで、原田へのマークは緩くなっていた。抜け出た原田に対し広山が追うが、長身で体格の良い原田に対し広山はマークにつけきれていなかった。このまま竹井に高いボールで原田に合わせられたら、止められない。山井に頼るしか無いが、原田に至近距離でヘディングをされたらそう簡単に止められるものではない。

失点の可能性はドンドンと広がっていった。
それでも、佐藤は諦めず走り、広山はなんとしても食い下がろうと懸命に身体をはった。
しかし、ボールは楢山へも原田へも来ない。

竹井が選択したのは、グラウンダーのマイナス方向へのセンタリングだった。
原田と楢山が走りこみ、松ノ瀬DF陣はそれに対応したためその後ろには、松ノ瀬DFと湘南学苑FWの裏にはスペースができており、竹井はそこへボールを転がした。

走りこんできたのは、吉沢だった。
ノールックヒールを出した後、そのまま立ち止まらずに走りこんでいたのだ。ペナルティエリア内中央、ボールに対してニアサイド寄りで、フリーの吉沢がボールを受ける。シュートコースもある。

もはや、絶望的な状況だった―。



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