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5


 やはり気のせいではない。

 マンションの住人と顔を合わせても、
黙って会釈をするだけで
 親しげに
話しかけてくるものはいない。遠巻きにこちらを見て
 ひそひそ話を
する者たちもいる。

 

 塾にかかって来たあの電話の内容が、ついにマンション内にまで
 広まっているのかと、加奈は暗澹たる気分になる。

 

 保育園にも容赦なく、その魔の手は迫った。

 ママ友だと思ってい た保護者たちも、妙によそよそしい態度に変貌した。

 こちらから話しかけても当たり障りのない答えをしては、すぐに

 その場を離れる。そのくせこちらの様子をじっと観察していたりもする。

 からりとした関係に、カビが生えたかのような湿り気が生じてきた。


 夫に怨みの深い人間がしたことなら、怨みの理由を教えて欲しい。

 誠心誠意謝るのに。夫の代わりに自分の出来ることがあるのなら、

 何でもする。切に加奈は願う。

 あの平穏な日々を取り戻す為ならば、何事をも厭わぬ覚悟はとっくに

 できている。

 

 それでも敵は姿を見せず、当の本人である小田切に現状を訴えても、

 逆に、加奈の説明の仕方が悪いせいだと怒られるだけだった。

 噂では小田切が加害者扱いされているのだから、怒りは当然だが、

 加奈だって自身に関係のないことで生活を危うくされているのだ。

 望にまで被害が及んだらどうするのかと、心配で夜も眠れない。


 粛々と日常の業務をこなしてはいるが、ともすると崩れ落ちそうになる。

 望がいなければ、とうに心が折れそうだった。 


 何よりも夫が加奈の心労を労わるどころか、気持ちを告げる度に苛々

 するのが悲しかった。職場でも何か問題があるのか、このところ

 小田切の機嫌がすこぶる悪い。以前から怒ると無視を決め込む小田切は、

 口数が極端に減った。それでも態度が小田切の苛々する内心を露呈していて、

 いつ暴発するのかと、加奈は内心びくびくしていた。


 孤立無援。


 実家から離れたこの地で、加奈はその文字を噛みしめる。

 週に一度実家に電話するいつもの習慣も苦痛に変わった。

 ともすると感情が零れそうになる。

 本音を言えば、ここから逃げ出したい。


 それでも楽しそうに保育園に通う望を見ていると、別居を切り出す

 こともできない。今のところ、望にまでは被害が及んでいない

 らしいことだけが、唯一の救いなのだ。

 

 それに実家に逃げたところで、その犯人は自分を、小田切の

 妻を許してくれるのか。また同じことが起こるのではないか。

 

 「はあ」

 

 職場であることも忘れ、大きなため息をついてしまった。

 慌てて周りを見回すと、今は授業時間なので他の講師は既に

 出ていた。いるのは次の授業の予習をしている加奈だけ。

 聞かれなかったとほっとすると、後ろから「どうぞ」と声がする。

 

 「小田切さん、元気出してください。お母さんがそんな顔じゃ、

  娘さんだって悲しみますよお」


 相変わらず能天気な声で、天原は言うと、手にしていたチョコを

 「はい」と渡してきた。

 それが妙に勘に触る。

 自分の気持ちなど、分からないくせに。


 「人の噂も75日って言いますし、直ぐにみんな忘れますよ」

 

 「もともと小田切さんが悪い訳じゃないですし」


 「旦那さんも誤解だって言ったのなら、冤罪だったわけだから

  堂々としていればいいんですよお。それに小田切さんの事

  支えてくれてるだから、大丈夫ですよお」


  天原なりに考えての発言だとは分かっているが、どうしても

  腹が立つのが止められなかった。

  前提とされている小田切なんて、自分を責めるばかりだと言うのに。


 「適当なこと言わないで!」 

 

  思わず声を荒げてしまう。

 

  だがここ数日の出来事に、気持ちが溢れ出してしまう。

  ここは職場だと言うのに。

  自分の境遇を誰かに理解して欲しい。

  加奈は堰を切ったように、感情の赴くままここ数日の家での

  様子を語る。言葉が止まらない。

  どこかで冷静な自分が、こんなこと他人に話したところで

  どうにもなるものではないと警告を鳴らす。

  それでもやめられない。


  噂は止むどころか、どんどん広まっていること。

  生徒に動揺を与えて、生徒にも塾長にも申し訳ないと思っていること。

  小田切には支えられるどころか、責められていること。

  居場所がなくて辛いと言うこと。


  呆気にとられていた天原の顔を見て、「ああ、終わったな」と

  加奈は理解した。

  最近ではこの職場だけが、一番気が置けない場所だったのに。


  妙な噂が来たのは確かにここから。

  でも塾長も天原も、事情を知った上で、励ましてくれる。

  特別扱いをしないで、普通に接してくれる。

  でもこんな場面を見せてしまったら‐。

  それも変わってしまうのではないか。

 

 「それでいいんですよ」


  天原が低く落ち着いた声で言った。


 「その気持ちを旦那さんに、ぶつければ」


 「……」


 「小田切さん、旦那さんの前だと遠慮しているんじゃないですか?

  一方だけが我慢する関係は、長くは続きませんよ。時には自分の

    気持ちを理解してもらう努力をしなくては。言わないと分からない

    ことって、結構ありますよ」


 分かった風な口を。

 そう思いつつも、振り返れば加奈はいつも折れていた。

 年上の小田切が言うことは正しいのだと最後には謝っていた。

 

 「今だからこそ、必要なことです」


 そう微笑む天原は、得体の知れない修羅場をくぐったような

 強さがあって説得力があった。



6


 翌日の晩-小田切は客を連れてきた。

 スーツをぴしっと着こみ、薄いがきっちりとメイクした女性だ。

 大学院時代の同級生で、佐々木と名乗った。

 ということは、結婚式にも会ったのだろう。あまり覚えていなかったが、

 出席していたらしい。


 二人が来る二時間前に訪問を告げられたので、急いで用意したものの、

 急ごしらえになってしまい、贅を凝らしたものにはならなかった。

 もっと早めに教えてくれればいいのにと、喉まで出かかったが客の手前

 黙らざるをえない。


 残り物をフル活用して、何とか体裁だけは整えた。

 佐々木は幾つかのおかずを食べられないと言ってまるまる残し、

 感想は一切言わなかった。


 「婚約者に電話したいから携帯貸してくれませんか? バッテリーが

  切れちゃって」


 当然のように携帯を借りようとする佐々木の態度が、料理を残した

 ことと合わさって何とも非常識に思えた。そもそも今日こそ小田切に

 本音をぶつけようと思っていたのに、台無しにされたのだ。


 「どうして私の携帯を?」


 努めて冷静を装ったが、声に怒りが滲み出る。


 「僕の携帯や、家の電話だと、妙な誤解を受けるかも知れない

  じゃないか」


 「……」


 「ああごめん、気が効かなくて。はい」

 

 小田切が勝手に加奈の携帯電話を貸すと、女は鼻からふっと息を吐き、

 「じゃあ借りますね」と遠慮なく持って行った。それが嘲笑に聞こえて

 加奈はやりきれない思いになった。


 追い打ちをかけるように、内密の話だからと、小田切は加奈を二階に

 追いやった。二階で望と遊び相手をしながらも、一階の動向を気にして

 いると、二人は小田切の書斎に入ったまま出てこない。

 加奈は惨めな気分になった。


 望が遊び疲れて眠った三十分後くらいに、佐々木は帰って行った。

 呼ぶまで下りてくるなと小田切に言われていたので、待っていたが

 呼ばれないまま佐々木は帰って行ってしまった。

 そのドアが閉じられて五分ぐらい経過した後に、ようやく小田切は

 加奈を呼んだ。その瞳はいつになく冷たい光を宿している。


 「今日は恥をかいたよ。本当に気が効かないな。佐々木さんも、

  きっと呆れていたぞ。俺の評価に関わるんだ」


 「あの人の方が非常識だわ。人の家に来て料理にけちつけて、

  電話も借りて、礼もしない。挨拶すらしないで帰ったのよ。

  どうしてそんな人の御機嫌を取らなきゃいけないの!」


 「自分の非礼を棚に上げて、随分と偉い身分になったものだな。

  お前に社会常識がないのを教えてやっているのに」


 「常識がないのは、あの人でしょ? 今何時か分かっているの?」


 「大事な話をしていたんだ」


 「だったら飲み屋さんですればいいでしょう。直前に連絡もらって

  準備するこちらの身にもなってよ。迷惑だわ」


 「ここは俺の家だぞ。ほとんど俺の給料でやりくりしているくせに

  偉そうなことを言うな」


 「……」


 この人はこんなことを言う人だったか。

 最近は上手くいってなかったけれど、それでも普段は温厚だったのに。

 この言葉は想像以上に加奈の心を打ち砕いた。

 同時にフラッシュバックのように、過去にひっかかった小田切の行動が

 思い出される。


 今はナーバスになっているだけ。

 きっかけは些細なことで、しかも良くあること。

 気にするまでもない。

 売り言葉に買い言葉。

 それ以上でも、それ以下でもない。


 暴れ出しそうな心を、懸命に諭す。

 そんな加奈の努力を知ってか知らずか、小田切は朝が早いと

 言って、さっさと寝室に引き上げて行った。


 結局その日は、自分の本音を打ち明けるどころではなかった。

 小田切との関係を根本から見直す必要を、加奈は感じていた。 


 翌日に塾へ行っても、加奈の気分は晴れなかった。

 夫が悪い方へ変わって言っている気がして、環境の変化とあいまって

 先行きが不安で仕方なかった。

 


7


 「小田切さん、ちょっとお話があるのですが宜しいですか?」


 望を迎えに行くと、年少組を担当している担任の先生が小声で言った。

 まだ教室で遊んでいる望を気にすると、担任は副担任の若い先生に、

 しばらく加奈と話をするから遊んでいてと指示した。


 雰囲気は職場に不審電話が来た時と似ている。

 緊張して、手に変な汗をかく。

 

 (まさか保育園にまで。でも今までの経過からみると、あり得ない

  ことではない)


 不安げな顔をいち早く察した担任は、面談室の引き戸を開けると、

 穏やかな声で椅子を勧める。望の組の担任は、経験豊富な四十代の女性で、

  頼りになると父兄の間でも評判だった。


 「あの、望が何か……?」


 「望ちゃんのことではないんです。まずこれをご覧ください」

 

 差し出されたのは一通の封筒。

 表の宛名は保育園の名前が書かれ、裏に差出人の名前はなかった。

 封筒は、ごく普通の白い無地の封筒だった。


 確認するように担任の顔を見ると、静かに促した。


 「どうぞ」


 封は既に切られているので、簡単に中の紙を引き出せる。

 タイプで印字された紙は、これまたコンビニでも売られている

 よくあるA4用紙だった。


 『小田切望ちゃんのお父さんは、浮気をしています。それも仕方ない

  ことです。子育ても家事も、全部お父さんがやっているんですから。

  私は奥様に態度を改めてもらいたいのです。できないなら、私が

  望ちゃんを育てます。今後私が園に望ちゃんを送り迎えすることが

  あるかもしれません。その時は宜しくお願い致します』

 

 「何なのですか、これ?」


 一方的に加奈を批判している。

 しかも身に覚えのないことばかりだ。

 子育ても家事もほとんど全部自分がやっている。

  小田切も手伝ってくれるが、気が向いたときにきまぐれにやるだけだ。

 先程までの不安から一転、怒りが込み上げてきた。

 

 「こんなの嘘です。私はきちんと家事も子育てもこなしています」


 「ええ。それは私どももよく知っています。保育園への送迎もお母さん

  がきちんとなされていますし、遅刻だって一度もありません」


 穏やかに同意をしてもらい、加奈は少しだけ冷静を取り戻す。


 「問題は誰がこんなものを送りつけてきたのかということなのです。

  お尋ねしにくいのですが、……心当たりはありますか?」


 誹謗中傷を送りつけてくるような心当たり‐。

 そんなの一人しかいない。

 小田切の噂を流した人物。

 でもその人物の矛先は小田切ではなかったのか。

 この書き方では、ただの小田切の浮気相手としか思えない。


 「……ないこともないです。ですが、確信はできません」


 「お察しします……」


  担任は加奈が、混乱した頭を整理する時間をじっくりと待ってくれた。

  不安。怒り。言いたいこと。言い辛いこと。

  収集が付かない。


  しばらく間を置いて、ようやく加奈は口を開いた。


 「これはいつ……?」

 

 

 「つい先程。午後の便で届きました」


 「それで、望は大丈夫なんでしょうか?

  まるでいつか望を連れ去るみたいなことを書いていますよね。

  不審な人が保育園に来たりすることは、今までありませんでしたか?」


  急に不安がこみ上げて来て、衝動のままに加奈は矢継ぎ早に担任に

  質問する。だがそこはベテラン。動じることなく、用意してあった

  今までの業務日誌や付近の不審者情報を見せて、加奈が心配するような

  ことは今までなかったことを証明した。


 「ただ望ちゃんの安全の為には、しばらく園を休まれた方が良いかと」


 「それは同感です。しばらく休ませて頂きます。……申し訳ありません

  でした。園にご迷惑をかけて……」


 「迷惑だなんてとんでもない。詮索は致しませんが、小田切さんこそ

  お辛い思いをしていらっしゃるのでしょう」

     

 思わず全部話してしまいそうになり、ぐっと堪える。

 それ以上に涙が込み上げてきた。

 真っ赤になっているだろう鼻を隠すように、ハンカチで押さえると、

 「望が待っていますので」と席を立った。


 そこへ申し訳なさそうに、この手紙を警察に見せても良いかと聞かれた。

 他の園児たちの安全を確保する為に、見回りをお願いしたいのだとか。

 「内容が事実無根であることは、ちゃんと言いますから」と強調してくれた

 が、そんなことを言わなくても、加奈は同意するつもりだ。

 コピーをもらうのを条件に、加奈は承諾した。


 「望ちゃんが元気で登園できる日を楽しみに待っています」

 

 望に聞こえないように、小さく担任は言ってくれた。

 望は当然明日も登園するつもりで、元気で先生に挨拶している。

 

 帰りの車で、望が無邪気に保育園であったことを聞くのが

 辛くて、加奈は涙声にならないよう耐えるのが精一杯だった。



8


 疑い出すときりがない。

 昨日までは思いもつかなかったことが、わずか一日でこうも

 変わるものなのか。


 いけないことと知りつつも、欲求に抗えず加奈は小田切の私物を

 チェックする。するとおかしなことに気付いた。

 携帯に、パソコン、机の引き出しに至るまで厳重に鍵がかけられている。

 最低限のルールだと遠慮していたので、今まで知らなかった。


 (どういうこと?)


 隠し事をしているのか。

 それとも加奈が単純に信用されていないのか?

 単に小田切が用心深いだけ?


 尽きない疑問を胸に、加奈は昼食の支度をする。

 あんな手紙が来た昨日の今日なので、望は当然保育園には行かず、

 大人しく家で遊んでいる。幸運にも今日は仕事が無い日なので、

 加奈はゆったりとした時間を、望と過ごしている。

 

 二人で焼きそばを食べていると、突然玄関扉が開き、

 小田切が駆けこんできた。  


 「どうしたの。あなた?」


 時ならぬ帰宅に、加奈は驚きを隠せなかった。

 いつもなら一旦大学へ出勤した小田切は、八時以降まで帰らないのが

 常であるのに。


 言いたいことが多すぎて、加奈は小田切の突然の行動にどう反応して

 良いのか分からない。


 「お前たち、大丈夫か?何か妙なことが起こったりしてないよな?」


 「何?急にどうしたの?別に何もないわよ。それくらいのことなら、

  電話でいいのに」


 そういいながらも、加奈は久しぶりに小田切が感情を露わにして自分達を

 心配してくれたことが素直に嬉しかった。だが夫はそのまま娘の方に走り

 寄り、思い切り抱きしめると、こちらを全く見ようとはしなかった。


 「パパ。痛いよ。ふふふふふ」


 抱きしめられたまま頬ずりされた望が、擽ったそうに身を捩る。


(そうか……この人が心配なのは望だけなんだ)


 加奈の胸がちくりと痛む。小田切の言葉の一つ一つが、どうにも憎らしくて

 ならない。その原因が自分でも分からなくて、苛々する。


「……それで、何かあったの?」


 さっきまでの喜びも、みるみる萎み、棘のある聞き方になってしまった。

 それでも小田切はまったく怯まない。


 「ああ、いや別にいいんだ。ちょっと大学で妙なことが続いていてな。少し

  気になっただけだ」


 「ふうん……。大学で妙なこと……ね」


 職場の出来事が家庭にまで影響を及ぼすなんて、加奈には例の噂しか考え

 られない。その背景を、小田切の真意を問い詰めたい。薄々頭をよぎるのは、

 あの手紙の背後に潜む女の陰。でも直接は聞けなかった。


「家庭にまで影響が出るようなことって何? まさか前のアカハラ事件

 の件で、狙われているの? それで家族まで?」


「大したことじゃない。あの事件を知った奴が、便乗して何かと悪戯を

 仕掛けているようでな。大学でも妙な嫌がらせが続いていてね。

 家族にまで被害が出ていないか、確認しに戻ったところだ」


 (もう被害が出ていると何度も言ったでしょう)


 怒りを抑えながら加奈は、心の中で冷静に反論する。

 

「……本当は、別の理由じゃないの?」


「別の理由? 他に何があると言うんだ?」


「……」


 それ以上は続けられなかった。自分の口からは言えない。全て証拠を握って

 から、一気に攻め落としたかった。配偶者の浮気を咎めるには、気取られぬ

 よう証拠を固めて現場を押さえるのが常道だ。


「……別に。ただ他にも理由があるんじゃないかと思っただけ」



9


「私、こういうの苦手なんですけれど」

 

「でも悩んでいる女性の助けになるのは、男として当然だろ」


 常川が今日このレストランに優奈を誘ったのは、訳がある。

 小田切の奥さんが夫の浮気に悩んでいるから、相談に乗ってあげる為だ。

 小田切の奥さんというのが、常川が運営していたサークルの

 メンバーの一人だったとか。


 まめな常川は男女問わず人の相談に乗っているらしく、常にメールの

 受信を告げる携帯の着信音が鳴り響く。こちらでまだ友人が少ない優奈は

 少し羨ましくもある。


 当然優奈はは、奥さんとの面識がない。

 加えて苦手な分野の相談ごとだ。

 有益なアドバイスが出来るとは思えない。

 一度は断った。しかし常川は引き下がらない。


 「人妻と二人きりで会ったら、変な誤解をされるかもしれないだろう?

  俺はいいけれど、奥さんが可哀そうだ。それともお前は悩める女性を

  放っておけとでも言うのか? 鬼だなお前。そんな子に育てた覚えは

  ないぞ。考え直せ!今ならタダ飯も食える!」


 今後の小田切との関係を思うと、心労で気が重い。

 あくまで居るだけという条件で、優奈は渋々了承する。

 承諾した以上、常川から絞り取ってやらないと気が進まない。

 

 場所は郊外のこじゃれたイタリア料理店で、自転車しかもって

 いない優奈は、こんな機会でもなければ訪れることのない場所だ。

 奢らせることを確約させ、優奈はどんな高い料理を注文しようかと

 知恵を絞る。


 常川は妙なところでフェミニストなのだ。研究室でも女子学生に

 恭しいとも言えるほど柔らかい態度だし、それがまた男子学生の

 勘に触っているようだ。ただしなぜか優奈は例外なのは言うまでもない。 

 決して青年実業家という外見ではない、どちらかと言えば野性味あふれると

 いった形容が正しいような常川がそれなりに女子学生からの支持があるのは、

 この態度が根底にある。それも一種の処世術なのかもしれない。


 「でも意外です。常川さん、基本男子学生や先生方に嫌われて

  いるのに。小田切先生の奥さんと知り合いだったんですね。

  小田切先生、嫌がりません?」


 正直に優奈は言ってみた。あからさまに避けられている常川がいくら

 鈍感だって、それくらいは気付いているだろう。


 「あいつらツンデレなんだよ。基本俺の事大好きだから。ああやって

  俺の気を引きたがるんだよ」


 「はい」


 あえて冷たく優奈が言う。


 「加奈ちゃん、あ、小田切の奥さんね。……が俺と連絡とっていること

  あいつは知らないよ。連絡を取り始めたのだって最近だし」


 小田切の奥さんの加奈さんは、常川の後輩に当たるのだがサークル

  ではそれほど話さなかったらしい。結婚式の会場で初めて常川が旦那の

  関係者と知ったと言っていた。ここに来て最近旦那の帰りが遅くて、

  素行がおかしい。心配になり、思わず同じ研究室の常川と連絡を取った

 というのが、 常川の説明だった。


 手がけている研究の進行具合によっては、実験で帰りが遅く

 なることは、十分にありうる。そうでなくても自宅に仕事を

 持ち帰らない方針であれば、自分の研究室で遅くまで仕事を

 することもあるだろう。

 しかしここに来て不信に思うのなら、今まではそうではなかったと

 推測出来る。

 

 研究室内での付きあいも限定されたものだ。

 飲み会などは定期的にあるが、毎日のようにあるものではない。

 小田切自身の付き合いも考慮するべきだが、それこそ研究室内よりも

 もっと少ないはずだ。あるとしても大きなイベントの時くらいだろう。


 「常川さんこそ、普段の素行が怪しいんですから気を付けた方が

  いいですよ。それこそ加奈さんとの浮気を疑われる可能性大です」


 常川と小田切。どちらが浮気しそうかと言えば確実に常川だろう。

  小田切はリスクを冒すようなことはしなそうだ。


 「ああいう奴ほど浮気をすると、のめり込むんだよ。……おっ。来た来た」


 「お待たせしてすみません」


 清楚な雰囲気の女性がやってきた。

 制服を着ておらず、服もラフだがおしゃれに心配りをしたものだ。


 「ああ、来たね。久しぶり! 好きな物を頼んで。俺のおごりだから」


 「あ、いえ、私が呼んだんだから私が払います。えっと……」


 「こいつは田中。ぴかぴかの修士1年生」


 少し眉尻を下げて訝しそうな顔をする女性。だが自分達が浮気だと勘違い

 されないようにする為だの、こいつは人脈がないから漏れる心配はないだの、

 研究室の事を探るにはもう一人いた方が良いなどと説得されて、諦めて

 自己紹介を始めた。


 「私、小田切加奈と申します。小田切がいつもお世話になっております」


 加奈は奥さんというよりも、女子大生に見える。ライトブラウンに

 染め上げた髪をセミロングに切りそろえたのが、細面の顔に良く似合う。

 耳元に小さく光るピアスも若々しさを演出している。平べったい鼻と

 少し上向きの唇は、ごくごく平凡な顔立ちだが、きっちりとメイクする

 ことで、清潔感溢れる印象に纏められている。


 コーヒーを頼むと、常川が優奈を指して「もっと頼んで良いよ、

 こいつなんて全く遠慮しない」と言っても、食欲がないと言って

 ゆるく笑って断った。


 一息つくと、常川は本題に入る。

 

「……で、どうして小田切が浮気していると思ったの?」

 

「娘の通っている保育園に、こんな手紙が届いたんです」


 差し出された手紙を常川は、何のためらいもなく読む。

 優奈は遠慮しようとしたが、「お前も読め」と押しつけられたので

 正直好奇心がないわけでもなかったので、渋々従うふりをして読んだ。


 「確かに、いかれた愛人の仕業って感じだな」


 先に読み終えた常川が、感想を漏らす。

 それは同感だが、優奈には疑問がいくつかあった。

 

 「でもどうして自宅じゃなくて、保育園に送ったんでしょうかね?

  普通こういうのって自宅に送るものじゃないですか?……その

  正妻への牽制という意味で」


 「まあ確かにな。保育園経由で、小田切が不倫しているという噂を

  広めるのが目的か?不特定多数に中傷ビラを巻くよりは効果的

  だろうからな。で、他に小田切が浮気をしている兆候らしきものは

  あるのかい?」


 「携帯やパソコンにロックをかけるようになりました。それに最近

  帰りが遅い日が続いているんです。本人はCOEプロジェクトが

  忙しいと理由を付けているんですが、……本当にそうなんですか?」


 「答えてあげたいけれど、俺達小田切とは違うグループに追放された

  身の上だからなあ」


 悪びれもせず常川が答えるので、優奈は慌てて訂正する。


 「ちょっと私まで巻き込まないで下さいよ。私は常川さんに言われて

  仕方なくです。追放されたのは常川さんだけ……ああそうだ! 

  ちょっと待って下さい」


 優奈はスマートフォンを慣れた手つきで操作する。

 研究室のウェブ画面を呼び出して見せる。山瀬研究室のCOE

 プロジェクトと研究室独自のプロジェクトの詳細な日程が示されている。

  これは研究室のメンバーに配られたパスワード無くしては、

 入れないウェブページだ。

 加奈はハンドバックからメモを取り出して、すぐに熱心にメモをとる。


 「研究室のプロジェクトには私も参加しているので、思い出したんです」

  

 「早速役に立ったな!やっぱり連れてきて良かった!」


 親指を立てて良い笑顔をして見せる常川。

 それにうなずいて同意する加奈。

 少しだけ優奈は満更でもない気がした。


 「小田切先生、確かに遅くまで仕事があるみたいですね」


 明るいニュースを口に出したと言うのに、加奈のペンを握る

 手は止まり俯いた。常川はその理由を察した。


 「固定メンバーが多いな。特に佐々木。ほとんど毎回小田切と

  組んでいるな」


 常川の言葉に、加奈が敏感に反応する。


 「佐々木さんを御存じなんですか?」


 「え?ああ。一応あいつもOBだからな。ああ田中、佐々木って

  言うのはうちの研究室のOBで、今はCOEの助教やっている

  奴だ」 

 

 事情に疎い優奈にも、すかさずフォローを入れてくれる。

 きめ細かい配慮はありがたいが、何だか話題がきな臭くなってきた。

 場をやり過ごす為に、優奈は食事に専念することにした。


 「佐々木さんって……どういう人なんですか?」


 「気が強い、見栄っ張り女。以上」


 失礼な人物紹介を披露すると、常川は加奈の質問の意図に気付いた。

 おかげで優奈は、常川の非礼を嗜める機会を失った。


 「もしかして、佐々木のこと浮気相手だと思っているの?」


 「確信があるわけではないんですけれど……はい。疑っています」


 「じゃあいいニュース。それはないよ。あいつ今婚約しているもの」


 「それは知ってます。婚約者に電話をかける為に、携帯貸したこと

  ありますから。でも……」


 加奈は何か思い当たる節でもあるらしく、言葉を濁した。

 

 「女の勘、ですか?」


 「というか、私が彼女に良くない感情をもっているだけかも

  しれません……。ただ佐々木さん以外で、思いつく人がいなくて。

  私が知らないだけかもしれませんが」


 そう言って、加奈は先日の佐々木の来訪時の態度について、

 話した。非礼な佐々木を庇うがごとく、加奈を責めた小田切。

 それに違和感を感じたと。


 「うーん、小田切と佐々木かあ。考えにくいと思うけれど。

  深い関係があるから庇ったわけじゃなくて、学会関係の

  立場を慮っただけだろう。あいつ態度がでかいせいか、謎の

  影響力をもっているんだよな。まあ注意しておくよ」


 優奈は佐々木と面識がないので、何ともコメントのしようがない。

 エビグラタンを黙って口に運ぶ。


 「佐々木に限らず、もし小田切が誰かと浮気をしていたとしたら、

  加奈ちゃんはどうするつもりなの?」


 「それはまだ……。というか実を言うと、浮気をしているかどうか

  が問題ではないんです。浮気相手が誰かが問題なんです‐」


 加奈はここ一連の奇妙な出来事を話した。

 そして誹謗中傷のネタをばら撒いているのが、小田切の浮気相手

 ではないかと推測していること。だから今はその犯人探しをしたい

 ということ。


 優奈は、研究室に届いた怪文書を思い出した。

 あれにも佐々木の名前が書いてあった。

 同一人物の仕業で、それが佐々木のしたことだとしたら、どうして

 自分の名前を書く必要がある?


 非日常としか思えないそれらの出来事に、不謹慎ながらまたもや

 高揚していた。我ながら懲りない性格だ。

 

「小田切本人には、相談してみたの?」


「ええ。もちろんです。でも、事実無根の中傷なんて気にするなとしか。

 心当たりも全くないと言い張っています」


「じゃあ、奥さんなんだから加奈ちゃんは、それを信じてあげなくちゃ。

 ここで俺が噂が正しいと言っても、加奈ちゃんは旦那の方を信じるだろ?」


「……」


「……それだけじゃないでしょ? 加奈ちゃんは人の噂ぐらいで、そこまで

 考えるほど思慮が浅くない筈だ。何か今までもあったんじゃない?」


「……」


 加奈は押し黙ってしまった。ここまで聞いたらプライバシーの侵害だ。

 優奈は慌てて止めさせようとする。人の家のことなど首を突っ込んでも、

 火の粉を浴びるだけだ。


「もういいじゃないですか。人様の家のことをあれこれ詮索するのは良くない

 ですよ」


「ありうるかもしれない。そう思っています……」


 重苦しい雰囲気のまま加奈は言った。優奈は目を見張った。

 常川はまだしも、初対面の人間である自分まで家の内情を聞いてしまって

 良いものなのだろうかと。


「込み入った話なら、私はこれで」と優奈が席を外そうとすると、

「おい、逃げるな」と常川が袖を掴んで行かせまいとする。

 気を使っているのか使っていないのか分かったものではない。

 様子を見て加奈も引きとめる。


「……この際、第三者の方に判断してもらった方が、客観的な

 物の見方が出来るかもしれません。田中さん聞いては頂けないでしょうか?

 夫の人間性を責めているのではないんです。ただもしそれが本当なら、

 私のせいなのではないかと……」


 当人がそこまで言うのに拒絶はできなかった。

 つくづく意気地がないと、優奈は不甲斐なく思う。

 いやそれよりも加奈の様子が気になったのだ。夫が嫌がらせをするかも

 知れないと考えてしまうような、結婚生活を送っているのかと。


「私たち夫婦は学生結婚なんです」


 加奈の回想が始まった。




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