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ー 22 ー わるいひと

「そういえば、天空人Tシャツって なんですか?」

フオンの宿題を見ながら、隆太が訊ねた。
店を出た有希子は、帰らずに隆太と一緒にグエン家へ上がってきたのだ。

「ああ。雑貨屋の軒先に『新発売』ってかかってたのよ。ゴールデンウィークに入ってから、観光客がたくさん来てるんですって。……ほら、ニュースになったから」

「へえ……なんか、みんな逞しいですね」


2ヶ月ほど前、あの火災で天空人達が空を飛び交い消火活動する様子が、全国のニュースで流れた。
日本のみならず海外でも話題になったらしく、海外からの観光客も増えているのだそうだ。

Tシャツだけでなく、ストラップなども売られ始めているらしい。


「あのブログ、閉じた方がいいのかな‥‥」

ブログを始めた時点では、ここ天空橋がこんな風に大々的に取り上げられるなんて思ってもみなかった。が、あの火災がニュースになってから、『翼の守人』のアクセスは飛躍的にアップした。

これからも、エリックの様にサレンダーのことを探りにくる者が現れるかもしれない。


「うーん……どうかしらね。教えを広めるという点では、目的に適ってるからねえ」

「でも、フオンが危険な目に遭ったら……」


結局、日本語版のブログは閉じ、ベトナム語と英語のブログはそのまま残したらどうか、という折衷案が出された。
エリックの場合は 自身も特殊能力を持っていたから、あの物語が真実の話であるかもしれないと考えたのだろうが、そうでなければわざわざ日本までやってくる物好きは、そういないだろう。

もちろん、最終決定は全員の会議で決まるのだが。


仮決定とはいえ一旦話がまとまったので、ふたりの話題はエリックのことへと移っていった。


「それにしてもさ。なんなのよ、あの態度。あんな失礼なやつ、生まれて初めて見たわよ!」

「うーん……あそこまで攻撃的な人も珍しいですよね。少なくとも日本ではねえ」

「なあに?誰のこと?」

宿題をほぼ終えたフオンが、興味を示す。


隆太と有希子は、かわるがわるエリックの傲慢な態度について話して聞かせた。
もちろん、風を操る力のことも。

「風かあー。すごいねえ。こいのぼり、パタパタできるねえ」
フオンが夢みるような表情で呟く。

隆太と有希子は一瞬顔を見合わせ、大笑いした。

フオンは日本の鯉のぼりを珍しがって、自分にも欲しいとおねだりしていたのだ。
なんでも、「赤いのとピンクのとしましまのがいい」らしい。
(「しましまの」とは、吹き流しのことだ。)


「あいつはきっと、鯉のぼりを吹き飛ばしちゃうよ。すごく嫌なヤツなんだ」

「ふーん。わるい人なの?」

あまりにもストレートな問いと そのまっすぐな瞳に、隆太はたじろいだ。

「え…えっと……わるい人かどうかは、まだわからないな。会ったばかりだからね。うん、まだわからない」
「そうね。そうね。すごく失礼な人ではあったけど……まだわからないわね」

「……ふーん。シツレイだけど、わるくはないのかあ。難しいねえ」


フオンの前で他人の悪口を言ってしまったことを反省しつつ、ふたりには同じ疑問が浮かんでいた。


そういえば、彼は何をしに日本へ来たのだろう……?



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ー 23 ー 理由


「エリックはホテルに帰ったよ」

仕込みを終え、夜からの営業までの短い休憩時間。
一家がリビングに集まり、少し早めの夕食をとる時間帯だ。

「ねえ、あの人何しに来たの?何者なの?風を操るって、何なのよ」


夕食の支度をしながら、カイが苦笑した。

「ユキコは、彼のことが気に入らないみたいだね」

「俺だって気に入りませんね。なんかムカつく奴だ」

「あら。リュータにしては珍しいわね」
ホアもクスッと笑った。

「だって、あんな態度……誰だって腹立ちますよ」

「そんなに酷かったの?私達にはそうでもなかったわよね?」
「そうだね。まあ、礼儀正しかったとも言えないけどね」

憤然とする隆太を他所に、カイは何やら思い出し笑いをしている。


「さて、リュータ。彼は何故、リュータにだけあんな態度を取ったのだろうね?」

「‥‥さあ。知りませんよ」
何故もなにも、初対面だったんだ。俺にわかるわけがない。

「いいかい、リュータ。今朝言ったことを憶えてるかな?これは、『自分を知る』のに、良いチャンスだよ」

「え?‥‥これが?」

カイは楽しそうな表情で隆太と有希子を交互に眺め、答えを待っている。

(エリックの態度の理由を知ることが、自分を知る修行‥‥?)

さっぱりわけがわからない。


「えーと‥‥たしか、彼は隆太君のブログを読んで、隆太君に会いに日本へ来たって言ったわよね?」

有希子は”自分を知る修行”云々にはこだわっていないようだ。
カイの初めの問いについて考えをめぐらせていたのだろう。


「じゃあ、修行の内容やサレンダーの力より、守人・天空人に興味があるってことよね?」

必要の無いことには拘らず、サクサクと物事を前へ進める。
その切り替えの速さに感心しながら、隆太も考えてみる。


「そうですね‥‥確かにサレンダーの力については、それほど掘り下げて聞いてこなかった気がする。ま、その前に俺たちが店を出てきちゃったからかもしれないけど」

「うん、確かに。彼がやったのは、風吹かせて人を小馬鹿にしただけだったわよね‥‥」

随分な言い様だが、その通りだった。

カイはふたりを励ますように、うんうんと頷く。
「その調子、その調子」


店に入った時の様子から思い出してみる。

たしか彼は‥‥紹介される前からずっと、挑戦的な目つきでこちらを見ていたんだった。
それで俺は、なんだか不愉快だって‥‥

「えーっと‥‥あ!‥‥もしかして、対抗意識?‥‥あれ?でも、なんで俺に?」

「考えて、考えて」
カイが頭の横を人差し指でトントンと叩く。

隆太は無意識にその仕草を真似ながら、なおも考えた。


「特殊能力を持つなら、普通はサレンダーに対抗するわよね?‥‥イヤ、でも!‥‥フオンの力は、まだ発達の途上だし。少なくとも、あのブログの上では」

確かに、火災の際に フオンが大量の水を飛ばして隆太達を助けた事は、ブログに書いていなかった。

いつの間にか、有希子も同じポーズでブツブツ呟いている。

「‥‥フオンが小さな女の子だから?」

「ああ、それもあるかもしれない!アイツ、俺のことヒョロヒョロって言ってたし!」


大人達の会話を理解しようと耳を澄ませ、真っすぐにこちらを見上げているフオンと目が合う。

フオンに”ホソナガイ”と言われるのは構わないが、奴に”ヒョロヒョロ”と言われるのは腹が立つ。


「俺はたぶん彼と同世代だし、実際に空を飛ぶことも出来る」

「それに」
有希子はトントンと側頭部を叩いていた人差し指を、アンテナのように立てた。


「彼はきっと、あのニュースも見てるのよね?なら、隆太君が人命救助したことも知ってるかもしれない」

「そうですね‥‥海外でどんな風に報道されたのか、わからないけど。
 ブログの内容や更新が止まったことと関連づけて、何か推測したのかもしれない」

「決まりね。『特殊な力を持つヒーローへの対抗意識!!』どう?」

顔の横に立てていた指アンテナを、カイの方へ振り向ける。
その動きにつられて、隆太もカイの方へ視線を向けた。答え合わせの時間だ。


パチパチパチパチ。カイが笑顔で拍手する。

「いいですよ。私の考えと、大体同じです。でも、もう少し」

ダイニングテーブルに料理を並べていたホアが、自分の腕時計を指し示して合図している。
カイはそちらへ頷くと、一同をテーブルの方へ誘った。

「対抗意識だけで、わざわざ日本まで来るかな?もう少し考えてみて下さい。これは、宿題です。夕食の準備も出来たようだし」


「はーい、先生」

しぶしぶ、といった声で、隆太と有希子が揃って手を挙げた。


テーブルの上、5つの明るい笑い声が広がった。



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ー 24 ー 商店街の孤独

彼らが楽しく談笑しながら食事をしている頃、エリックは駅に向かいながら天空橋界隈を見学していた。


ごみごみした街だ。狭い通りに、小さな建物がひしめき合っている。
活気があるとも言えるのだろうが、言葉の分らない彼にとっては、ただ喧しいだけだった。

大体、この国は信用ならない。

成田空港を出てから少しの間、エリックは自分のスマートフォンに集中していた。
だが、ふと気付くと電車の窓の外は高層ビルが立ち並ぶ大都会へと変貌していた。
先ほど見た田園風景が、幻だったかのように感じられた。

まるで、騙し討ちにあったみたいだった。



庶民的な店が建ち並ぶ、夕暮れも間近なショッピングストリート。
主婦らしき女性達、連れ立って歩く子供達、様々な商店の主たち。
一見、緊張感の微塵も感じられない、生活感に溢れた人々だ。

だが、この街の住人が空を飛んで大火災をくい止めたというのだ。

知らず知らず、ひとりひとりを睨みつけるような眼差しで注視していた。
まるで、こちらの隙を突いて今にも飛び立つのではないかとでもいう様に。


俺はもう騙されない。

そして、特別なのはお前等だけじゃない。
俺の方がもっと、ずっと優れているんだ‥‥


言葉も通じない異国の地で、余計に孤独感が増した。

だがそれは、彼が他者に対して密かに優越感を感じる際に必ずついてまわる、お馴染みの感情だった。



あちこちの店先から美味しそうな匂いが漂ってくる。

彼は空腹を感じていたが、ホテルに着くまで我慢することにした。

ホテル近くのコンビ二か、ハンバーガーショップで夕食を調達しよう。
まだこの街に気を許してはいないのだ。




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ー 25 ー 受け止めない


翌朝、瞑想を終えて。

「さて、リュータ。宿題は考えてきた?」

『エリックの、リュータに対する態度の理由。何のために日本に来たのか』を考えること。それが宿題だった。


「うーん‥‥考えたんですけど、よくわかりませんでした。瞑想を習いに来たのなら、俺に会いに来たとは言わないだろうし。単に天空橋の見学なら、あんなに喧嘩腰なのも変だし」

「そうだね」

「何か、ブログに関係ない理由かもしれない」

「うんうん。なるほど」


(なるほど、って‥‥)

「あのー‥‥んで、正解は?」

そう聞かれて、カイはにっこり笑った。

「わかりません」


「‥‥っええええええ!!!!俺、けっこう真剣に考えたんですけど!!」

「あはははは!そうそう。それが目的です」

カイは屈託なく笑いながら、拍手などしている。

「昨日リュータは、エリックの態度にまともに反応してしまったでしょう?エリックのアタックを‥‥あ、エリックのアタックって、ダジャレみたいですね」

そう言って、自分でクスクス笑っている。


「えーと、エリックの攻撃的なエネルギーを受け取って、怒りのエネルギーを返していたね」

「あ‥‥」
たしかに。隆太は売られたケンカを買った格好だった。


「それで、宿題を考えている間は、エリックのことを怒っていた?」

‥‥‥言われてみれば、怒っていなかった気がする。

首を振る隆太に、カイは嬉しげに微笑んだ。

「マイナスのエネルギーを反射しあうのは、エネルギーを奪い合うこと。『どっちが勝ちか』争うことだよね。それでは相手のことを理解出来ないね。
 そんなときは、『この人の行動には、どんな理由があるのだろう』って考えるんだ」


なるほど。反発しあうだけでは、何も生まれない。

「でも‥‥結局答えはわからないんですよね?」

「そう。でも、わかろうとする気持ちが大事なんですよ。自分の良いエネルギーを開いて、差し出すんです」


ああ‥‥そうだ。俺はまた、教えを忘れて‥‥


「ハァ。俺、また螺旋やっちゃいましたね」

「フフ。でも、仕事ではちゃんと出来ているでしょう?」

「ああ、そうですね。ま、仕事は仕事ですから」

テレフォンオペレーターのアルバイトをしている隆太にとっては、理不尽な客のクレーム対応など慣れたものだ。
怒りのエネルギーを受け流す術は知っていた。

だが、昨日は真正面から受け止めてしまった。
突然の外国人の訪問やら風の力など色々あって、平常心を失っていたのかもしれない。


「よし!反省!!悪いエネルギーは、受け止めない。良いエネルギーを差し出す!」

「その通り。じゃあ、朝ごはんにしましょうか。一緒に食べるよね?」

隆太の肩をポンと叩いて、カイが歩き出す。
ホアとフオンは、既に階下へ降りて朝食の準備をしている。

「あ。そういえば!」

隆太はあることに気付いて、急いでカイに追いついた。

「エリックの行動の理由を知るのは、自分を知ることにつながるって言ってましたよね?」

「え?ああ、そうそう。でも、その話は長くなりますから、あとでね」

カイは振り向きながら笑い、腹をさする。

「ワタシ、お腹が空いちゃいました」

その途端、隆太の腹がグゥ~と音をたてた。



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ー 26 ー コーラとポテチとアメリカ人

仕事を終え、もうじき家に着くという頃。


「‥‥あれ?休み?」

グエンのレストランの看板が出ていない。

店の前に着いてみると、やはり入り口には「臨時休業」の札が掛けられていた。

珍しいな‥‥と思いながら扉を開き、「ただいまー」と声をかけながら中に入る。



「‥‥なんで、またいるんだよ」

エリックだ。昨日と同じ席に座っている。
カイは今回はエリックの向かいに座り、隆太に笑顔を向けた。

「おかえり。リュータ!」

カイの笑顔で今朝の話を思い出し、仏頂面にならないように気をつけながら片手を挙げた。
「ハイ、エリック。‥‥昨日はどうも」

エリックも軽く手を挙げた。特に笑顔も見せず。

「ユリも呼んだんだ。きっともうすぐ着くよ」

どうやら、このまま部屋に帰れる雰囲気ではないみたいだ。
とりあえず荷物だけ置いてくるから、と断り、隆太は店を出て自室に向かった。


階段を上りながら、有希子の携帯に電話する。有希子はすぐに電話に出た。

「隆太君?またアイツ来てるらしいわね。何しに来たのよ!」

隆太は今朝の瞑想後の会話をかいつまんで説明した。
とりあえず、今日は喧嘩腰はやめて話をしてみよう。おそらくカイもそれを望んでいるだろう。

「んんん‥‥オッケー、わかった。もうすぐ着くから」

電話を切ってジーンズのポケットに突っ込み、隆太はキッチンスペースの戸棚を探った。
昨日の感じから見て、おそらく店で出しているメニューは食べないだろう。
スナック菓子でも出しておいた方が無難だ。

ポテトチップやせんべい等、数種類のスナック菓子と、数本の冷えた缶コーラを抱えて部屋を出た。

さて、どんな展開になるのやら‥‥‥



有希子が来るまでの数分の間、気詰まりではあったが、隆太はなんとか間を持たせようと試みた。

お菓子の袋を開けつつ、カイを通じていくつか質問などしてみる。

「‥‥よく眠れたし、晩飯にはショボいハンバーガーを食ったよ!!なんでみんな同じことを聞くんだ?」

いかにもウンザリしたように、エリックが顔をしかめる。

だが、隆太は怒りに正面から反応せず、矛先をヒョイと躱す。

「みんな、って‥‥どれくらい?」


「‥‥お前らふたりだよ」

「ふうん」

(たったふたりに聞かれただけで、”みんな”呼ばわりかよ)
実はそんなことを思った隆太だったが、表面上はエリックの不機嫌など意に介していないかのように、コーラを開けて飲み、ポテトチップに手を伸ばす。

袋を全開にして一枚口にくわえると、袋ごとエリックの方へ向けて押しやった。
ちょうど、テーブルの真ん中ぐらいだ。

「私もいいかな?」

「もちろん」

テーブルに置いたコーラの缶をカイに手渡す。
ついでだというように、エリックにも渡した。

エリックは一瞬カイの様子をチラリと盗み見て、黙って自分もコーラを開けて飲み、ポテトチップに手を伸ばした。

隆太は内心、「おお!本場だ!!」と一瞬呑気に感動してしまった。

(さすが本物のアメリカ人。コーラやポテチが似合うなあ……)


エリックはもう一枚手に取ると、疑わしげにジロジロ眺めたり匂いを嗅いだりしている。

「アメリカのと、味が違う?」

「イヤ‥‥大体一緒だ」

ぶっきらぼうにそう答えて口に放り込むと、バリバリ噛み砕いた。
単に、味の違いを説明するのが面倒だったのかもしれない。

口の端からぽろぽろと食べカスがこぼれ落ち、ジーンズで指を拭っている様子を見ながら、隆太は再び妙な感動を覚えていた。

(おお!映画で見た事あるぞ!こういうの‥‥あれって、ホントなんだなあ)


そうこうするうちに、有希子が到着した。急いで来たのだろう。少し汗ばんでいる。

「コーラ、飲みますか?」

「アタシ、ビールがいい」
そう言ってまっすぐ冷蔵庫へ向かい、勝手にビールとグラスを持って戻ってきた。

バッグを椅子の背に置き、椅子に座るなりビールを注ぐ。

「で?今日は何しに来たわけ?」
昨日のような臨戦態勢でこそないが、挨拶も前置きも一切ナシ、単刀直入だ。

さすがのエリックも、一瞬言葉に詰まった。


自分で訊ねておきながら、有希子は返事も待たずに「いただきまーす♪」とか言いながらビールをゴクゴク飲み、「ぷはあ。美味しーい」と満足げだ。

エリックなど一顧だにせず、ポテトチップをパリパリ食べては「ああ、ポテチ久しぶりに食べたわー」などとウットリ呟いている。因みに、こちらは食べこぼしてはいない。

なんだか可笑しかったが顔には出さず、隆太は再び訊ねた。

「で?何しに来たって?」

「俺は‥‥べつに、ヒマだったから‥‥」

エリックはそう言って目を逸らし、またひとくちコーラを飲んだ。


(ヒマ、って‥‥やはり、観光に来たわけじゃなさそうだな‥‥)

そう思ったが、隆太は「ふうん」とだけ言って、それ以上追求しなかった。
まあ、用があるなら自分から切り出すだろう。

どうやら有希子もそう考えているようだ。

「あ!歌舞伎揚げもある!隆太君、これも開けていい?」
「ええ、もちろん」

グエンファミリーはスナック菓子を買わないことを知っている有希子は、カイではなく隆太に了解を求めた。


エリックはどうも落ち着かぬ様子だった。
昨日とうって変わって、我々が挑発に全く乗って来ないので調子が狂ったのかもしれない。


お互いに無関心を装いながら、相手の出方を窺っている。
そんな、そこはかとない緊張感があった。

「私、これ好きなんだ~。ああ、ビールに合うわあ」
と、いかにも幸せそうにビールを飲んでいる有希子も 実は同様であることを、隆太は承知していた。




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