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終演に向けて

有人要塞ネコミミへ向かっている間、俺は仮眠をとる事にした。
何かあっても、スピードスターに追いつける艦船なんておそらく存在しない。
俺はPCのボリュームを最大にして、到着目前になったら、通信音をならしてくれるよう頼んだ。
一応、航行予定時刻から到着時刻を割り出し、2時に目覚ましのアラームをセットする。
俺は布団に入った。
だけど、興奮して眠れない。
昼寝もしていたから、まだまだ起きていられる時間だ。
でも、今日もまた24時まで戦う可能性がある。
休める時に休んでおかないと。
結局、20分ほど意識がなかったが、ほとんど眠る事はできなかった。
起きてアラームを止め、星さんに通信を入れる。
 アライヴ「もう起きましたw」
 スピードスター「♪」
見ると、後10分くらいのところまできていた。
暇なので、勢力マップを広げてみた。
サイファ軍の重要拠点がいくつか、ジーク軍の領域へと変わっていた。
サイファ軍は押されている。
なんとか耐えてくれれば良いが。
でもふと思った。
このままサイファ軍が敗れて、俺達がダイユウサク軍に勝てば、そのままジーク軍との最終決戦って事になるのだろうか。
他にも沢山の勢力が残っているが、上位4軍との力の差は、たとえ4軍の大将が全てやられたとしても、覆るものではないだろう。
もしかしたら今日の戦いで、全てに決着がつくかもしれない。
俺は今初めて、今日の戦いの重要性を感じた。

ネコミミにつくと、俺はすぐにメイン機の変更と、一応テンダネスの修理を開始して、スピードスターにキュベレイを収めた。
すぐさまスピードスターが出港する。
ここからまた、帰ってきた道のりと、更にいくらかの航行をする事になる。
寝る事も少し考えたけれど、もう眠れそうに無かった。
そんな時、紫苑さんから通信が入った。
 紫苑「今どこ?」
 スピードスター「ネコミミでたとこ♪」
何かあったのだろうか。
 アライヴ「夢さん出てきたの?カズミン?」
紫苑さんがこんな通信をしてきたのは、早く戻ってきて欲しいって意味だと勝手に思っていたが、どうやら違ったようだ。
 紫苑「いや、そこからだと、ERROR軍のコロニー、サイド3が近いだろ?」
 スピードスター「そっちに戻るよりかなり近いね♪」
どういう事か、まだこれだけではわからない。
 紫苑「今、まさくん軍が、要塞戦艦を伴って、サイド3に攻め込んでるみたいなんだよね。」
 スピードスター「だから?」
なんだか嫌な予感がした。
 紫苑「良い勝負してて、両軍ボロボロだって情報がw」
まさか・・・
 紫苑「お前らだけで、要塞戦艦奪ってこれね?(^0^)」
ERROR軍は、現在6番手の軍で、そこそこの勢力だ。
かたやまさくん軍は10番手くらいだが、ERROR軍と比べると半分くらいの戦力。
でも要塞戦艦を持っていて、力は五分の対戦。
その戦場に乱入して、要塞戦艦を?
 紫苑「既にレイズナーには向かわせてるが(笑)」
無茶な作戦だけど、案外簡単に要塞戦艦を手に入れる事ができるチャンスかもしれない。
それに、今日この後、ジーク軍と戦うなら、要塞戦艦はどうしても欲しい。
紫苑さんは、今日決着をつけるつもりだ。
 アライヴ「やりましょう!」
 スピードスター「♪」
俺と星さんは、たった二人だけで要塞戦艦を奪取するべく、スピードスターの進路を、コロニーサイド3へと変えた。

夢へ

コロニーサイド3に到着した時、戦場は荒れに荒れていた。
戦力の少ないまさくん軍が、倍の戦力を持つERROR軍に侵攻したわけだから、まさくん軍は全力で挑んだのであろう。
かたやERROR軍も、要塞戦艦相手では、全力で防衛しないと当然守りきる事はできない。
その結果、この空域に屍が散乱する事になったというわけか。
どうしてまさくん軍が、こうなる公算の高い戦いをしかけたのかは謎である。
もしかしたらジークが、まさくん軍が紫苑軍やダイユウサク軍に味方する事でも恐れて、何か策を弄したのかもしれない。
もしそうなら、バカな事をしたものだって感じだが、俺の考えはただの憶測だ。
とにかく状況は完全に、二虎競食の計。
いや少し意味が違うな。
ふたつの勢力が戦って、疲弊したところを討つ事ができる状況だ。
俺はスピードスターから出撃した。

正に、敵の両軍は疲弊していた。
そこそこの使い手、いや、かなりの使い手もいたようだが、人型が完全ではなさそうで、俺の敵ではなかった。
完全な状況なら、俺も手こずっていただろう。
両軍の頑張りに感謝だ。
要塞戦艦への接近は、スピードスターの甲板に乗せてもらって、一気に近づいた。
かなり傷んでいるとはいえ、要塞戦艦にはそれなりの攻撃力があった。
でも、かなり弱っているこれを奪って、意味があるのかと考えたが、要塞戦艦の最大のメリットは、要塞機能があるって事だ。
修理もできれば補給もできる。
艦船でもできるが、応急処置的なところもあるし、やはり要塞の方が良い。
それに通常の攻撃で落とされる事が無いのがいい。
攻略には、拠点の攻略と同様の手順が必要なのだ。
一応言っておくが、攻撃を受け続ければ、戦闘不能にはなるけれどね。
簡単に、要塞戦艦は、我が紫苑軍の物となった。
当然俺の強さがあってこそだが、間もなく到着したレイズナーさんには、そうは思われていないようだ。
 レイズナー「なんだよ。上手い具合に両軍死んでるな。こんなの誰でも落とせるんだから、任せてくれりゃいいのにw」
いや、光合成さんもいるし、戦力も断然上だから落とせるとは思うけど、そんなに簡単にはいかなかったと思うよ。
少なくともレイズナーさんより強い人は沢山いたから。
言いたい事を胸の奥にしまって、俺はレイズナーさんに後を引き継いだ。
すぐにスピードスターに戻ると、再びダイユウサク軍領域に向かって発進した。

航行中、紫苑さんから入ってきた通信によると、ダイユウサク軍はどうやら、本拠地の有人要塞ドリームダストを決戦の場に選んだようだ。
一応、コロニーと有人要塞には、誰かを残して進んでいるらしい。
もし何処かにひそんでいれば通信がくるはずだが、通信はない。
それに相手はダイユウサク軍、戦いは真っ向っ勝負してくるだろう。
そして、今度は夢さんも必ず出てくる。
カズミンさんも出てくるかもしれない。
次が本当の対決だ。
こちらも大将紫苑さんが陣頭指揮を取っているわけで、勝つか負けるかの勝負になるだろう。
そして勝った方が、ジークに挑む。
あの時、ジークを助けなければゲームが終わっていたかもしれないとは言え、ジークを助けたのは本当に正しかったのか考えさせられる。
助けた事が正しかったと言えるのは、おそらくジークに勝って宇宙統一を果たした軍だけだ。
その軍に、紫苑軍は手の届くところまできている。
長かった。
ゲーム開始から、既に3年目。
紫陽花さんが言っていた。
5年くらいは続けてもらわないと、会社としては辛いとか。
ちゃんと20億払ってくれるのかね。
紫苑さんから通信が入った。
 紫苑「これより、ダイユウサク軍と、再び戦いを開始する。4時41分。(^0^)」
時計は既に、4時42分になっていた。
始まったか。
こちらも高速でとばしているから、到着は5時くらいか。
十分間に合ったと言えるだろう。
俺は人型キュベレイの中で待機する。
補給も整備も終わっている。
完璧だ。
そして間もなく、スピードスターは戦場に到着した。

戦場に入ると、俺はすぐに発進した。
ざっと状況を確認する。
すぐに見つかった、ドリームの名前。
どうやらサラさんが抑えているようだ。
防戦一方だが、俺以外に夢さんを抑えられる人がいた事は、紫苑軍にとって大きな幸運だったと言えるだろう。
チサトさんの相手は、じぇにぃがしているようだ。
バトルグリードでドリームにも勝った事があるらしいじぇにぃ。
じぇにぃは初戦にめっぽう強い。
話しによると、チサトさんは手の内の見えない相手には弱いらしいが、二人は何度か対戦しているはずだ。
じぇにぃに不利な状況と言えるかもしれないが、俺の目には互角に見える。
おっと、ビューティフルベルさん、地球から上がってきたのか。
どおりで、数で圧倒しているのに、攻めあぐねているわけだ。
ダイスケさんとトイキさんのコンビには、同じくゴッドブレスのおとめさんとサウスさん、それにチョビも加勢している。
2対3で互角か。
というか、相手のコンビネーションは見事だ。
3人で勝てないのも納得。
それにしても、カズミンさんがいない。
何処かにひそんでいるのだろうか。
まあ良い。
俺の相手は、夢さんだ。
そう決めて、俺はドリームへと向かっていった。

ドリームダスト

午前5時、俺はドリームへ向かって飛翔した。
いよいよ、あの夢さんと戦う。
サラさんはさりげなく、ドリームから離れて行く。
1対1で戦わせてくれるようだ。
前に戦ったのは、ゲームが始まって半年くらいだったか。
そこから2年は経っている。
そういえば、あの時も今と同じ、キュベレイだった。
少し地球でも戦えるように改良はしたが、特に大きくは変わっていない。
ドリームもパッと見た感じ同じような機体だが、あの時は移動に特化したカスタマイズがされていたはずだ。
今日のドリームは、あの時とは違う完全体だ。
 ドリーム「カズミンに勝ったんだね。」
夢さんが通信してきた。
個人回線なので、特に拒否する理由もない。
 アライヴ「時の運だとは思うけど、なんとかねw」
 ドリーム「そうそうカズミンはもう、今日の戦いは出てこないよ。」
そんな事をわざわざ教える必要はないと思うが、なんとなく強者のらしさだなと思った。
負けたらもう戦えない。
戦場なら当然だ。
カズミンさんは、そういう枷を自らにかけているのだろう。
それともただ、人型があれだけだったのかもしれないが。
 アライヴ「そっかwじゃあ、この勝負で勝った方が、ナンバーワンだねw」
俺は、人型乗りで1番って事はもちろんだが、このゲームの優勝もきっとそうなると感じていた。
 ドリーム「だね。じゃあ、そろそろ行くよ!」
 アライヴ「いつでもw」
少し時間をおいて、俺達の戦いは始まった。
戦いは、どうやら俺の方が優位に戦えているようだった。
今までテンダネスで戦ってきたが、やはり俺にはキュベレイがの方があっているのだろう。
スピードはテンダネスの方が上だが、瞬発力と火力は、キュベレイの方が上だ。
人型同士の戦いでは、やはり瞬発力は最重要能力だと思う。
ま、人型でマップ間移動して自軍領域に戻る時とか、艦船の壁を突破する時は、テンダネスの方が良かったのかもしれないが。
少し苦笑いした。
後は、背後さえとられなければ、俺は勝てる。
テンダネスで戦ってきて、背後への警戒感が、少し薄れているようだから。
俺は今もまた、体の感覚に任せて、ドリームと戦っていた。
大人気アニメガンダムでは、ニュータイプと呼ばれる人々が出てくる。
もしリアルにそれがあるなら、無意識の中のこの戦い方こそ、ニュータイプの領域なのかもしれない。
俺はフェンネルを展開していた。
いよいよドリームを追い詰める。
それでもドリームは、前に出ようとする。
まだ気持ちでは負けていないようだ。
俺は無意識に、こちらもまた迎え撃つ形で前にでた。
刀を持った武士が、すれ違いざまにお互いを斬りあって、どちらかが倒れるあの場面を、今まさに実現しようとしていた。
しかし、俺はすれ違う前に、ドリームにビーム砲を命中させていた。
バランスが崩れたドリームに、俺は追い打ちをかけた。
そして間もなく、俺は勝利していた。
夢さんから通信が入った。
 ドリーム「最後、まさか撃ってくるとはねw斬り合うフリして、背後に回ろうと思っていたんだけど。」
そうだったのか。
もし俺が、頭で考えて動いていたら、負けていたのだろうな。
バカは考えない方が良いのだ。
俺はニュータイプになったのだ。
 アライヴ「ありがとう!」
俺は何故かお礼を言っていた。
俺が強くなれたのは、夢さんのおかげだとか、そんな事をこの時考えていたわけではない。
ただなんとなく、そう言った。
少し照れくさくなった俺は「じゃ!まだ戦闘中だから!」と言って、戦いの中に入っていった。
戦いは、どうやら紫苑軍が有利なようだ。
敵主力プレイヤはまだ健在だったが、戦力には大きな差があいていた。
勝ったなと思った。
その時だった。
じぇにぃと戦闘中のチサトさんが、こちらに攻撃してきた。
別に油断していたわけではないが、意表をつく攻撃に、ギリギリかわしたものの一瞬方向感覚を失った。
その隙を逃す事なく、敵の人型が俺の背後をとっていた。
早いな。
強い人がまだ他にいたのか。
機体名ブライト、名はウララ。
だけど、今の俺は強いよ。
背後をとられたくらで、そう思ったが、俺はあっさりと背中から、ブライトに斬りつけられ、そして戦闘不能になっていた。
テンダネスで戦い続けていた癖で、裏に切り替える操作をしてしまった。
そこに運悪く、艦船からの強力なビーム砲が飛んできた。
俺はモロに直撃していた。
そして・・・死んだ。

エピローグ

午前5時28分、俺は、ダイユウサク軍を追い詰めたところで、完全破壊されて死んだ。
でも、それが戦況を大きく変える要因にはならなかった。
俺達紫苑軍は、ダイユウサク軍の大将、ダイユウサクさんを倒し、ダイユウサク軍を消滅させた。
ダイユウサクさんは後継者を設定せず、軍の消滅を選んだ。
すると、ダイユウサク軍のプレイヤが、こぞって紫苑軍へと入ってきた。
最初から決めていたらしい。
ドリームもカズミンも負けて、ダイユウサクさんがやられる事があったら、素直にその相手に協力しようと。
俺を失っても、紫苑軍の作戦行動は止まらなかった。
多くの強力な仲間を得て、一旦ネコミミに帰還する。
そこで補給を済ませた後、、レイズナーさんが用意していた要塞戦艦と共に、ジーク軍領域へと侵攻を開始した。
この時まだ、ジーク軍の主力部隊は、サイファ軍に勝利していなかった。
本来なら、既にサイファ軍を殲滅させる事ができていたらしい。
実は、サイファ軍が消滅したら、その多くのプレイヤが、紫苑軍に入る事を恐れていたようだ。
だからそれに対抗する策として、主要プレイヤを死亡させようとしていたのだ。
しかし、プレイヤキルのマイナス面は大きい。
そこで、戦闘不能にした相手を3時間監視し、タイムリミットによる死亡を狙っていたようだ。
サイファ軍のプレイヤをキルする作戦は、間違ってはいなかっただろう。
サイファ軍とはひそかに、どちらかがもう駄目だという状況になったら、もう一方の軍に入り、協力する事を決めていたから。
だけど、3時間という時間は、ジーク軍の防衛行動を遅らせた。
紫苑軍は運よく、各個撃破に成功した。
要塞戦艦が防衛に1隻、サイファ軍攻略に1隻使われていて、1隻ずつ相手にできた事は、紫苑軍の大きな勝因だ。
この日のうちに、ジークを倒す事に成功した紫苑軍は、1週間で、地球のジーク軍の残党と、弱小軍を次々と呑み込んでいった。
そして今日の朝、俺は1週間の呪縛が終わり、再び紫苑軍に復帰していた。
と言っても、もう攻略する場所は、地球に1か所、海底都市アクアだけだ。
俺はモノトーンで出撃する。
久しぶりの戦闘が、ほぼ確実に最後の出撃だ。
せっかくレベルを上げたモノトーン、最後に使えて良かった。
敵は水中戦の得意なプレイヤばかりだが、こちらのメンバーは半端なく強い。
負ける要素など全くない。
結局、1時間もしない間に、アクアを落とした。
紫苑軍の優勝だ。
9回裏2アウトの楽勝場面で、わざわざ最後の瞬間に立ち会う為だけにリリーフに出された気分だが、俺は嬉しかった。
 一生「よっしゃ!」
部屋で一人ガッツポーズするニート。
だけど明日からは、ニートなんて呼ばれる事は無いかもしれない。
なんせ大量の賞金が、俺の手に入るのだから。
夕方、全ての銀河バリューネットの会員向けにメールが届いた。
宇宙の絆Ⅱの、最優秀プレイヤ投票にご協力ください、そういった内容だ。
俺は誰に投票しようか迷ったが、自分には投票できないって事で、やはり紫苑さんに投票した。
優勝できたのは、やはり紫苑さんのおかげだろう。
次の日、集計された、査定ポイントと一緒に、賞金の分配表が、サイトに掲示された。
1位 紫苑 189675ポイント。
2位 アライヴ 189674ポイント。
なんと、1ポイントで紫苑さんに負けて2位だった。
投票ポイントは一人2ポイントだったから、俺の投票した分で負けた事になる。
ちょっと後悔しなくもなかったが、妥当だと思ったので、納得する事にした。
金額は、紫苑さんが6億円。
俺が4億円。
 アライヴ「やっぱり納得いかねぇ!!」
 紫苑「俺はお前に投票したぞw(^0^)あぶねw」
お互い、お互いを投票していたわけだから、仕方ないか。
あの時、ウララさんだったかにやられなければ、俺は1位だった。
全ては自分の力だ。
チョビは、1000万円か。
お母さん、マジでビビるぞw
あなたがやらせたくなかったゲームで、当時小学生だった子供が、1000万円ゲットしたんだから。
じぇにぃは2000万円か。
良い仲間を持ったよ。
サイファさんが3位で2億円か。
紫苑軍との同盟が評価されたのかな。
テレビ出演のポイントも大きいと言われているから、それかもしれない。
ダイユウサク軍の中では、夢さんの4位が最高。
でもざっと見ると、15位くらいまでは、どう順位が入れ替わっていても、おかしくなかったかもしれない。
勝敗は本当に繊細で、ほんの一瞬のタイミングのずれで、どう変わっていたか分からない。
もしかしたら、人生も同じで、ほんの小さなきっかけで何かが変わるのだろう。
ゲームが好きで、偶々参加した宇宙の絆Ⅱ。
これで、死ぬまで働かなくても、生きていけるだけのお金を手に入れてしまう事もあるのだから。

後日、紫苑軍、サイファ軍、ダイユウサク軍の面々は、一同に集まってパーティーをした。
紫苑さんの企画で、もちろん紫苑さんのおごり。
夫婦で6億5千万円貰ったのだから、それくらい当然か。
俺も、ビンゴ大会の商品を提供させてもらった。
その時の出会いがきっかけで、俺はゴッドブレスに入って、ゲームの賞金稼ぎをする事にした。
だって、ゲームって面白いんだもん。
小学生でも、大人と対等に戦える世界。
貧乏人も金持ちも平等にやれる世界。
実は、ゲームの世界が、理想の世界なのではないかと、勝手な事を思いながら、この話の終了とさせていただきます。
また、どこかのゲームでお会いできれば幸いです。
それでは。

著者より

「宇宙の絆Ⅱ」を読んでくださいまして、ありがとうございます。
本当はもっと色々と話を考えていましたが、その場のノリを重視していたら、話が勝手に終わってしまいました。
色々とメモに書きためたアイデアは、また別の場所で披露できればと思います。
ちなみにこの話は、諜報活動のところ辺りまでは、2008年頃に書いていました。
しかしそこでテンションが続かず、しばらく放置したり、偶に1話だけ書いてみたり。
で、2011年に、その後を一気に書き上げました。
苦労したのは、設定が多くて複雑な事。
沢山の人が登場する話は、本当に大変です。

2008~2011年 秋華


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