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 救急の行動はその道のプロだけあって、迅速だった。

 すぐに駆けつけた救急救命士4人は、ドアが開けないことを事前に

 知らせてあったため、特殊な機材を搬入していた。

 エンジンカッターと言われるその大型の機材は電子音を唸らせ、

 厚いドアを少しずつ破壊していく。


 集中する救命士の傍で、皆は中にいる子どもに向けて声をかける。

 

 「開いたぞ!」


 勇んで駆けこむように中に入った小田切と救命士。

 中に居たのは‐ヒトではなかった。

 

 開いた中には……パソコンが一台点滅しているだけだった。

 

 それ以外は、ごく僅かの機材を残して、全ての設備が撤去されている。

 その端には、ぽつんと置かれたパソコンが一台。

 それが泣き声の正体だったらしい。

 

 院生たちは呆気に取られ、救命士たちはタチの悪いいたずらだと

 激昂する。

 小田切は床に座り込んでしまった。

 ここに望はいなかった‐。

 では犯人はどうやって望を返してくれるというのか‐。

 

 小田切はすっかり放心状態に陥っていた。

 望が帰ってこないまま、自分の弱みを晒しあげてしまった。

 これからは佐々木も味方にはなってくれないだろう。

 どうすればいいのか。

 

 「小田切先生、魂が抜けたみたいですね。無理もないけれど」

 

 「さっさと消防か警察に言えば良かったんだ。どうせ通報したら殺すって

脅すのは唯の威嚇なんだから。自分の体裁ばかりを考えたあげく

こうなっても自業自得だ」

 

 相変わらず小田切に冷たい常川だが、娘の事はこれでも心配している

 ようだ。

  

 悪戯と分かった後は、当然のように小田切に警察に通報するよう、

またもや一同で説得する。


小田切によると、娘を大学に連れて来てから行方が分からなく

なったと言う。それなら事件ではなくても、どこかで不慮の事故に

あって動けなくなっているかもしれない。

それに喘息もちだったら、どこかで倒れている可能性もある。


だがいくら説得しても一層頑なに通報することを拒む。

事情はおろか、いつどこで娘がいなくなったのかさえ、口を噤んでいる。

何か訳ありなのだろうとは推測出来るが、公共機関の助けを

一切借りないと言い張られては助けようもない。


かといって放っておくわけにも行かず、警備員は館内を巡回しながら

子どもを探す。気が変わったら詰め所に連絡してくれと言った。

あくまで警察に頼むことが一番だと警備員は何度も、小田切に噛んで

含めるように伝えた。院生たちも大学院棟内を調べに行く。


今日のメンツはどうやら面倒見の良い人間が集まったようだ。

当然常川も優奈も探すことにする。

放心し何も話そうとしない小田切を見限って、警備員や他の院生が

調べていない場所を、考える。


小田切自身は学校で望とはぐれたかのように、説明したが、実際は

大学から離れた駐車場内でいなくなったことを知っている。だから

小田切は本気で大学構内で望が見つかると信じていた訳ではない。

一人取り残された小田切は、脳をフル回転させて考えた。


それならどこを探したらいいのか? 


相手が車に望を載せてどこかへ移動したとするなら、

もうどこだか分からない。


 ピピピピ。

 悲嘆にくれた小田切の耳に響く場違いな電子音が。

 小田切の携帯にメールが入ったことを告げる音。


 小田切は吉と出るか、凶と出るか恐る恐る画面をチェックする。

 送信者は加奈。


(さっきまで電話しても着信拒否していたのに……)


 そこには携帯メールで、『研究室のメールボックス』とだけ書かれていた。

 見るや否や小田切は自分の研究室へ向かって、走り出した。

 その様子に優奈と常川も、後を追う。


 普段では考えられない早さで猛ダッシュをした小田切に、

 ようやく追いついたのは、小田切の研究室前だった。

 小田切はメールボックスから、長方形の物体の入った小さな封筒を

 手にしている。


 「おい、何だよそれ?」

 

 常川の問いを無視して小田切が封を開けると、そこには携帯電話が

 入っていた。


 「これは加奈の携帯……!」


 ずっと着信拒否にされていた加奈の携帯電話だった。

 あの脅迫電話も、この電話からかかって来たことになる。


 驚いていることから、常川と優奈は、封筒の中身を事前に

 小田切は知らなかったことが、見て取れた。

 

 (ということは今の加奈は、新しい携帯電話を持っているのか)


 加奈は持病を持っている望と自分の体調管理に、毎日携帯電話の

 アプリを利用している。加奈にとって、携帯電話は日常生活の

 マストアイテムなのだ。ということは。


 ゆっくりと宝物を扱うように、唯一残された手掛かりを扱う。

 わざわざ送って来たということは、何か意味があるはずだ。

 細心の注意を払って、携帯電話を調べる。 

 アドレス帳を確認すると、『新しい携帯電話』と書かれた欄がある。

 

 (これだ!)


 小田切はその電話番号に、かけてみた。   



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 小田切が祈るような気持ちで思い切って電話をかけてみると、

 「もしもし」と呑気な声をした加奈が出た。


 相手が小田切だと分かると、烈火のごとく怒りだす。


 「どうして私の携帯電話を持っているの? あなたが盗み出したのね?

  警察にも盗難届を出したのに。あなたって言う人は、望を実家から

  どこかへ連れ去ろうとしただけではなく、私にまで嫌がらせを

  しようっていうの?全部犯罪になるのよ。全部警察で話してくる!」


 堰を切ったように怒りをぶつける加奈に、小田切は唖然としながらも

 不思議な事に気付いた。


 (なぜ加奈は自分が望を連れ去ろうとしたことを知っているのか?)


 小田切は望を預かるとは言ったが、預かり先は自分の実家と思わせる

 ニュアンスで言った。実際は祖母の家にしばらく匿う予定だったが、

 それについて一言も言っていないし、両親にも口止めをした。


 (おかしい)


 その時電話の向こうで、ずっと焦がれていた声がした。


 「ママ、パパとお話ししてるの?変わって!」


 随分あっさりと探し人が見つかり、安堵のため息が出る。

 一時は最悪の事態も想定していたのだ。


 「望がそこにいるのか?どういうことだ?」


 「ずっと私が預かっているわ。当てが外れて残念ね」


 「お前が望を誘拐したのか? いや初めから犯人グループとグル

  だったんだな?」


 「何言っているの。誘拐犯はあなたたちでしょ!そもそも誘拐された

  と思っていたなら、どうして私に連絡しようとしなかったの?どうせ

  親権を争う時に不利になるとでも考えていたんでしょ? 今度のことで

  完全に愛想が尽きた!離婚します。あなたが同意しないなら裁判を

  してでも。それじゃあ離婚届はあなたの実家に送るわね。それじゃ」


  捲し立てるように話す加奈に、すっかり圧倒される。

  ともあれ望が無事だったことで、小田切は気が抜けてその場にへたり

  込んでしまった。

  


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 「何だ、無事だったのか……。良かった……」

 喜び勇んで、小田切は警備員と他の研究室の院生たちに、
 娘が無事だったことを、自ら伝えに行く。
 幸いにして、皆が望が見つかったことを喜んでくれ、
 妻に娘を預けていたのをうっかり忘れていた人騒がせな
 男の事を快く許してくれた。結果的には事件性もなく、
 警察を呼ぶまでもなかったので、不信がられることもなかった。

 約一名を除いては‐常川だけが不審な目つきで、詰問する。

 「どうして旧劇薬保管庫に娘がいると思った? 誰から聞いた?」

 しつこく聞いてきたので、小田切は疲れていることを理由に黙殺した。
 実際、疲れがピークに達している。
 緊張の糸が切れ、安心感で一気に眠気が襲ってきた。
 望を案じて、右往左往している間にもう深夜の時間だ。

 最後の気力を振り絞って、小田切は両親に連絡をとり望の無事を
 知らせると、そのまま迎えに来てもらうことにした。
 家に帰ると、スーツのままベッドに倒れ込み、死んだように眠る。
  
 ほぼ一日中眠っただろうか。
 すっかり気分良く起きると、先日までの騒動はまるで悪夢のようだ。
 全く現実感が無い。

 また今日から仕事が始まる。
 望を奪還することは叶わなかったが、チャンスはいくらでもある。
 また機をみつければ良い。
 

 十分に睡眠欲を満たした小田切は、すっきりとした頭で大学へ出勤した。

 未だ望は加奈の保護下にあり、件の営業マンの行方も知れない。

 順調とは言えない現状。

 それでも望が無事ならば、仕切り直しが出来るはず。

 脅迫者の要求は飲んだのだから、もう不正経理については

 気にしなくて良いはずだ。


 (それにしても、あの電話の主は誰なんだ?)


 不正経理の証拠さえ押さえれば、現状で不利になることはないはず。

 だからこそ不正経理の証拠をもみ消す為に、元営業マンの行方を追って

 いたのだ。5年前のアカハラのこともどこからか聞いた噂話を恐喝の

 ネタにしようとしただけだと。

 だとしても、相手はハラスメント事件に執着している。

 取引材料以上の価値を置いていると感じる。

 

(誰か協力者がいるはずだ。5年前の事件の関係者か?それとも

 その家族か……?)


先に正体を知った方がこちらに有利な戦略を立てられる。

要求を飲む、飲まないではなく、そろそろ敵の正体を知る段階に来ている。


(今日から正体に繋がるものを探すことにするか。もうやられっぱなし

 ではいない)

 

 攻めに転じると決めると、心がいきり立つ。

 勢いのまま、小田切は新たな気持ちで、自分の研究室のドアを開ける。

 修理して以来怖くてあまり触っていないパソコンは避けて、

 自分のスマートフォンで興信所を探し始めた。


 コンコン。


 ノックがしたので、慌ててネット接続を解除しようとしていると、

 優奈が珍しく返事を待たずに部屋に入って来た。

 慌てて妙なキーを押してしまい、

 常になく慌てている小田切を見て「先生、大丈夫ですか?」と尋ねる。


 遅れて常川も入って来る。

 こちらはノックなどはなからしない。

 用件だけを述べる。


 「お前、……大変なことになっているぞ」


 意味が分からない小田切に、常川はデスクトップのスイッチを

 入れるよう促す。ネットに接続すると、常川は勝手にマウスを操作

 して、あるホームページに辿りついた。


 「何だこれ?」


 『5年前の大学アカデミック・ハラスメント事件を許さない!」

 と題されたこのページ。そこには5年前の土岐等あかりに対して

 行われた行為を、事こまかに綴ってある。さすがに実名は書いて

 ないが、イニシアルと大学の所在地情報から、関係者が見れば

 自分であることは丸分かりだ。


 そこのあるボタンを常川がクリックした。


 「やったのは……君と、僕と、……君だ」


 肝心の人名はさすがに音声処理が施されているものの、これはあの時

 犯人とおぼしき人物と小田切が交わした会話だ。犯人の声は録音時

 以上に機械的なものに置き換えられている。


 「音声朗読ソフトを使ったんだな。これでは相手の声は分からない」


  他人事のように常川が解説する。

  小田切の顔はまさに蒼白だった。

  やっと目覚めたのに、またもや悪夢に引き戻されたように、

  血の気が無い。

  相手はまだ小田切を許していない。

  いやこれが当初の目的だったのか。

 

 それでもこの時点では、小田切はなんとかなると踏んでいた。

 数多くの人間がブログやらSNSを乱立するこの時代に、興味のない

 人間にとって退屈極まりない告発ホームページをわざわざ探し出して読む

 者がそれほど居るとは思えない。

 すぐにこの音源とホームページを管理者に言って削除させれば、

 それほど問題はないはずだ。


 「このサイト、ブログのランキングで上位に入っているんです。

  それにアカハラと関係ありそうなコミュニティに宣伝を貼りつけ

  まくっているから、少しずつ知られているみたいで。わずか数日なのに、

  かなりアクセス数を稼いでいます」


 「俺もブログやっているから、何人かに聞かれた。この内容は

  本当かってこととか、お前の普段の態度のこと聞かせろって」


 「……まだ研究室の他の皆さんは気付いていません。でも時間が経てば

  知られることです。ご自分で説明された方がいいのでは?……ここに

  書かれているのは当然嘘なんですよね? だったら堂々と言えば大丈夫

  ですよ。まずは山瀬先生に……」


  優奈は誰かに誤解を受けて中傷されていると、未だに信じていた。

  今まで届いた怪文書が何度も小田切の罪を告発しているが、

  優奈はこの1ヶ月間で実際に見た小田切の人となりを信じた。

  つきあいは短いけれど、音源に入っているようなことはするはずが

  ないと。山瀬の名前を出されて、小田切は心底困った顔をする。


  「考えさせて欲しい……」


  「過去の代償か。高くついたな」


  常川は慰めているとも、諫めているとも分からない声音で言った。

  


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 「これは名誉毀損だ!このページを書いた奴を訴えてやる!」


 ショックを怒りで昇華しようと、息巻いて感情を吐き出す小田切に、

 常川は勝手にしろとばかり、出て行ってしまった。

 優奈は小田切の様子を伺いながらも、特に役立つことはないと

 判断したのか、気まずそうに常川の後を追う。

 

 相変わらずパソコンには疎い小田切。

 当然のごとく、ページを書いた人間にどうやって抗議するかなんて、

 やったことも、やろうとしたこともない。

 なんだかんだで、常川が手伝ってくれるものと思っていた。

 

 (知らせたのなら、責任とって教えるくらいしてくれてもいいのに)


 恨めしく思いながらも、ネットサーフィンをしながら、有益そうな情報を

 探す。探してみればそれほど難しいことではないことが分かり、小田切は

 早速サイト管理者にメールで連絡を取ることにした。

 

 メール画面を開いて、文面を推敲していると、研究室の電話が鳴る。

 自分を告発するホームページを発見した直後だ。

 緊張しながら、電話に出る。

 もし脅迫者だったら、約束が違うと、恫喝してやる。

 それくらいの気概を持って、小田切は電話に出た。


 恐怖に反して、電話の相手は、かわいらしい声の女性だった。


「小田切先生ですか?時間が空き次第、すぐに大学本部までお越しください」


 どんな用件かと言っても、女性は理由は後からと繰り返すばかりで、

 要領を得ないまま会話を終えることになった。

 午後一番に授業がある身の上なので、今すぐにでも本部へ向かうことを

 告げる。


 昨夜騒がしてしまったことが原因かもしれないと、少し気弱にある。


 (余計なことを……!)


 昨夜あれほど親身になって望を探してくれたというのに、今になって

 評価が変わる。我ながら現金なものだ。


 面倒事はさっさと処理するに限る。

 小田切はすぐに本部に向かった。

 普段は小規模な会議などに使用される部屋に通されると、

 年配の男性二人が遅れて入室する。

 二人は小田切と対面するように、隣り合って座ると、

 いきなり本題を切り出した。

 

 「小田切先生、あなたに不正経理の疑いがかかっています。

  今から事情を伺った後に、そのまま研究室へ向かってそこで

  証拠探しも行います。既に調査委員会も設置されて、今日の

  この事情聴取も研究室の調査も、委員会での決定事項です」


 小田切は昨夜と同じく、その場にへたり込んだ。


 (そんな馬鹿な……。昨晩言われた通りに話をしたのに……)


 調査委員会の委員らしき男たちは、小田切の不正経理については

 既に数週間前から発覚しており、調査委員会も発覚から一週間後に

 作られた。その後は告発者の証言を取入れて、少しずつ内偵を進め、

 告発者がゴーサインを出したので、今日の事情聴取に応じたのだと。


 (そんな前から、手を打たれていたのか……)


 脅迫者は初めから、約束を守る気などなかった。

 それなのに奴の行動に一喜一憂していた自分‐。

 本当に馬鹿みたいだ、と小田切は泣き笑いのような声を出す。

 

 「それでは、告発者は誰なんです?」


 「それは言えません。あなたは聞かれたことだけに、お答えください」


 丁寧だが、あくまで引く気はない口調。

 小田切は自分が、『被疑者』として扱われていることを痛感する。  


 文句をいいたくとも、脅迫者が昨夜使用していた旧携帯電話は、

 今や小田切の手の中にある。どう連絡をつけていいのか分からない。

 一方的な関係にすぎない。


 元営業マンの消息すら掴めなかった小田切には、反駁するだけの材料はない。

 大学当局の調査に素直に応じるしか、道はなかった。



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「小田切先生に、私は架空の伝票を切って金をプールするように

 頼まれました。断ると、本社に報告すると脅されました」


あれほど探していた営業マンとようやく会えた時、彼は告発者として

小田切の前に現れた。昔のおどおどと顔色を伺っていた様子は一掃され、

目は憎しみで燃えていた。


細かく計上された今までの小田切の経費の流用。

被疑者の小田切に許される発言は、全て己の弁護の為に用いるのが

精一杯で、時間をかけて用意された証拠を握りつぶすことなど

到底できなかった。


同時期に、小田切がアカハラを5年前にしたというネット情報は、

関係者の間であっという間に広まった。

学部内では公然の秘密だったその裁判についての、噂が再燃する。

これは学部にとっては黒歴史そのもの。

火消しにかかったが、一度ネット上に出回ったものを回収することは

不可能だ。


不正経費と同時に、これらの問題も取り上げざるを得なかった。

この頃になると、学内の運動家たちも、教員に相応しくないのではと

大学当局を付き上げて来るようになってきた。


不正経理に対して厳しくなってきたこの時勢に、アカハラという爆弾も

抱えている小田切は、あからさまに学部に取って不要な存在であることが

浮き彫りになった。特に山瀬にとっては、小田切の問題の監督責任を

追求され付き上げられることが増え、口には出さぬがその機嫌は日ごとに

悪くなっていく。小田切は見捨てられまいと必死になった。


 後日、小田切は再び事情聴取を求められた。


 「まずはこれを聞いてもらいます」


 用意されたパソコンから、あの日の小田切と脅迫者との会話が流れ出す。

 ネットで流れたのとは異なり、実名に処理が施されていない。

 

 「これは小田切先生の声ですね?」


 「はい……」


 まぎれもない自分の声に、小田切は否定することはできなかった。


 「これはどういう経緯で録音されたものですか?」


 「脅されたんです。娘の命を危険にさらすと。それで言わされただけです。

  本当のことではない」


 不正経理のことも露見した今、犯人を庇う意味などない。

 告発した元営業マンへのせめてもの意趣返しとばかりに、

 小田切は堂々と真実を告げた。

 あの怪文書の送り主は、この告発者と繋がりがあるはず。

 それなら娘の狂言誘拐にも一役かっているはずだ。


 「それは変ですね。奥さまの証言だと、小田切先生が奥さまの下から

  娘さんを攫ったと聞きました」


 (加奈にまで調査の手が伸びているのか!)


 加奈にまで捜査の手が伸びていることに、小田切は驚きを隠せない。

 最後の電話のテンションだったら、小田切の事をどう評したのか想像が

 つく。


 「それは……親権の為に焦って。でも、その後に娘が攫われたと脅された

  のは事実です!」


 「……ここに警備員から提出してもらった記録があります」


そこには、もちろん小田切は被害者として書かれたが、当時の挙動に

不審な点があったことが指摘されていた。


「小田切先生が娘さんを攫われたと思い込んでいた為に、不自然な対応に

 なったことは分かりました。それでは脅している相手とは誰なんですか?」


「僕を告発した奴です!」


「それはありえません」


既に予期されていた答えだったのか、その日の元営業マンの行動は、

全て男が自ら報告し、裏も取れていると告げられた。


「それ以外では?」


「……分かりません。でも5年前の事件の関係者はどうです?

 土岐等さんと芹沢の家族は?今になって逆恨みしている可能性が

 あるのでは……?」


小田切は主犯が元営業マンで、彼の誘いで5年前の事件の関係者が

乗せられたと推理していた。二人で協力すれば、あの誘拐事件の時間

関係者が主犯に代わって例の電話をかけることもできる。

だが誰かまでは特定できていない。


いや頭に一人の人物が思い浮かぶのだが、それはありえないはずだ。


「何か証拠はあるのですか?」


「……いえ」


ここで一旦調査委員は、警備員による続報を知らせた。

警備は今回のような悪質な悪戯を防ぐために、犯人を探そうとしたことを

告げた。警備員が後日パソコンの型番号から所有者を探すが、

その所有者はとうにそのパソコンを廃棄しており、

リサイクルショップに売り払ったと報告した。

ネット契約をするわけでもなく、レジに顧客情報を入力する機械もない

簡素な店だった為、客の足取りはつかめない。

ドアに付けられたリモコン錠も、メーカーで作成されたものだったが、

それもネットオークションで手に入れたものなのか、記録されていた

所有者には怪しい点がなかった。


「これほど周到に準備するような相手に、本当に心当たりがない

 のですか?」


力なく「はい」と肯定する小田切に、調査委員は呆れたように、

後日処分を決めるとだけ告げた。

誰が脅迫していようと、不正経理の事実は変わらない。

ここまで事態が進んでは、今更元営業マンに詰め寄った所で

益はない。


例の件は昨日全て義務は果たしたと言うのに……。

 騙されたと独りごちる小田切に目もくれず、調査委員会の委員たちは

 事情聴取が終わるや否や、すぐに小田切の研究室へと移動する。

 彼らは実に精力的に職務をこなしていく。

 研究室の前では、異変に気付いた教員たちが、その様子を遠巻きに

 眺めていた。


  調査委員が出て行ってからも、小田切はソファーに座りこんだまま

  動くことができなかった。目は正常に機能しているはずなのに、

  周囲の景色を映さない。眼下に浮かぶのは、唯在りし日に小田切が

  犯した過ちのみ。


  今更嘆いたところでどうにもならないが、あの日の自分を殴り飛ばしたい。

  どうしてもっと上手くやらない?

  どうして後の禍になることを考えない?

 

  現実を引き戻したのは、一本の電話だった。


 「お前の罪、償う時が来た」


  公衆電話からの着信だ。それでも声は相変わらずの人工的な物。

  ざまあみろと言いたいらしい。唯それだけの為に電話をかけたのか。

  それだけで済ますかと、周囲に聞こえない程の音量で小田切は叫ぶ。


 「約束は守ったはずだ。どうして裏切った!ちゃんとお前の疑問に答えた

  はずだ。どうして研究費のことを!」


 「それはSNSに自分の罪を告白した場合だ。お前はそれを無視した。

   その報いを受けたのだ。疑問に答えたから、娘は無事でいたんだろ」


 「どのみち娘は、加奈のもとにいたから、無事だった。騙したな!」


  ツー。ツー。ツー。


そのとき、唐突に気付いてしまった。


(常川が黒幕ではないか?)


 そう考えれば説明がつく。

 5年前の事件を良く知っていること。

 不正資金を調査できる立場に合って、なおかつ自分に被害が及ばない人物。

 妻と顔なじみで、携帯も入手が可能な人物。

 この研究科等に出入りして、細工してもおかしくない人物。

 全ての手掛かりが此の男を指している。


 すぐに学生研究室にいる常川の元へ急ぐ。

 

「これで意趣返しのつもりか?とんでもないことをしてくれたな……。

 お前が仕組んだんだろう?そう考えればつじつまが合う。

 妻とも面識があるし、ずっと傍で俺のことをほくそ笑んで

 いたんだろう。最近になって大学に来るようになったのも

 小細工する為だったんだな」


「……お前らがCOEを押しつけたんだろうが。それに俺は今年

 最終学年だぞ。なりゆきとはいえ、学位くらいは取っておきたいからな」


 癇癪を起した子どもを宥めるように、落ち着いた返事をする常川。

 その余裕ある態度がさらに火を付けたのか、小田切は尚も続ける。


「こんなことをしたところで、今更何も変わらない。

 ハラスメントに関しては、誰も罰せないし、反省もさせられない。

 死んだ人間は戻ってこないし、失った時も帰ってこない。

 お前のしたことは全くの無駄だ」


「何を勘違いしているのか大体分かるが、俺じゃない」


「お前は他に逃げる場所があるから、そう言えるんだ。逃げ場のない

 人間はそこにしがみつくしかない。……お前みたいなきれいごと

 だけではやっていけないんだよ」


 黙って聞いていた常川は、珍しい生き物を見るかのように小田切が

 話すのを見ていた。あらかたの主張を聞き終えると、ただ一言

 ぽつりと言った。


「お前、可哀そうな奴だな」

 



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