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4-1

 
翼と羽月が【Club Pegasus】に入店して一週間、二人は少しずつではあるがホストの世界に慣れはじめようとしていた。
しかし、肝心の女性客からの指名と言う点では、如実差が開き始めていた。


「羽月やったな!この一週間でもう二人の指名客をつかんだな」
「いや~社長や皆さんのご指導のおかげですぅ」
嬉しそうに自分をほめる佐伯に、羽月は照れながらも嬉しそうに答える。

「その調子で、どんどんいけよ!」
「ハイッ、ありがとうございますぅ!」
まだ京都訛りの抜けない元気な声は、店中に大きく響き渡った。

「羽月すげぇな。入店二日目で一人指名とって、一昨日で二人目だもんな」
「あぁ、あいつ若いし身長高いし女ウケもいいもんな」
周りのホスト達も、少しずつホストとしての芽が出てきた羽月を評価し始めていた。
だが一方の翼はと言うと、この一週間でまだ一人の指名をも取れずにいた。


『くっ…』


羽月の元気な声が、複雑に彼の心に突き刺さる。
入店わすが一週間などまだ新人だが、同期の羽月が順調に指名をもらっていくことに彼自身その差に焦らずにいれるわけがなかった。
もちろんそれにより、店内での自分への評価も羽月と比較された上でのものになっていく。
それらのことが、彼の心を大きな焦燥感として煽っていた。
そんな彼を周囲がどう思っていたかと言うと……。


「まぁ羽月はいいとしてもよ、あの同期に入ったって奴どうよ?」
「あぁ……翼だっけ?」
「あぁ~。あいつは……なぁ?」
「顔はいいんだけど、無愛想だし付き合い良くねーし、なんか固いってか絡みづらいんだよな~」
「翔悟さんたちからのいい風に思われてないしな。仕事もそんなできてるってわけじゃなさそうだし」

周囲からの翼への反応は、羽月へのそれとは全く逆のものだった。
翼本人も、歯を食いしばるようにそれを耳にしては耐えるように店での仕事に勤もうとしていた。


「いらっしゃいませぇ!!」
【Club Pegasus】は今日も開店と同時に、多数の女性客が店内へと入っていく。
学生・OL・サービス業など、様々なタイプの女性の姿がそこにはいた。
ナンバー1の翔悟をはじめ、ここのホストに何かを求め彼女達はやってくるのだ。
雑用を主にしている自分と、ソファーで高級酒片手に女性と楽しげに話している……翼は今の現状に天国と地獄とさえ言っていいくらいの落差を痛いほど感じていた。



『くそっ……これじゃ会社のときと何ら変わらない……!』



翼の中の不安や焦りは、時間と比例しながら少しずつ膨らんでいった。



「翼!A-3ヘルプだ!」
佐伯の声が翼を呼ぶ。

「はいっ」
翼は雑用で汚れた手をサッと洗うと、直ぐさま指定のA-3テーブルへと向かった。

「おい!こっちだ!」
翼を誰かが招いた。
ナンバー2の光星である。
そこには、彼のお客らしき20代前半くらいのギャル風の女性と、同じ歳くらいのもう一人おとなしめな女性の姿があった。

「失礼します、翼です!」
「おう、座れ」
光星は翼をヘルプ席へと招き入れる。

「えっと翼だっけか?」
「はい」
翼と光星の会話は最初そんな平淡なものだった。


「翼くんて言うんだ?新人さん?」
光星の指名客らしきギャル風の女性が、翼に話し掛ける。

「はい。えっと、お名前伺ってもよろしいですか?」
「あたしは果穂(カホ)、よろしくね。んで、こっちのおとなしい子は友達の梨麻(リア)ね」
「どうも…」
光星を挟んで彼の反対隣に座る梨麻という名前の女性は、ミニスカートなどの露出の多い服装の割には妙なほどおとなしい反応を示した。

「よろしくお願いします!」
翼は彼女達の挨拶に習うように、頭をペコリと下げた。

「まぁ飲めや」
光星は、ブランデーの入ったボトルを手に取りその口を翼に差し向けた。
「いただきます」
翼はアイスを入れた自らのグラスをそこに差し出す。
トクトクと注がれる茶色い輝きを放つブランデーは、勢いを止める事なく翼の手にあるグラスを充たしていった。

「えっ……」
翼は一瞬声を漏らした。てっきり半分くらいいれて後はミネラルウォーターでそれを割るものと思っていたからである。

「まぁ飲めや」
光星は先程と同じ言葉を淡々と言うだけだった。
そう話す彼の前で、翼はあらためて自分の手にあるグラスに視線をやった。
明らかに40度はあるだろう高アルコールの臭いとが濃いまでのブランデーの色が、彼の嗅覚と視覚を著しく襲っていた。

「光星さん、ロックこんなに……ですか?」
翼は息を詰まらせるように光星に尋ねた。
一方の光星は当然とでも言うように首を縦に振る。
その際に彼の口元がニヤリと形を変えたのが、翼にさらなる緊張感を与えた。

「早くぅ、飲んでよぉ~」
向かって光星の左隣にいる果穂が、とどまっている翼をさらに煽った。

「お前新人だろ?新人ヘルプは少しでも多く飲んでくのが仕事なんだよ!」
光星は見下すような目付きで翼に詰め寄る。
 

「……」
翼は黙ってゴクリと息を呑む。
そして意を決したように、満たんのグラスをそのまま口に持って行った。

「おぉ~」
光星と果穂は、特に驚くわけもないように同時に声を出す。

「んぐ……んぐ……」
微かに声を漏らしながら、翼はグラスの中身をやっとの思いで消化していった。
 
「ぷはっ」
翼は思わず勢いよく息を吐いた。
「翼くんカッコイィ~♪」
果穂の黄色い声がその場に響き渡る。
「どうも……いただきましたっ!」
翼は急なアルコールに酔いを感じながらも、何とか振り絞った笑顔で言った。
その光景を、もう一人の客・梨麻が神妙な表情で黙って見ているなど知らずに。


「よしっ」
光星は当然のようにボトルを持ち出し、その口元を翼に再び差し向けた。
「えっ……?」
翼は目を疑った。

「えっ、じゃねぇよ。ホラ」
「いや……さっき……」
「俺がさっき言ったことをもう忘れたか?」
光星はドスの効いた声を翼に突き刺す。

「ヘルプは飲むのが仕事……だよな?」
そう言うと、光星の手にあるボトルの中身は強引の如く翼の右手にあるグラスに注がれていった。
やっとの思いで飲み干したものが、再びグラスを茶色い輝きに染めていく様を、翼は信じられないとでも言うような表情で見ていた。
 



それから30分後-。

「ほれほれ!翼~早く飲めよ!」
「翼くーん!まだまだ飲めるよねぇ~☆」
光星と果穂の煽りは全く留まることなく、さらにエスカレートしていった。
その間すでに6杯、翼はグラスに次々と充たされていくブランデーを飲み干していった。

「くはぁ……はぁ……」
翼はその顔を通常とは比べものにならないほど赤らめ、を苦悶の表情を浮かべながら呼吸を乱していた。

「はぁ……う……」
「おい翼ぁ!まだまだだぁコノヤロォ!」
「翼くーん!もう終わりなのぉ!?だっらしなぁ~い」
ほろ酔いもあるのか、光星と果穂は罵倒するように翼に言葉を発した。

「ねぇ果穂ちゃん……」
それまで、横で静かに黙って見ていた梨麻が口を開いた。
「梨麻~どうしたのぉ?」
「もぉそのへんにしてあげようよ…翼さん、辛そうだし」
梨麻はおとなしげな口調ながらも、果穂に制止を促した。

「ちょっと~梨麻どうしたのよぉ?一度ホストクラブ行きたいってからせっかく【Pegasus】に連れてきたのにぃ……楽しくないのぉ!?」
「楽しいよ。楽しいけど……これじゃ翼さんが……」
梨麻は横目で翼を見ながら言った。
しかしこの一言が笑っていた果穂の表情を恐ろしいまでに一変させた。

「ちょっと梨麻アンタ!誰の金で今日飲めてると思ってんのよ!」
「まぁまぁ、落ち着けよ果穂」
「光星は黙ってて!ちょっと梨麻、だったらあんた帰りなさいよ!誰の金でこーゆーところで高いお酒飲めると思ってんのよ」
果穂は間に入る光星をさえぎりつつ、さらに梨麻につめよった。

「だって……」
一方の梨麻も、果穂の勢いに押されたのか半分俯いたまま黙ってしまった。

「おいおいやめろって二人ともぉ」
「光星!あんたどっちの味方なのよっ!」
「果穂ぉ~」
酔った勢いもあり大声で怒鳴り付ける果穂に、光星も少したじろぐ。
しかし、彼は一瞬にして目を鋭く変化させ、その視線の標的をへばりかけている翼へと向けた。

「おい翼っ!もとはと言えば、お前がそんなだらしねぇ感じになってるからだろうが!!お前が空気読まねぇせいで果穂と梨麻ちゃんがケンカしてんだよ!!」
光星はまるで八つ当たりでもするかのように翼に大声を浴びせた。

「ケホッ…ケホッ…」
「ケホケホじゃねぇんだよ!!オラ飲めよ!!」
「光星さん!もうやめてあげて下さい!翼さんもう辛そうなのに、何でそこまでさせるんですか……!」
「梨麻ちゃん、悪いけどこれがホストなんだよ」
光星は梨麻に視線を合わせずそう言って立ち上がると、自分の向かい側にいる翼の襟元を左手でグイッと掴みだした。

「ちょ……光星……さん」
翼は酔いながらも驚きの表情を見せる。
しかし、光星は止まらない。
「お前の仕事は何だ?えぇ?」
翼の襟首を掴む彼の反対の手には、いつの間にか飲み続けていたブランデーのボトルがあった。
「ちょっと……光星さん?!」
梨麻の表情が緊張で強張る。

「これがお前の仕事だろうがっ!!」

4-2

 
その時、「ガッ」という鈍い音がした。
気付くと、光星はボトルの注ぎ口を無理矢理翼の口に突っ込んでいた。
「うぐぇ……!」
「ほら、飲めよ!!」
「飲め飲めぇ~!」
果穂の煽りも手伝い、光星はボトルの中身を全て翼の体内に注ぎ込むかのように、右手のそれをグリグリと押し込んだ。


「うっわ、あれはきついぞ」
「さっすが光星さん、新人キラーだよなぁ。あの翼ってやつ、もうもたねぇかもな……」
他のホスト達が遠くからそう囁く中、光星の『新人潰し』は止まることなく続いた。
その光景は、周囲のテーブルにいる客やホスト達からの視線すらも集め、その中には光星を応援する人間さえもいた。

「光星!光星!光星~!!」
「ほーら新人君だらしないぞ~!!」
終いには、翼に対するヤジまで現れる始末になっていった。
「オラっ、飲め翼ァ!!」
光星の右手の力がさらに込められ、ボトルは翼の口の上で垂直にまでなるほど強引に押し込められた。
「いけいけ~☆」
「つ、翼さんっ!」
煽る果穂・心配する梨麻に見つめられる中、翼は赤い顔をさらに赤く染めその表情を苦しくしていった。



『うっ……』



その時だった。
翼は突然自分の中の何かがフッと失った感覚を覚えた。
気付いたときには、口に押し付けられたボトルを振り払うように顔を左右にグラグラと動かした翼が、ぐらりぐらりと不規則に揺れながら足元をもたつかせていた。
まるでスローモーションでも見ているかのように、翼はそのままの立っている体勢で横に体を倒していた。


「キャアアア!!」



「ちょっと何よこれぇ!!」


気付いたときにはすでに遅かった。
翼が口から振り払ったブランデーのボトルは、光星の手から離れ隣のテーブルへと真っすぐに飛んでいっていた。
それが着地した瞬間、「バリン」という弾けた音と同時にボトルはオシャレなデザインの面影が全く消え失せるほど、木っ端みじんに砕け散っていた。


しかし、騒ぎの出所はそれだけではなかった。
極度の酒酔いでフラフラになった翼は、ボトルが飛んでいった方の反対側のテーブルに、その体ごと放り投げ込むかのように沈んでいった。
翼の衝突が原因となり、そのテーブル上にあったアイスペールやグラス・灰皿などが見るも無惨に様々な音をたてながら散乱していった。


「ちょっと何よもう!!」

「服にかかったぁ~!!」

「やだ……ガラスで手ぇ切っちゃった……」

騒ぎのあったところで、女性客からの様々な痛々しい声が聞こえ始める。

「お客様、大丈夫でしょうか!?大変申し訳ございません!」
駆け付けた佐伯が、ざわめく中頭を下げに下げる。
そして、彼の視線の先には散乱したテーブルの上にまるで惨殺死体のように横たわる翼の姿があった。

「おい翼!お前…何をやらかしたんだ!お客様のご迷惑だ、さっさとここからどけ!!」
「ぅ……」
佐伯が大きな声で怒鳴るも、深い酔いのせいで翼の反応は微々たるものだった。
「翼!起きないか!!」
佐伯は、翼の頬を2、3回強く叩く。
「ぅぐ……」
翼の赤い顔は、体温を引いたように徐々に蒼くなっていった。

「光星、お前またどれだけ飲ませたんだ!?」
佐伯は今度は光星へと視線を変えた。
「別に…いつも通りですよ」
光星はフンと鼻を鳴らしながら言った。

「だからって、翼のこの酔いは普通じゃないぞ!」
「こいつが酒弱いくせに飲みたい飲みたい言うんですよ」
光星が佐伯にそう言い返したとき、となりにいた梨麻が信じられないとでもいいたげな驚いた表情を示す。
「信じらんない……こんなのがホストクラブだなんて……!」
そう言うと、梨麻はバッグを持って突然立ち上がった。

「ちょっとぉ梨麻ぁ、どこ行くのよぉ!」
果穂が、立ち上がった梨麻を止めるように気の強い声をかけた。
「もぉ……帰る」
「ハァ!?ちょっと待ってよ、だれのおかげで今夜飲めると-」
「じゃあいくら払えばいい!?こんなのじゃおごられても全然楽しくないっ!」
自分を制止しようとする果穂に対し、何かが切れたかのように梨麻が言い返す。
そんな彼女の一言に、果穂もビクッとしては黙ってしまった。

「……じゃあね」
梨麻はそう静かに言うと、テーブルに5万円置きバッグを持ってその場からスッと立ち去っていった。

「な……何よあれぇ!!超ムカつく!!」
すると、果穂はバッグから財布を取り出し、翼を抱えている佐伯に話しかけた。
「ちょっと、もうチェックして!」
「あっ!?」
果穂の言葉に、光星は顔をしかめた。

「ちょっと待てよ果穂、お前はまだいればいいじゃんよ」
「光星、今日はもうなんかいいや。またにして」
果穂は光星にそう言うと、財布から次々と札を出していった。
その際に佐伯は、他のテーブル客に謝りながらも、一人のホストに酔い潰れた翼を預け急いでチェックへと回った。


「じゃあね、光星」
果穂はチェックを済ませると、スッと何かが冷めたように【Pegasus】の店内を後にしていった。
「くっ……あの野郎……!」
光星は目をつりあげながらそうつぶやいた。





一方酔い潰れた翼は-


「おい、大丈夫かよ!?」
「うぅ……」
他のホスト二人に連れられ、店の外に出されていた。
客のいるテーブルに倒れたため、アイスや酒などでスーツは所々湿り気を帯びていた。

「しかしお前も光星さんに飲まされたな~」
「……」
翼は彼のその言葉に反応しなかった。
いや、できなかった。
「おい!!」
その時、怒りのこもった声が翼達の背後から聞こえてきた。

「こ、光星さん……」
翼を抱えていたホスト二人がそう言うと、光星はずんずんと歩いてきては突然翼の髪の毛を右手でわしづかみにした。
「ちょっとこいや!」
「うぅ…」
すると、光星は酔った翼を強引に引っ張るようにエレベーターの中に引き込んだ。

「あれ……やべぇよな」
「あぁ……」
二人がそうつぶやく中、そこに店から出てきた羽月がやってきた。
「すんません、翼くんは!?酔い潰れたって……!」
「あいつ……今さっき光星さんがエレベーターで連れてったよ」
羽月がふとエレベーターのランプを見ると、それは1Fへ下りていったことを表示していた。

「ちょっと行ってきます!」
「お、おいっ!」
羽月はもう一つのエレベーターに入ると、すぐさま1Fへと下りていった。


「おい翼!!お前のせいで果穂が帰っちまったじゃねぇかよ、えっ?!」
光星はビル脇の壁に翼をたたき付けるように詰め寄っていた。

「うぅ…」
「うぅじゃねぇんだよ!!翔悟さんに続いて、今度は俺の客にまで妨害する気かよ、あぁ!?」
「そんな……俺は言われた通りに……」
「言い訳するんじゃねぇよ、他の奴ならもうちょっと要領よくやってんだよっ!!」
その際に、光星の右の拳が翼の左頬を一発撃ち抜いていた。

「ぐぶっ」
「覚悟できてんだろうなぁ……てめぇ」
もはやグラグラの翼には、抵抗する力すらも残っていなかった。
光星は再び、その右の拳を振り上げた……その時だった。


「やめて下さい!」
光星の右手を誰かが抑えた。それは羽月だった。

「羽月、お前……」
光星も意外そうな表情でそんな彼を見ている。
「光星さん、今翼くん弱ってるわけやし、今は穏便に見とって下さい。お願いしますぅ!その分僕がんばりますからぁ!」
羽月は懇願するように光星に頭を下げた。光星もその右手をスッと下げる。

「何でそこまでこいつに気を使うのかは知らねぇが……。まぁいいや、今回はお前に免じてやるよ」
「おおきに……ありがとうございます、光星さん!」
「ケッ!」
光星はそう捨て台詞を残すと、エレベーターの方に向かっていった。
恐らく店に戻るのだろう。


「うぅ……」
「翼くん、大丈夫!?」
羽月は今だ青ざめてる地面で仰向けの翼に声をかけた。
彼の顔には、光星に殴られた痕跡がくっきりと残っている。
「どないしよう……こんなんじゃ店に翼くんを戻せへんな……」
羽月がそうつぶやいていたその時だった。


「あらっ、羽月くんじゃない。どうしたの?」
彼の後ろから声をかけてきたのは愛菜だった。





                                                  第5章へ

5-1

 
「ま、愛菜さんっ!おばんですぅ!」
突然姿を現した愛菜に、羽月は緊張した面持ちで言った。

「ふふ、そんなに緊張しないでよ。それよりこんなところでどうしたの?」
愛菜は羽月にそう問い掛けたが、彼の両手に抱えられている泥酔した翼を見て大まかなことは理解したようだった。

「相当飲まされたみたいね。しかも顔にまでアザを作っちゃって」
「えぇ……僕も何がどうなったかは詳しくはわからへんのやけど、さっき-」
羽月は自分が知ってる限りの一部始終を愛菜に話し始めた。



「……ふーん、あの光星にねぇ」
「はい、すごい剣幕やったんやけど」
愛菜は羽月からの説明でほぼ事情はつかんだようだった。

「で、羽月くんはどうしたいのよ」
「えっ?」
「翼くんよ。今の状態じゃあ店に戻すわけにもいかないでしょ」
「はい、光星さんにはああ言ったものの、もうどないしようか……」
羽月の言葉に、愛菜はフゥッとため息をつく。

「あなたって後先考えず口や手が出るタイプでしょ」
「そうかもしれへん」
愛菜のたしなめに、羽月は何かを自覚したかのように言った。

「まぁいいわ。ホントは店に行ってちょっと飲んでこうって思ったんだけどね」
すると愛菜は、偶然そこに通り掛かった空席のタクシーを止めようと手をあげた。
タクシーは愛菜のもとに流れるようにスッと止まり後部座席のドアを開ける。

「愛菜さんすんません、せっかくお店来てもらったのに」
「ん?羽月くん、早くっ」
愛菜は何かを羽月に促していた。
「えっ、何ですか愛菜さん」
「翼くんをよ。早く後部座席に乗せて」
「えぇっ??」
愛菜の一言に、羽月は目を丸くする。

「乗せるって……??」
「今日の彼は私が連れていくわ。天馬には私からTELしておくから、あなたはお店に戻りなさい」
「連れていくって……」
「別に変なことするわけじゃないわよ。今彼を店に戻してもまたごちゃごちゃするだけでしょ?」
「で、でも翼くんは-」
「ごちゃごちゃ言わない!あなたもホストならお客の言うことくらいスッと受け入れなさい!」
困りふためく羽月を愛菜が一喝した。

「……はい、すいませんでした」
「お願い、後で私もTELしとくけど天馬や佐伯さんにはうまく言っておいて。さっ、手伝って」
羽月と愛菜は、酔い潰れて意識が朦朧としている翼をタクシーの後部座席の奥へと押し込むように座らせた。
その隣に愛菜がスッと腰をおろす。
 

「じゃっ、お願いね羽月くん」
翼と愛菜を乗せたタクシーは、立ちすくむ羽月のもとを走り去っていった。


「……愛菜さん」
羽月はポツリと愛菜の名前を切なそうにつぶやいた。
「…アカン、店に戻って言ってこな…」
そう言うと、羽月は店へと戻るためにエレベーターへとかけていった。



「……そうか。愛菜さんが」
「ハイ。後で社長にも電話するってことみたいですわ」
「わかった、社長はまだ同業から帰ってきてないから、後で俺からも連絡しておく。羽月、お前も仕事に戻れ」
「ハイっ!」
羽月は佐伯との話を終えると、ホールの方へと元気に向かっていった。その元気の裏に、微かなわだかまりを抱えながら。





それから数時間後-


「うんん……」
あれから愛菜に連れられていった翼が、うなりながら目を覚ました。



『ここは……?何で俺がベッドに?』



翼は横になっていたベッドからムクリと体を起き上がらせ、周りや自分をキョロキョロと見渡した。
白を基調とした壁に茶色のテーブルや椅子、窓の外に広がる夜景、そして何より自分が今ぽつんといるダブルベッド。
そのベッドの上でワイシャツとパンツだけになっている自分自身。
突然のことに、翼は今の状況が半ば理解できずにいた。

「イテッ!」
激痛が走ったのか、翼は自らの右側頭部をパッと右手でおさえた。



『そっか……確か俺はあの席ですごく飲まされて-』



翼は少しずつだが、店からの記憶を呼び戻そうとしていた。
「しかし……ここはどこだ?」
翼はベッドからグレーのカーペットが敷いてある床に両足をおろすと、重い身体を起こすようにその場に立ち上がった。

「どこの部屋だ……んっ?」
すると、部屋のどこかから一定量の水が滴り落ちる音が翼の耳に入った。
「シャワー……誰かいるのか?」
すると、その水の滴る音はパッと止まる。翼は何かと思い、その音がしてきたバスルームらしきドアを見つめた。



『誰だ……こいつが俺をここに連れてきたのか』



30秒ほどたっただろうか、翼は構えるように心の中でつぶやいた。
するとそのドアは、呆気ないほどガチャリと開いた。


「ふぅぅ」
そのドアからは、湿気を帯びたシャンプーの香りとともに、白いバスローブに身を包んだ長身の美女が姿を現した。

「えっ!?」
翼は言葉を失った。そんな彼に、彼女は「おっ」と気がついたようだった。
 
 
「翼くん、目を覚ましたみたいね。気分は大丈夫?」
「……」
翼は絶句して固まったまま動かなかった。

「ちょっと、私のこと忘れた?前にお店で会ったでしょ?愛菜よ、マ・ナ!髪下ろしてるからわかんないかな」
「い……いや、はい……」
目の前にいるバスローブの美女が愛菜だということはわかったようだが、翼にとっては何故自分がここにいて、そして何故愛菜がいるのか……という突然の状況に頭の中の整理がついていけてなかった。
 

「あの、愛菜さん……俺は何故ここに?ってより、何故愛菜さんが??」
翼は今の自分が誰だかわからないと言ったようなそぶりで愛菜に尋ねた。
愛菜はフーッとため息をつく。

「とりあえず簡単に教えてあげるわ。まずここは私がたまに気分転換に使ってるシティホテルよ」
「ホテル??」
部屋をキョロキョロと見回した翼は無理矢理ながらも納得したようだった。
「まぁそれはいいとして…聞いた話だけどあなたお店ですっごく飲まされて酔い潰れちゃったのよ?覚えてない?」
愛菜の言葉に翼は一瞬考え込むと、何かを思いだしたかのようにフッと顔を上げた。
「……!俺は確か光星さんに……」
「そうよ。店で大倒れしたあなたはその後-」
愛菜は自分が知ってる限りの事の顛末を翼に話した。

「そうだった……」
翼はなにもかもを思い出したようだった。酔いが少しずつ消え失せたその顔に、今度は苦渋の色が浮かび始める。

「光……星……」
翼は気が付くとその名前をじわりじわりとつぶやいていた。
彼の表情のそれは、怒りなのか悔しさなのか…わからないほどの歪みを見せていた。
「くっ……!」
翼は膝からガクンと崩れ落ち、上体をベッドに預けるようにうなだれた。そんな光景を、バスローブ姿の愛菜は黙って見つめる。

「くそっ……」



「ちくしょう……!」



翼はその二つの言葉を何度となく繰り返しながら、握り込んだ右手の拳でベッドに打ち付け続けた。
「バフッ」という柔らかい音の連続が、虚しく空を切るように響く。

「あいつ……あんなやつに……あいつ……」
前の二言の次に出た翼の言葉はそれだった。
声は時間を追うごとに弱々しくなり、終いには言葉になっていなかった。
その時、ベッドの白いシーツをじっと睨んでいる翼の顔からポタポタと滴り落ちる何かが、真っ白いそれをじんわりと濡らし始めていた。

「うぅ……うっ……くっ……」
翼は泣き崩れていた。
理不尽な光星への怒りか、いいように飲まされてただけの自分への悔しさか、はたまた情けない姿を愛菜の前で曝している今の自分への怒りか-。
様々な怒りと悔しさの積み重ねで、翼はベッドに拳と涙を打ち付けることしかできなかった。


しかしその時だった。
愛菜は翼の上体を無理矢理起こした。
その直後、「パン」と言う音が部屋の中を響き渡る。

「なっ……」
翼は自分の左頬をおさえながら、目を丸くして驚いていた。
彼の目の前には、右手を素振りしたかのような姿勢をとっている愛菜の姿があった。
彼女の瞳は鋭く、しかしどこか切ない光を放っていた。

「男がいつまでもウジウジ泣いてるんじゃないわよっ!!」
愛菜は強い眼差しで、翼にそう言い放った。

「愛菜さん……」
「水商売なんてのはね、やってれば嫌なことや辛いことなんて誰だっていくらでも出てくんのよ!そりゃ光星のしたことは理不尽だったかもしれない……でもね、男なら……ホストならちょっとは見返してやるくらいの根性出してみなさいよっ!!」
愛菜は、落ち込み続ける翼に対してさらに言い放った。
 
 
「男はね、どんなつらいことがあっても折れそうなときでも、絶対負けちゃいけないの!」
そう強く言い放った愛菜の瞳は、厳しさと同時にどこか悲しさを漂わせていた。
彼女のの激しい言葉に、翼は動こうともせず無言で彼女の瞳を見つめていた。

「自分を証明したいって、あなたそう天馬に言ったんでしょ?それともその言葉は嘘だったってこと?」
「……」
翼は言葉を失っていた。
男としてホストとして、突かれたくない痛いところを指摘されてしまった彼は、もはや何を言うこともできなかった。
ただ、言いようのない悔しさと憤りが彼の瞳から多量の涙を頬へと導いていた。

「翼くん、ホストを辞めるの?」
「……」
「まだ一ヶ月も経っていないのに、辞めてしまうの?」
「……」
「……そう」
無言の翼に、愛菜が諦めたように言った。
しかし、その時だった。

「……たくない」
「えっ?」
「辞めたくない……。俺はまだ、辞めたくない…」
「翼くん」
「もう、もう……あの時みたいな惨めな目に合うのはたくさんだ!」
そう言った翼の瞳を見て、愛菜はハッとした。

5-2


『あの写真のときと同じ瞳だ……。やっぱり似てる、あの子に……』



愛菜は、今目の前にいる翼をとある人物を再びオーバーラップさせていた。
悔しさや怒り、哀しさと言ったドス黒いほどの心の闇のすべてを映し出した彼のその瞳に、彼女はまるで吸い込まれていくように魅入っていた。



『似てるのはあの子だけじゃない……昔の私と-』



愛菜は翼とその人物だけでなく、加えて過去の自分自身をも重ね合わせていた。
そんなことも知らず、翼はその黒い瞳から流血にも似た痛々しい涙を流し続けている。
愛菜はハッとするように我に返り、再び口を開いた。

「あなたに昔何があったかはわからない。でも今は顔を拭きなさい、せっかくのルックスが台なしよ」
そう言って愛菜は、持っていたフェイスタオルをスッと翼へと差し出した。
「……すみません」
翼は受け取ったそれで顔を拭うと、一言力無く愛菜に返した。


「シャワー浴びてきなさいよ。スッキリするわ」
「はい」
翼は愛菜に促されるまま、体をよろつかせながらバスルームへと歩いていった。

「……」
そんな彼の姿がバスルームの中へと消えていくまで、愛菜は見守るようにそれを自らの視界の中へとらえていた。



服を脱ぎ全裸となった翼は、大理石を基調としたシャワーの中で湯浴みを始めていた。
先刻間もないときに愛菜が浴びていたのもあり、中はまだ残った蒸気と甘い香りが舞っていた。

「……」
翼は無言でシャワーから出る湯の霧を自らの頭に浴び続けた。
まるで自分の中の何かをすべて洗い流したいかのように……ただ、シャワーの湯が床とぶつかる無数の音だけが彼の耳を掠めていた。










『紗恵……』










翼の心の中でその名前が響いたとき、彼は滝のようなシャワーの中でガクンと崩れ落ちた。

「紗恵……紗恵……」
と、翼はある女性の名前を何度となく口にしていった。
まるで、過去に対する惨悔と現在の自分への嫌悪が、彼をさらに蝕んでいくように。





約30分後-
シャワーを浴び終えた翼は、バスローブを身にまとって愛菜が座っているベッドルームへと姿を現した。
「ずいぶん長かったね、シャワー。少しはサッパリしたかしら?」
「はい、おかげさまで」
愛菜の問いに、翼は頷きながら答える。
彼の体から出る冷めぬ蒸気と濡れた髪の毛が、長い入浴をしていたという事実を嫌がおうでも語っていた。

「そこに座って」
愛菜は翼をベッドの片隅へと座らせる。
「ハイっ、飲みなさい」
愛菜はそう言うと、ミネラルウォーターの注がれたグラスを翼へと差し出した。

「あっ、ありがとうございます」
やはり飲み過ぎで喉が渇いていたのか、翼はそれをクイッと飲み干した。
それを見てフッと微笑した愛菜は、彼の横隣へとスッと腰をおろした。

「ねぇ翼くん、一つ聞いてもいい?」
「はい?」
「あなたは何でホストになろうと思ったの?」
突然の愛菜からの質問に翼は一瞬キョトンとしたが、手に持ったグラスを脇に置きながら答えた。

「今しかできないってのもあるけど……自分が頑張ったことを、そのまま評価してくれることかな」
「そうね、お水をやってるならそれはみんな思うわよね」
「それに……」
翼は言いかけるように言葉を止めた。

「それに……なに?」
「いえ、何でもないです」
「何でもない??」
「えぇ……」
「何よ、そこまで言いかけて……気になるじゃない-」

しかしその時だった。
愛菜がそう言った瞬間、翼の表情が一瞬恐ろしいまでに豹変したのを彼女は見てしまった。
 
「……!」
愛菜はそれを見てからか、そのまま絶句した。『この人は想像を絶するような過去をくぐり抜けて今存在している』と瞬間で認知せざるを得なかった。
すると、翼の表情は再びもとの普通の様子にフッと戻った。
自分でもその一瞬の変化にハッとしたのか、翼は自分のこめかみに手を当てた。

「ごめんなさい翼くん……もしかして聞いてはいけなかったかしら」
「いえ……」
愛菜の謝りの言葉に翼はすぐに大丈夫だと返事をしたが、その一言はとても力がないものだった。
その後、10秒ほどか1分ほどか、長いような短いような沈黙の時間が二人の間に訪れる。

「……」

「……」

しかし、その沈黙を愛菜が破った。
「ご…ごめんね!変なこと突っ込んじゃって。誰でも聞いてほしくないことの一つや二つあるのは当然だし……私もどうかしてるかな……」
愛菜は、何かをごまかすように翼に言葉をかけた。
しかし、当の翼は斜め下に俯きながら重い沈黙を続けたままだった。

「ちょっと翼くん、あんまり黙り込まないでよ。まるで私が-」
「愛菜さん」
愛菜の言葉を遮るように、翼が口を開いた。

「お話します」
「えっ?」
愛菜はキョトンとした。
「愛菜さんは俺を助けてくれました……。それに-」
「?」
翼の突然の言葉に、愛菜は目を丸くした。
そんな言葉を言いながら自分を見る彼に、彼女自身妙な感覚を覚えていた。
しかし、そのまま翼は続けた。

「俺も、本当は誰かに言いたかったのかもしれない。理解してほしいのかもしれない。本当は隠したい、忘れたいはずの自分のことを」
「翼くん……」
「これをここであなたに言わなきゃ、俺はもうホストはできないような気がするんだ」
翼はそう言いながら、自分の着ているバスローブの裾を強く握った。

「わかったわ。あなたに負担が無ければ話して。今のあなたがいる理由」
自分の髪を軽く触りながら、愛菜は翼の瞳をまっすぐ見てそう言った。


「ただし、無理に言いたくないことは言わないで。私が必要以上に詮索したとは思ってもらいたくないし、あなたが話したいことを私は聞きたいの」
「わかりました」
愛菜の言葉に頷きながら、翼は語りを始めた。











本人ニトッテハ思イ出スダケデモ血ヘドヲ吐キソウナ、自ラノ過去ヲ-





        
                                               第6章へ

6-1


時はさかのぼること約半年前-



暑さが響く8月、懸命に仕事に打ち込む一人の青年の姿がそこにはあった。
『彼』の名前は浅川一也。
不器用な性格ながらも、会社員として一人の24歳の男として、明るく素直に一生懸命に生きていた。



「浅川くん、あの例の書類はまだか!」
「はい、ただいまお持ちしますっ!」
会社のオフィスにて半袖のワイシャツにネクタイをしめる一也は、上司の催促に応えるように書類の束を持って歩く。
「課長、よろしくお願いします!」
一也は書類を課長と呼ばれる三十半ばくらいの男に提出すると、ササッと自分のデスクに戻り再びパソコンに向かい合う。

「ふぅー」
一也はかるく溜め息をつくと、再び気合いを入れるように仕事へと入る。

「浅川くん」
白髪頭の50代の男が、一也に話し掛ける。
「あっ、常務。お疲れ様です」
「お疲れ。どうだ、仕事の方は慣れてきたか?」
「はい!何とか」
常務と呼ばれた男に、一也は元気に答えた。

「そうか。私も君をお父上からお預かりしてる以上しっかり育てなければならないからな。しっかり、やってくれよ」
「はいっ!」
一也は常務にペコリと頭を下げると、再び気合いを入れるようにパソコンへと向かい合った。

「浅川くんはいいねぇ、常務に優しくしてもらえて」
向かいのデスクにいる社員の一人・岡本が一也にそう言った。

「いや、そんな……」
「さすがいずれはパパの会社を継ぐボンボンですもんねぇ」
岡本は、謙遜する一也の言葉を無視するかのように嫌みたらしく言い放った。
その顔はヘラヘラしながら一也の顔の方を向いている。

「……」
一也は内心ムッとしながらも、岡本のそんな言葉を気にしないようにパソコンへと向いた。
「そんなぁ無視しないでよぉ浅川くん♪」
ボンボン呼ばわりされ内心嫌がっている一也を見て楽しんでるかのように、岡本はそのむさ苦しい四角い顔でニヤニヤしながら話し掛けた。
それをよそに、一也は一所懸命に仕事へと打ち込んでいった。


一也は実家がとある商社を営む、いわゆる『御曹子』。
四年制の大学を卒業後、父の会社を継ぐために、その取引先である、ここ㈱KKへと二年間の武者修業へと出されていた。
社員として約一年半、一也は不器用ながらも持ち前の明るさと素直さで謙虚に会社での仕事をこなす毎日を過ごしていた。





「ふぅ」
一也は、夜遅くの残業の合間にコーヒーを片手に一息をついていた。

「一也っ、お疲れ様!」
グレーの制服に身を包んだ20代のOLらしき女性が、一也に話し掛けた。

「紗恵!」
「だいぶ疲れてるみたいだけど、大丈夫?」
「あぁ」
一也は日々の残業や早出などの繰り返しで疲労がたまっていたものの、紗恵と呼ばれたその人物の前ということもあり、疲れを見せないように努めた。
だが、彼女にはその疲労や心労の度合いが彼の表情から読み取れていた。

「一也もやっと仕事に板がついてきてるころだろうだけど……無理はしないでね?ご両親だって心配されるから」
「うん、ありがとう」
紗恵の言葉に、一也は素直に頷いた。

「でも緊張するなぁ……。私、今度お会いしたときに一也のご両親に気に入っていただけるかしら?」
「大丈夫だよ、紗恵なら!」
「そうかなぁ。でも、一也がそう言うんなら大丈夫かな」
「あぁ、うちの家族も紗恵みたいな女の子なら絶対歓迎してくれるさ!」
「……うん、そうよね!ありがとう一也」
そう言うと、紗恵はオフィスに今は自分達以外がいないのをサッと確認すると、一也の唇にソッと自分の唇を重ねた。

「……!」
一也は突然なことに一瞬ビックリとしたが、そんな彼女の髪の毛を優しく撫でながら目を閉じた。
そして、スッと彼女の華奢な腰に手を回し抱き寄せる。
「ん……」
「う……ん……」
気がつくと、二人は激しくお互いを求め合うように抱き合い唇を重ね続けていた。

「一也……好き……」
「俺も……紗恵のこと大好きだよ」
一也は自分を抑え切れなくなったのか、紗恵とともにオフィスのデスクの上に静かに倒れていく。

「一也……ダメよ、ここ会社だから……」
「あっ……」
一也は我にかえったようにムクリと起き上がった。

「ご、ゴメン……ちょっと俺どうかしてる……」
そう言って一也が恥ずかしそうに背を向けると、紗恵はピタリとその背中に顔を埋める。
 

「紗恵……」
「終わるまで待ってるね……」
「あぁ」
すると紗恵は、顔を合わせることもなくオフィスを後にした。
「よし、仕事終わらせるか」
一也は気合いを入れ直すように再びデスクのパソコンへと向かい合い始めた。




数時間後-

一也と紗恵の二人は、彼のマンションの一室へと来ていた。

時間は深夜1時-
週末なのもあり、二人はベッドの上でお互いを確かめ合っていた。
「あっ……一也……」
「紗恵ぇ……」
着ていた衣服は乱れながらそこらじゅうに散乱し、二人は何も身につけていない状態のまま布団一枚の中で寄り添っていた。


「一也……」
「うん?」
「好き」
「うん……俺も」
二人は言葉も少ないが、お互いの確かなものを求め合うように抱き合い続けた。
唇や握った手は、そしてすべてが激しく重なり合い、それを何度となく繰り返していく。



「ねぇ一也」
「うん?」
「私、ご両親に認めてもらえるように……一也とずっと一緒になれるように頑張るね」
「紗恵、いいのか?俺なんかで…。俺、不器用だし仕事だってそんなに自信があるわけでもないし……それに……」
「?」
「お前が会社の中で変な目で見られないかって心配でな」
「私は一也がいいの。それじゃダメ?」
紗恵はそう言いながら、自分を腕枕してくれている一也の左頬に軽いキスをした。


「紗恵……!」
一也は再び求めるように、紗恵を抱きしめた。



紗恵は一也が後継ぎの修業として働いているKK㈱にOLとして勤める、一也のひとつ年上の容姿端麗な女性である。
栗色のストレートロングヘアが特徴で、その才色兼備ぶりは会社内でも評判だった。
年齢が近いのもあり、少しずつ話しているうちに一也と意気投合し、気がつくと会社の人間として以上に一人の男女としての付き合いをするようになり、将来を考えるような関係にまでなっていった。

辛い仕事の中、取引先の社長のボンボン息子と言われる中、一人の男性として自分を見てくれる紗恵との関係が今の一也にとって唯一安らぎだった。





8月半ば-



お盆にさしかかったとある真夏の猛暑の日、一也は紗恵を連れて実家の横浜へと来ていた。
「はぁ~……緊張するなぁ。一応綺麗めのカッコで来たつもりだけど大丈夫かなぁ」
張り詰めた面持ちで、グレーのフォーマルスーツ姿の紗恵はため息をつきながら呟いた。
「そんなに緊張するなって、いつもの紗恵らしくないぜ」
一也は緊張し続ける紗恵を和ませるように肩をポンと触る。
そう言いながら、二人は豪華な一也の実家のドアをくぐっていった。

「すっごく大きいおうちね」
紗恵は思わず声を漏らす。
「ただいま~!」
一也は元気のいい声で玄関から叫んだ。
すると奥から、40代後半くらいのショートカットの女性がトコトコ歩いてきた。

「一也……お帰りなさい」
「オフクロ、ただいまっ」
女性は一也の母であった。
すると彼女は一也の斜め後ろに立っている紗恵に視線をやった。
その視線に気が付いたのか、紗恵はペコリと頭を下げる。
 
「一也、その人は?」
母が一也に問いかけた。
「あぁ、こないだ電話でちょっと話したけど、この人がその……会社で知り合った飯山紗恵さん」
「飯山です。はじめまして」
はずかしげに母に説明する一也の後に続くように、紗恵は母に挨拶をした。

「あぁ、あなたが飯山さんね。はじめまして、一也の母です。いつも息子がお世話になっています」
母は優しい口調で紗恵に対して一礼をする。
「あっ、いえ」
紗恵も相槌をうつように、あらためてペコリとする。
その際に、母は紗恵を一瞬下から上まで眺めるように見ていた。

「親父は?」
「あぁ、奥で待ってるわよ。ちょっと行って挨拶してきなさい」
「わかったよ」
一也は母に促されるように、奥にあるリビングルームへと足を運んだ。
相変わらず緊張した面持ちの紗恵もも、彼の後に続く。


「親父、ただいま」
「一也か」
リビングに入った一也と紗恵を、彼の父である半ば白髪の人物がソファーに座りながら二人を迎える。
その際に、紗恵はさりげなく父に対してもスッと頭を下げる。それを父も見る。

「まぁ座りなさい」
父は二人に向かいのソファーへの着席を促す。
「失礼します」
一也が「あぁ」と返事して座る中、紗恵は一礼をしてからソファーへと腰をおろした。

「えっと……一也、そちらがお前が言っていた-」
「あぁ、飯山紗恵さんだ」
「はじめまして。一也さんとお付き合いさせていただいています、飯山と申します」
一也の言葉に誘導されるように、紗恵は彼の父へ挨拶の言葉を言った。

「どうも、息子がお世話になってますね。確か……KKさんで働かれてるんですよね?」
「はい」
「こいつはちゃんと仕事してますか」
「はい、とても毎日頑張っています。いつも夜遅くまで残業したり……とても一所懸命です」
父のいきなりの質疑応答に紗恵は緊張を隠しながらも答えていった。


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