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10 氷室優菜

 20階まで、あと5階
 薄暗い階段の踊り場にある数字は
 15階を示している。
 もちろん、電気なんて壊れている。
 
 15階に何か人影。
 そろそろ、何か仕掛けてくるころだと思っていた。

 たぶん、下にいた雑魚とは違う。
 気を引き締めるわたしたち。
 それと、20階に向けて先輩たちの力を温存しなくては・・・・

 胡桃とわたしが美那子さんの前に出る。
 とりあえず、私たちが確認しないと・・・・
 新メンバーだからねっ。
 美那子さんに全部戦わすわけにはいかない。
 どんな敵かわかってから、先輩たちにふればいい。

 階段から見下ろすブルーの水着の女。
 暗くて顔はわかんないけど・・・・
 輪郭で誰かわかる・・・

 えっ。

 優菜・・・・

 そう、優菜がわたしたちを見下ろしている。

 よかった、助かったんだ。

 わたしと胡桃が駆け寄る。

 でも・・・・
 無表情な優菜・・・
 こっちに手をかざしてくる。

 まさか・・・

「胡桃っ、気をつけて!」
 
「フローズン、ナイフ!」
 優菜の手から白いつららが放たれる。
 そして胡桃を襲う。

 胡桃はパンチでその鋭いつららを払う。
 足元に落ちたつららはガラス細工のように砕ける。

「優菜・・・どうしちゃったの・・・わたしだよ。美月だよ」
 優菜に問いかける。
 優菜はゆっくりとこっちを向く。

 うん、わかってくれたんだね。

 でも、そうじゃない。
 優菜はわたしの方に手をかざす。
「フローズン、ナイフ」
 わたしの方にツララが飛んでくる。
「レインボーシュート!」
 青い玉でツララをはじく。

 だめだ。
 これじゃ。
 いいかげん気がついてよ。
 でも、優菜の瞳は輝きを失っている。
 表情も変わらない・・・・
 まるで、ロボットみたい。

 同期の中で胡桃とわたしと希美と栞はよくケンカしてた。
 でも、優菜はいつも笑って、
 その仲裁役をしていた。
 誰も・・・あの希美でさえも・・・
 優菜には逆らわなかった。
 それは優菜が最強ってわかってたから。

 その優菜が相手。
 それもできるだけ無傷でやっつけないと。

 たぶん、操られてるだけだから・・・・

「当身で気絶させるよ」
 胡桃がわたしの方を見る。
「うん・・・」
 光の玉で優菜の注意をこっちに向ける。
 その隙に胡桃が・・・・
 一瞬で胡桃の考えを理解する。
 胡桃とはコンビネーションの練習とかしてたから、
 わりと簡単に目で会話できる。
 フローズンワールドがあるからちょっとでも触られたらだめ。
 
「レインボーシュート」
 黒以外の玉を優菜に放つ。
 たぶん、避けられるはず。
 ちょっと手加減気味のスピードで。

 優菜の注意はこっちに向けられる。
「フローズン、シールド」
 優菜の手に氷のシールド・・・
 それが七色の玉をはじき返す。

 今だっ。

 胡桃が猛スピードで横から回り込む。
「優菜、ごめんっ」
 胡桃が優菜のボディにパンチを放つ。
 でも、優菜はその手首を掴む。
 しまった。

「フローズンワールド!」
 胡桃の手が凍る。
 でも、優菜の触れ方も甘い。
 やっぱり、体術は胡桃のほうが上、
 一瞬で離れる胡桃。
 右腕が氷に包まれている。
 一瞬であんなになってしまうなんて、
 あらためて優菜のすごさを感じる。
 味方の時はそんなに思わなかったけど、
 敵にしたらヤバすぎってこと・・・
 
「やばっ」
 胡桃は戻ってくる。
 もう右の拳は使い物にならない。

「おまえら、甘いよ」
 愛莉さんが胡桃の肩を掴む。
「さがってなっ」
 愛莉さんと真奈美さんが前に出る。
 愛莉さんは金槌を振り回す。

 だめっ、優菜だよ。
 操られてるだけだよ。

「まぁ、見てなって」
 わたしの心の声が通じたかのように、
 愛莉さんが振り返る。

「いくよっ。真奈美」
 愛莉さんと真奈美さんが飛び出す。
 いくら先輩でも、フローズンワールドを破ることなんてできないと思う。
 でも、先輩たちが出ると、なんか安心感を与えてくれる。

 愛莉さんは金槌を振る。
 それは氷の楯に受け止められる。
 真奈美さんは別の方向から長い足で蹴りを放つ。
 別の手で払いのける優菜。
 でも、真奈美さんの足をつかむこともできない。
 愛莉さんは何度も楯に金槌を叩き込む。
 だんだんボロボロになっていく楯。
 そう、愛莉さんの槌は進化する。
 だんだん攻撃力とスピードが増していくんだ。
 しなる槌の柄・・・・
 遅れたようにヘッドが飛んでくる。
 この変則的な動きも愛莉さんの武器の特徴。
 
 だんだん耐え切れなくなる優菜。
 その隙に真奈美さんが懐にもぐりこむ。
 真奈美さんを掴もうとする優菜。
 そう、掴まれたらフローズンワールドの餌食。
 でも、優菜の右手は宙を切る。
「わたしを掴むことなんて、できないよ。
 ごめん、優菜」
 真奈美さんは優菜のボディに手を当てる。
「気孔術、衝!」
 気合とともに、優菜の身体がはじかれる。
 手を相手にあてたまま、衝撃波を送る気孔術。
 優菜はそのまま気絶する。
 
「大丈夫、ちょっと衝撃はあったかもしれないけど」
 真奈美さんはわたしたちを安心させるように言う。

 すごい、
 胡桃とわたしのコンビネーションなんかと違う。
 簡単にあの優菜を倒してしまうなんて・・・

 後ろから沙織さん。
 銀色のストレートヘヤーに白いマント。
 光の巫女と呼ばれているメンバー。
 美那子さんのチームだ。

 倒れてる優菜の横にしゃがみこみ、
 真奈美さんが衝撃波を当てたあたりに手をかざす。
 白く光る手・・・・
 ヒーリングだ。
 メンバーでヒーリングを使えるのは沙織さんだけだ。

「うーん」
 優菜の顔に生気が戻る。
 うすく目を開けて周りをみる。
「優菜っ!」
 声をかけると、わたしの方を見て微笑む。
「美月・・・わたし・・・・」
 状況がつかめないようだ。
 仕方ないよ。
 何かにあやつられてたんだから。

「これで大丈夫だよ」
 沙織さんが優菜に微笑むと、
 優菜はゆっくりと立ち上がる。

「大丈夫?」
 胡桃が優菜を支える。
「うん、大丈夫。
 ちょっと油断しちゃったみたい」 
 照れ笑いする優菜。
 でも、無事でよかった。
「じゃあ、リベインジしなくちゃね。
 倍返しでねっ」
 微笑みながら言う優菜。
 でも、これは優菜の怒っているときの目。
 垂れ目がちだから、一般の人にはわかんないけど、
 ずっと一緒のわたしたちにはわかる。
 優菜が無茶苦茶おこってるの・・・・
 そして・・・・
 そういう時の優菜の怖さも知ってる。
「じゃあ、行くよっ」
 優菜が先輩のあとに続く。
 わたしと胡桃は顔を見合わせてその後に続いた。


11 ジェル男

 16階の踊り場。
 そこを塞ぐような巨体。
 縦よりも横幅が大きいような風船みたいな体型。
 丸い眼鏡から細く陰湿な目がのぞく。

「そこを空けな!
 ぐずぐずしてると痛い目にあうよ」
 美那子さんが男に向かう。
「あ~~ 」
 男はよける気配がない。
 それどころか両手を挙げてわたしたちを威嚇する。
「10秒だけまってやるよ」
 美那子さんがカウントを始める。
 でも、男はわけのわからないうなりを上げるだけ。
「5、4、3、2、1、ゼロ」
 美那子さんはカウントを終えて、
 光弾を出す。
 思いっきり風船男めがけて投げつける。
 命中!
 そのとたん
 男ははじける。
 えっ。

「やばいよっ、みんな」
 声をかけるのは真奈美さん。
 みんな、その飛んでくるゼリーを避ける。
 第一こんな気持ち悪いものにあたりたくない。
 足元に落ちたゼリーの破片は階段の上を目指して動く。
 なに、これ・・・・
 集まったゼリーは階段上で山となる。

「このゼリーにつかまったら駄目だよ。
 取り込まれちゃうよ」
 真奈美さんはこれと闘ったことがある。
 だからみんなに指示を送る。
 だんだん階段を下りてくるゼリーの山。
 思ったより速い動き。
 時々、触手のように身体を伸ばしてわたしたちを捕まえようとする。
 やすやすと避けるわたしたち。
 でも、このままじゃ先に進めない・・・・

 これに対抗できるのは
 わたしと美那子さん、沙耶香さんくらいかな。
 直接攻撃は、たぶんダメ。

 沙耶香さんが前に出ようとする。
 そう、ブラックホールに吸い込むしかない。

 でも、その前に優菜が立ちふさがる。
「わたしに任せてください。」
 さっき回復したばかりなのに・・・・
「優菜、フローズンワールドは効かなかったじゃん」
 心配そうに真奈美さんが近寄る。
「大丈夫です」
 自信満々の優菜。
 優菜は元々控えめな方で、無理をする方じゃない。
 なんか、勝算はあるはず・・・・

「任せたよ」
 沙耶香さんは後ろに下がる。

「はいっ。
 ちょっと下がってて下さいっ」
 優菜は手をかざす。
 フローズンワールドのポーズ。

 優菜は静かに目を閉じる。
 その手に絡み付こうとするジェルの触手。
「だめっ、また取り込まれちゃう」
 真奈美さんの叫び。
 でも、それを沙耶香さんが制する。

「氷結地獄!絶対零度っ!」
 優菜が叫ぶ。
 優菜の手から白い煙が広がる。
 
 絶対零度・・・・
 物体の中の電子の動きさえなくなる温度だ。
 現実世界のすべてのものは存在しえない。

 凍るというより、細胞が破壊されていくという方が適切だ。
 見る見るうちにジェルの池は黒くなっていく。
 恐ろしい技。
 これで、ますます優菜に逆らおうって気がなくなる。

 ジェルがほとんど黒くなったところで、
 優菜がよろける・・・・・
 たぶん無茶苦茶エネルギーを使っているはず、
 その優菜を胡桃が支える。
 よくやったよっていうように沙耶香さんが微笑む。
 この人、ずっと優菜のこと信じてたんだ。
 ますます尊敬かもっ。

 あとは、飛び散ったジェルの破片がうごめいているいるだけ、
「急ぐよっ」
 美那子さんが階段を上り始める。

 わたしと胡桃は優菜をささえながら、
 先輩たちの後に続いた。


12 大和・・・

 次の踊り場には、
 プロレスっぽい仮面をかぶった男。
 服は、破れたジーパンに、
 白のTシャツ・・・
 首には太い金のネックレス・・・
 ってどこかでみたことあるような。

「まあ、おまえらに恨みはないけどな。
 一宿一飯の義理ってやつでな・・・」
 わたしたちの前に立ちふさがる。
 あいつだぁ・・・

 だめだって
 それくらいの力でわたしたちの前に立っちゃあ。
 先輩たち、気がたってるんだから・・・・
 わたしは前に出て大和に声をかけようとする。

 でも、それより美那子さんの反応が早い。
「退けっ!」
 オレンジの光弾を出して、
 ドリブルをするように床と手の間を往復させる。
「10秒だよ。10、9、8」
 いらいらするように言う。

 でも、男は引かない。
 仕方ないなって感じで見下ろすだけ。

「3、2、1、0」
 そのとたん美那子さんがダッシュする。
 階段なのにもかかわらず、
 ドリブルしたまま、猛スピードで上っていく。
 姿勢を低くしたトリッキーな動き。
 相手は普通翻弄される。
 そして、投げるというより、
 光弾をぶつけるという感じ・・・
 それが、美那子さんの戦い方だった。
 わたしは光弾を自分の思いどおりに操れるけど、
 美那子さんの場合は自分の手でコントロールする。
 もちろん、美那子さんの手は光弾に焼かれない。
 
「やべぇ」
 大和は上半身だけでその攻撃をかわす。
 美那子さんの攻撃をかわすなんて、只者じゃないかも。

「だから、あぶねぇって・・・」
 大和は逃げながら、
 突っ込んできた美那子さんの足を引っ掛ける。
 
 勢いよく、こける美那子さん・・・
 大和は全然フォースを使っていない。

 でも、美那子さんが舐めてただけだよ。
 すぐに起き上がる美那子先輩・・・・

 そのまま、猛スピードで突っ込んで来る。
 さっきまでと違う。
 美那子さんの本気の動きだ。

「アルティメット・ダンクっ!」
 大きく飛び上がって、大和に向かって光弾をぶつけようとする。
 あっ、そこまでしなくても・・・・
 死んじゃうよ。
 いくらなんでも。

 大和は初めて拳を出す。
 オレンジ色の光弾に向かって・・・・
 青白い光をまとう拳・・・・
 美那子さんのアルティメットダンクとぶつかる・・・・
 火花が散るくらいにぶつかる・・・・
 二人ともはじかれるように吹き飛ぶ。

 美那子さんは愛莉さんが受け止める。

 大和は壁に激突。

 ・・・・・
 ・・・・・
 ・・・・・


「いってぇ・・・・
 あぶねえな・・・・
 死んだらどうするんだよ・・・・」
 
 先に立ち上がったのは大和。

 わたしは思わず前に飛び出す・・・・
 
 7色の玉を出しながら。

「ばかっ。
 なんで、わたしたちのじゃまをするんだよ!」
 わたしはむちゃくちゃに玉を大和に打ち込む。
 ケーキバイキングおごってやったじゃん。
 クレープと甘味処は払わせたけど・・・・

「えっ?
 さっきの・・・・」
 玉を全部かわす大和。

「なんで、悪者の味方するんだよ。
 ばか大和!」
 いい人だと思ったのに・・・
 取り消しだよ。

 わたしはレインボーイリュージョンを決めようとする。
 それを後ろから引く手・・・・
 誰?

 わたしを後ろに押しやって、
 沙耶香さんが前に出る。

 そして・・・・・
 大和の前に歩いていく・・・・

 大和の前に立つ沙耶香さん・・・

 大きく目を見開く大和・・・
「朱雀・・・・」

 その時、
 パン・・・・
 沙耶香さんの平手が大和の頬を思いっきり弾いた。 
 
 


13 最強のマリオネット

「みんな先に行って」
 沙耶香さんがそう言う。
「わたしはこいつとちょっと話があるの。
 すぐに追いつくから・・・」
 大和の胸倉を掴んでいる。
 何もできない大和。

「わかったわ」
 美那子さんは沙耶香さんを見てうなずく。
 
 みんな、沙耶香さんの横をすり抜けて行く。
 
 大和と沙耶香さんって何があったの???

 わたしも二人を見比べながら、
 横をすり抜ける。

 そういえば・・・・
 大和・・・言ってたね・・・
 あいつに似てるって・・・・
 もしかして沙耶香さんのこと?


 18階に上る・・・・
 みんなが立ち止まっている。
 その前には、キレイな女の人・・・・
 白い仮面をかぶったマジシャンみたいな人・・・・
 それと、木刀を構えた麻衣さん・・・・

「麻衣っ、しっかりして・・・・」
 美那子さんが叫ぶ。
 でも、麻衣さんの目はうつろなまま。
 操られていた時の優菜と同じ・・・・

「こいつらがここまで来るってことは、
 下の奴ら、みんなやられたのね。
 本当に役立たずね・・・」
 女が笑う。
「ええ、申し訳ありません」
 仮面の男は小さく頭を下げる。
「しかし、この人形は最強ですよ。
 いままでわたしが操った中ではね」
 男が手を動かす。
 麻衣さんが刀を構える。
 青く光る刀・・・・

「仕方ないわ」
 美那子さんも構える。
 光の玉を出して床に跳ねさせる。
「いくよっ・・・」
 美那子さんが走り出す・・・・
 左右にフェィントをしながら、麻衣さんの動きを見ている。
 すごいトリッキーな動き。

 WITCHES最強同士の戦い・・・・
 どちらも手を出せずにいる。
 美那子さんも間合いをおいて周りからうかがうだけ・・・・

 いきなり希美が走り出す。
 大剣を構えて・・・・
 麻衣さんの方へ・・・・

「希美、だめっ・・・」
 同じ剣使いでも、たぶん希美じゃ勝てない。

 大きな剣を振りかぶって麻衣さんを薙ぐように剣を払う。

 バキッ・・・

 大きな音が鳴る。
 希美の剣が止まる。
 麻衣さんが受け止めたのだ。

 そのまま、軽く麻衣さんが剣を払うと、
 勢いよく吹き飛ばされる希美・・・・
 ぜんぜん相手にならない・・・・

 でも、美那子さんは動けない。
 隙らしい隙を見せないのだ。

 美那子さんはドリブルしながら回る・・・・
 わたしのそばに来たとき、
 わたしに向かって言う。
「美月・・・・
 わたしが攻撃するから・・・
 麻衣のリミッターを切って・・・」
「えっ・・・・」
 麻衣さんって・・・・
 リミッターをつけたままなの???
 それなのにこんなに強いなんて・・・
 それを外したらどうなるの?

「言うとおりにして・・・」
 美那子さんは再び言う。
 わたしはコクンって首を縦に振る。

 わたしは黒い玉を宙に浮かべる。
 そう、麻衣さんのリミッターを切るの。
 それも麻衣さんの腕を傷つけないようにぎりぎりでね。
 わたしは集中する。

「いくよっ!」
 美那子さんが飛び出す。
 光弾をパスするように出す。
 パスした先にも美那子さんがいて光弾を受ける。
 たぶんパスを出した瞬間に移動してるんだけど・・・・
 分身しているようにしか見えない。

 麻衣さんも翻弄される・・・・
 刀を振るけど、まるで見当違いになってしまう。
 美那子さんの最大の武器は、
 光弾ではなく、このスピードだった。
 麻衣さんは狙いを絞りきれず。
 刀からの青い光はことごとくビルの壁を破壊するだけ・・・・

 ついに美那子さんの攻撃・・・・
 麻衣さんの隙を見て光弾をぶつける・・・・
 でも、その動きはとらえられる・・・・
 刀でバスケット弾を受け止める・・・

 今だっ!!!!!

 わたしは黒い玉を麻衣さんの手首に向かって放つ・・・・

 光弾を受け止めている刀は動かせない・・・
 その隙に黒い玉が麻衣さんの手首をかする・・・・
 ちぎれて床に落ちるリミッター・・・・

 やりぃ・・・・

 でも、こんなことしてどうなるの????

 美那子さんはわたしを振り向いて微笑む。
 よくやったねって言うように・・・
 
 でも、麻衣さんの身体が青く光る。
 さっきまで刀がまとっていた光・・・・
 それを全身にまとっている・・・・

 麻衣さんが刀を払うと、
 かんたんに美那子さんの光弾が跳ね返される・・・
 それを受けた美那子さんは壁まで吹っ飛ぶ・・・・

 麻衣さんは、構える・・・
 わたしたちに向かって・・・・
 
 もしかして最強の魔神を放ってしまった気分・・・・
 美那子先輩これでいいんだよね。
 わたしは目で確認する。

 壁にもたれながら
 親指を立ててOKの合図をする美那子先輩。

 そのとき・・
「夢想乱舞っ・・・」
 麻衣さんが必殺技の名前を告げる・・・・
 刀を含めて全身の青い光が高まる・・・・
 そして、麻衣さんは上段に刀を構えた。


14 魔香

 麻衣さんは
 いきなり・・・・
 振り向く・・・・
 仮面の男を・・・・
 えっ・・・・

 そして、剣を振り下ろす。

 仮面の男に向かって、
 刀の軌道から無数の光の槍が飛ぶ・・・・

「何故っ・・・」
 それが、仮面の男の最後の言葉・・・・
 槍は仮面の男を壁に縫い付けるように貫く・・・・
 その後にも無数の槍が男を貫き続ける・・・・

 麻衣さんが振り向く・・・・
 いつもの笑顔だ・・・・

 でも、どうして????

 美那子さんが近づく・・・・
 麻衣さんにハイタッチ・・・

「ただいまっ」
 麻衣さんが微笑む。

「リミッターはずれた麻衣が、
 この程度のやつに操られるわけないじゃん」
 美那子さんが笑う。

 えっ、
 それだけで???
 あの、恐ろしい技をみんなが受けてたかもしれないのに???

 でも、先輩たちの信頼関係ってすごいんだって思う。
 わたしも、そうなれればいいなっ。
 
 その麻衣さんに再び、希美が切りかかる・・・・
 それを笑顔で受け止める麻衣さん。

 もしかして・・・・
 希美って自分の腕を試したいだけなの???

 麻衣さんが希美を吹き飛ばす。
 それを追いかける栞・・・・
 倒れた希美に栞が何か言ってる。
 頷く希美・・・・
 
 こいつらだけは、たぶん理解できないと思う・・・・
 
 よしっ。
 あとはあの女だけ・・・・

 みんなが女を囲む。

「睦美はどこなの?」
 愛莉さんが問い詰める・・・
「フフ・・・さぁ・・・この上じゃない?」
 こんな状況なのに余裕の女性。
 この人もいままでのやつらみたいなフォースがあるの?
 
 なんか・・・・
 部屋が・・・・
 ゆがんで・・・・
 えっ・・・・
 おかしい・・・・
 立ってられない・・・・・

 みんなも同じ・・・・・
 床に座り込む・・・・

「でも、関係ないよ。
 ここで全滅するんだからね。」
 女が妖しく笑うのが遠くに聞こえた。



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