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 気が付くと、朝になっていた。
 一晩中考えるつもりだったが、あっさりと寝入ってしまったらしい。

 悔やんでも仕方が無いので、朝になってクリアになった脳で、
 矢越はまずは仕事に専念する。
 仕事も疎かなようではますます能力を疑われる。
 大きな失敗など今までしたことはないが、いつも以上に矢越は
 仕事に集中した。
 
 仕事を終え、程良く回転している頭のエンジンが温かいうちに、
 矢越は5年前のアカハラ事件について考えた。

 
アカハラの事実確認としては、大学のハラスメント相談室が
 最適だろう。だが相談の機密を守る場所なので、情報提供を求めるのは
 不可能に近い。それに芽生本人に知られてしまう可能性もある。

 
 一番いいのは、あの音源で答えていた張本人である小田切に、
 真偽を問うことだが、彼はもう鬼籍に入っている。
 こういった方面では素人の矢越は、早くも壁にぶち当たってしまった。
 どうしたものかと悩んでいると、母親が自分を呼ぶ声がする。
  
 「澄真さん、お手紙が届いていますよ」

 母親が夜食と共に、持ってきてくれたのは、
何か固いものが入った
 白い封筒だった。

  

 「なんだこれ……」


 表面に書かれていたのは自分の名前だった。

 中を開けるとCD-ROMが出てきた。

 どこにでも撃っているシンプルなタイプだ。

 そっとパソコンにセットすると、中から出てきたのは

 芽生が誰かと話す会話だった。


 会話の内容から、相手は亡くなった小田切らしい。

 

 「今更バレたら困る」

 「せっかく金持ちになれるのに」

 「勝手に死んで、こっちこそ迷惑……」


 責任転嫁。

 他人を利用価値で推し量る。

 散々自分勝手をした挙句の被害者意識。


 数分聞いて、もう電源を乱暴に切った。

 こんなに不快な音源は初めてだ。


 死者を罵倒し、保身に終始し、自分を金づるとしか見ていない。

 この言葉は、本当にあの可愛らしい芽生の唇から生まれたもの

 なのか。


 もっているCD-ROMにも複製すると、

 封筒に入れて、芽生のマンションの住所を書く。

 中には一枚だけメモ用紙に、「この会話は何だ?」

 とだけ入れ、翌朝一番に郵送した。

 

 それからしばらく矢越は芽生にメールすら返事を寄越さなかった。

 芽生。あいつは一体何なんだ?  

 田勢の言うとおり芽生の本性をまるで分かっていなかった。


 矢越は芽生の正体を調べることにした。

 まずは興信所に頼む。できれば自分の力で調べたいが仕事は今が正念場だ。

 ここでいい加減な仕事ぶりをしたら、父の言うとおり今後に関わる。

 まずは普段の生活を維持することが肝要だ。

 

まずは小田切と、死んだ芹沢について調べることにする。

ネットで調べてみても、大した情報は得られない。生きた情報を

得るにはプロを雇うしかない。

外部には漏らしたくないので、そこは大いに葛藤したが、

仕事があるので個人で調査するには限界がある。思い切って決断した。


芽生との関係を一週間後の調査結果待ちにした矢越は、

この一週間を選挙に捧げることに努めた。

 


8


 「申し訳ありませんが、個人情報につきお答えすることはできません」

 判で押したような想定内の反応に、調査員はやはりと大人しく
 引き下がるしかなかった。

 5年前のアカハラ事件を探る為に、ハラスメント相談室に来ては
 みたものの、全く埒が明かない。典型的なお役所仕事だ。
 もっとも個人情報保護に厳しくなってきた昨今、そんなにすんなり
 いくとは期待していない。

 当初の計画通り、当時の関係者から事情を聞くしかないようだ。
 調査員は待ち合わせのメモを鞄から取り出し、まだ在学している人物に
 話を聞くことにする。対象者と現在同じ研究室に在籍しているのだから
 慎重に行かなければ。
 再度構内見取り図を確認すると、その人物が待つ食堂へとゆっくり
 歩いて行った。
 

 調査員の動向を覗き見ていた女は、すぐさまメールを送信する。
 相手の名は、「協力者」。
 メールを受け取った男は、すぐに行動を開始した。

 
坂道をメインキャンパス方面に引き返していると、運動部の掛け声が
 聞こえてくる。若さが溢れる音が遠い昔の学生時代を思い出させ、
 珍しくノスタルジックな気分で調査員は脚を運ぶ。
 目当ての大学院棟まで来ると、掛け声も聞こえなくなり、調査員の
 脳は仕事モードに切り替えた。


 待ち合わせの食堂に向かうと、ターゲットは待ち切れなかったのか

 既に食事を始めていた。呼んでいない筈の女子学生まで、ちゃっかり

 同じテーブルに座っている。


(まあ、聞き取りできる人数は多い方がいいが……)


「あ、きたきた、こっちこっち!」


 男の方がかつ丼を食べながら手を振っている。


「お先に頂いています。すみません、私まで」


 謙虚なことをいいながらも、女子学生の前の2つのトレイには、

 ここぞとばかり食べ物を乗せている。

 刺身。ステーキ丼。パフェ。肉じゃが。


(独りで全部食べるのか?)


 背が低く、痩せた型なのに、たべっぷりは気持ちが良い程だ。

 男の方も、かつ丼の大盛りの横に、いくら丼とてんぷらを置いている。


「いえいえ、大勢の方がいろいろと……」


「そうだぞ、せっかくの機会なんだから、がんがん食べろ。この人が

 全部払ってくれる」


 一緒に食事でもしながらお話を伺いたいと言ったし、

 話してくれる以上昼食代くらいは支払う気持ちはあった。

 だが無関係の女子学生にまで払う気は、全くなかったのだが。

 

「本当にありがとうございます!今日は吐くまで食べます」


 奢りだと信じ切っている目を、失望させる訳にはいかず、

 仕方なく、調査員は全学支払う覚悟を決めた。


(これって経費で落ちるのだろうか……)


 調査員は絶対に元をとる決意をした。


 二時間後‐。

 思ったよりも収穫があったことで、痛んだ懐分は元をとることが出来た。

 目を付けた人選が良かったことが幸いした。

 自画自賛しながら調査員が駐車所へ向かうと、

 駐車場の脇から現れた男が一人、声をかけてきた。
 街灯の影になってはっきりと顔が確認できないが、
 まだ若い。学生のようだ。
 
 「5年前の事件について調べていらっしゃるのでしょう? 協力して
  差し上げますよ」

 「あんたは、誰だ?」

 「僕は5年前の事件の生き証人ですよ。教えてあげますよ。
  あかりさんのことも、主犯たちの事もね」


9


 「5年前のアカハラ事件は、例のブログの通りの経過を辿っていました。

    被害者は亡くなりましたが、直接の死因は持病なので、それほど

    大きな騒ぎになりませんでしたが、芹沢さんへの公的な処分が出たので、

  大学でその記録に当たることができました」

 

   確認の為に書類を見せてもらうと、やはり公的な記録には、

  芹沢以外の名前は出されていない。一方的に芹沢が土岐等に嫌がらせを

  しかけて、他の者たちはそれに気付いてはいたが、皆芹沢が怖くて

  言い出せなかったと理由を付けられている。芽生の主張と同じだ。

  教員達は気付かなかったことが悔やまれると、述べている。

  

 「退学処分後、芹沢さんはフェリーから投身自殺を図って亡くなりました。

  遺書には、退学処分を受けて将来を悲観したことが自殺理由として

  書かれていたそうです」

 

  家族にも調査を試みたが、息子が迷惑をかけたにも関わらず最期まで

  良くしてくれた山瀬研究室に感謝していた、と調査員は暗にこの家族が

  復讐を企むなど考えられないことを仄めかす。

    

 「それに対してこれが……被害者遺族が大学当局側に提出した、

  アカハラの具体的な内容と、その経緯です。当時の被害者を知る

  人物から入手しました」

 

  細かな記録が、ハラスメントの悲惨さを浮き彫りにする。

 そこには芽生や小田切が、芹沢以上にアカハラ行為を積極的に行っていた

 と記されている。芹沢が関与していたことには変わりはないが、芽生と

 小田切の印象がまるで違う。音源での会話とほぼ同じだ。 

 

 「それと小田切さんが脅されて例の録音を行われたと言われましたが、

  その時脅されていたのは、小田切さんだけではありません。芽生さんも

  脅されていました。こんなものが無記名で研究室に送られてきた

  そうです」

 

 小田切の名前と芽生の名前。それに『アカハラサツジンシャ』と

 書かれている。『サツジンシャ』という言葉に重みがする。

 

 「結論としてはどちらを信じるのかは、矢越さん次第です」

 

 当然矢越は公式発表を信じたいが、細部まで記述された証拠にも

 信憑性がある。少なくとも後者が正しいと信じて、芽生を怨んでいる

 者が存在する。

 
 「引き続き調査を続行しますか?」

 

 「……お願いします。次は現在の芽生について」

 

 いつまで、どんな結果が出るまで自分は調査を続けるつもりなのか。

矢越は自分が婚約破棄の決定的な理由を探したいのか、芽生という人間を

もっと知りたいだけなのか、自分でも分からなくなってきた。

見極め時が分からないまま、ただまだ終わっていない気がして、

調査の続行を命じる。

 

アカハラ。本音らしき下世話な会話。不正経理。

匿名の郵便で知らされたことからして、悪意を感じる。

綿密に計画された悪意に、芽生が捕らわれただけだとしたら。

止めを刺そうとしている矢越は、非情な断罪者に他ならない。

芽生は、哀れな冤罪の贄。

 

外野を気にして、愛する者を切り捨てるのなら、ハラスメントを

する卑怯な人間たちと変わらない。

無記名で機を図って芽生に不利益な証拠を送って来る人間が、信用するに

足る根拠は何か。それこそ単なる嫌がらせではないのか?

常識的な脳は、婚約者を信じよと諭しているのに、

次から次へと現れる証拠は、芽生への疑惑を膨らませる。

矢越の考えはまとまらない。

 

 更に一週間後。

 

 つかの間の平和の日々に感謝しつつ、矢越は次の報告を待った。

 調査員が報告する。

「芽生さんは、不正経理に関与していた可能性があります」

 

 最近自殺体で発見された小田切が、大学内で不正経理疑惑で処分を

 受けており、その際の再調査により芽生にも関与が疑われているらしい。

 その後に調査員は、あくまで学内での調査段階ですが、と慎重に断りを

 入れた。

 

 「小田切さん死後、助手に着任したのが芽生さんです。今芽生さんは

  当時の元業者の営業マンに、何とか証拠をもみ消してもらえないかと

  口説いているようです」


 そう言って、その元営業マンが小田切の讒言によって退職した経緯と、

 小田切の不正経理問題についての資料を渡してくれた。隠蔽を試みている

 以上、いくらかの真実を含んでいるのだろう。少なくとも不正経理への

 関与は疑わしい。


 調査はここで一旦停止することにする。

 これまでの調査結果から二人のこれからについて、矢越はゆっくり考えて

 みることにする。


 芽生の方は、そんな余裕などあるものかとばかりに、連日パソコンにも

 携帯にもメールが来る。

 「誤解だ」「話を聞いてほしい」「自分も脅されていて怖い」と

 繰り返すが、自分が金づる扱いされて、矢越にはとても出る気には

 なれなかった。

 

 「今まで黙っていたけれど、小田切君と一緒に脅されていたの。私怖い。
  時間があったら少しでいいから会って下さい」

 

 これは本当だろうか? 信じてもいいのだろうか? 動かぬ証拠を

 見つけられて隠滅を図っただけなのでは? 何とか言いくるめて結婚に

持ち込もうとしているだけなのかもしれない。

 こうして待っているだけだと疑心暗鬼はどんどん膨らむ。

 一度気持ちを確かめるために、矢越は芽生に会うことにした。



10


 九時にいつもの和食レストランで待ち合わせる。

 芽生はいつも以上に着飾って現れた。

 だがその表情は暗い。

 

 食事をしながら芽生は涙を見せる。

 ハンカチでそれを拭う様も計算なのではと思いながらも、

 もし本当であるなら無慈悲なことをしたと罪悪感もする。

 しゃくりあげながら芽生は近況報告をする。


 特におかしなことは起こっていないこと。

 それでも小田切の件が怖くて戸締りには気をつけていること。

 会えなくて心細かったこと。いつもメールに書いてくることを

 そのままなぞっているような内容だった。


 件のCD-ROMについて尋ねると、まるで別人のように

 感情的になった。


 「確かに私の声だけど、編集して繋げてあると思う。あんな会話

  した記憶がないもの。私は被害者なのよ。幸せをぶち壊そうと

  狙われているの。相手が誰かも分からない。怖くてたまらないの」


 前の音声データを聞いても冷静に対応した芽生とは思えない程、

 弱々しい。矢越はそれでも聞くべきことは聞かねばと、あえて心を

 鬼にして聞いてみる。


 「じゃあ、どうして警察に相談しないんだ?」


 「それは……余計なことをすると逆上させてしまいそうで……」


 矢越には理解できなかった。

 逆上した時のことを考えて、警察に行くべきだろう。

 芽生はその言葉を覆うように、急に切れ出した。


 「ずっと怖くて悩んでいるのに。それなのに私を慰めもしないで、

  こんな大変な時に距離を置くの? 自分が巻き込まれたくないから?

  前言った夫婦になる為に助け合うって嘘だったの?」


 強い調子で詰る。いつもの甘えるような猫なで声の面影はなく、

 きんきんと頭に響くがなり声に身が竦む思いがする。

 周囲の客に迷惑にならないか、矢越はひやひやした。

 実際何人かが、野次馬根性丸出しで、こちらの様子を伺っている。


 矢越が期待していた反応を見せなかったことに不満だったのか、

 芽生はぐすぐすと、しゃくりあげた。

 今までにない芽生の様子に、さすがに冷たすぎたかと反省する。

 だが一方で。

 

 (勘弁してくれよ……。どうせこれも演技なんだろ?)


 そう思ってしまう。

 あんなに矢越が幸せ唯中に居ると信じていた頃、芽生は自分を

 裏切るような発言をしていたのかもしれない。

  

 「それじゃあ誰が芽生にこんなことをするんだ? 芽生の言う通り

  だとすると、こんな悪戯相当悪質だぞ。こんなことされる

  心当たりはあるのか?」


 「……ない。ないわ」


 「じゃあ横恋慕している男でもいるのか?」


 婚約者にストーカー。

 それはそれで薄気味悪いが、今の状況から考えると

 その方がずっと気が楽だった。

 

 「何、ヤキモチ妬いていたの?」


 急に機嫌が良くなり、涙が引っ込む。

 思っていたよりも愛されていると勘違いしたようだ。

 また泣かれると困るので、話題を変えつつ、近況を探る。


 「本当に嫌がらせはしていないんだな?それじゃあ小田切君とは

  どうして度々会話をしていたんだ?何か打ち合わせでもする必要

  があったんじゃないのか?」


 音声を切り貼りしたものだとしても、全体で3時間はゆうにある内容だ。

 そういえばつい最近まで芽生はCOEの仕事を理由に、帰宅が遅かった。

 今だってCOEに入っているのに、帰りはずっと早い。

 あの時間は小田切と会っていたというのか。


 「COEの仕事で、遅くまで残っている時。昔からの知り合いだから

  話が弾むことだってあるでしょう?」


 「それはまあそうだけど。その人とは何も関係はなかったんだな?

  死んだ人の事を疑いたくはないんだけれど、一応確認のために」

 

 「それはない。絶対にない」


  笑いながら芽生は言った。

  「だってあの人結婚していたのよ」と。


  その日は結局、次の約束をさせられた。

  疑問はまだ残ったままだったが、芽生のペースにはまり

  うまく聞き出せなかった。

  議員になるには答弁の技術も必要だというのに。

  父親から及第点をもらうには、まだまだ道のりは遠そうだ。

  矢越は更なる精進を決意した。

 


11

  

  事の始まりは、山瀬の実験補助を引き受けたことに端を発する。

  一週間に一日だけ。

  しかも尊敬する山瀬教授直々に、実験を任せてもらえる。

  優奈がこれに飛びつかない訳がなかった。

  

  今まで担当していた先輩が、好条件で就職することになり立った

  白羽の矢。

  周囲の学生達は既に様々な職についているので、入学したての

  優奈にもチャンスが回って来た。その内容を聞くなり、優奈はすぐに

  承諾した。


  普段から山瀬への尊敬の情を隠さない優奈には、山瀬もご満悦のようで

  優奈はその日をいつも楽しみにしていた。業務もそれほど難しいもの

  ではなく、COEの仕事にも差し支えることはない。

  仕事のある日は、山瀬が昼食を奢ってくれる慣行もあるようで、

  一気に距離が縮まった気がして、優奈にとっては理想の職場環境だ。

    

  仕事が始まって三回目くらいの頃だろうか。

  山瀬と学生食堂でご飯を食べていると、佐々木がトレイを持って

  混ざって来た。そして二人が中が良くて羨ましいと優奈を嬉しがらせた

  上で、佐々木は提案した。

 

  「先生、この子に私の授業の手伝いもお願いしていいかしら?」


  COEの仕事もあるので一旦は断ったものの、佐々木は「労働時間は

  それ程多くないからと強引に誘い、山瀬もそこまで言うのならどうか

  などと言うので、成り行きで引き受けることになってしまった。


  後で常川に聞くと、時間単位の給料は高いが、定期的に拘束される

  ことと他の職種の方が割がいいことで誰もやりたがらないバイトだ

  と言う。山瀬の前で良い恰好をするのではなかったと、早くも優奈は

  後悔し始める。


  業務内容は主に佐々木の授業の補助。授業にも出席して授業の進行を

  手伝ったり、学生の相談を請け負ったりもする。

  話を聞く限り、気抜けする程やることは少ない。

  時間も少なく、COE仕事に影響することもなさそうだ。


 (先生たちの信頼が買えたと思えば、悪くはないか……)


  そう思いなおした。

  自分の勉強にもなり一石二鳥のはずなのだが、すぐに苦痛になって来た。

  原因は佐々木の態度の急変だ。

  



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