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01 プロローグ

 正方形のテーブルを囲む4人。
 一人は黒いドレスを着た妖艶な女性。
 3人は男性。
 しかし、その容貌は普通じゃない。
 全員が闇のオーラをまとっている。
 その4人を取り巻く男達も・・・・

「それでは、定例の会議をはじめます」
 白いスーツに銀縁眼鏡の男。
 オールバックに髪をなでつけ、
 清潔な身なり・・・・
 でも、その細い目の光は鋭く、
 普通の人なら震え上がるような迫力を持っている。
 
「まず・・・これを見てください」
 スーツの男が指を鳴らす。
 画面にはラブウィッチーズの戦いが映し出される。

 美月が7色の玉を出す。
 灰色の狼と黒ずくめの男。
 魔獣使いだ。
 魔獣だけに戦わせるのではなく、男も相当の使い手。
 ナイフを使って狼と絶妙のコンビネーションで攻撃する。
 紙一重で避けながら、攻撃の機会を窺う少女。
 口元に笑みさえ浮かべている。
「レインボーシュート」
 狼にすべての玉を集める。
 そう、魔獣を倒せば男も戦闘不能になる。
 色とりどりの玉が狼を捉える。
 狼は消え、男もその場に倒れる。

「この間の薬の売人がやられたときのビデオです」
 スーツの男が説明をする。
「ああ、うちの売人が3人、とっつかまった」
 スキンヘッドの大男が呻く。
 丸太のような太い腕には蛇のタトゥが絡み付いている。
「この程度のやつらに?」
 薄ら笑いを浮かべる女性。
 胸元の大きく開いたドレス。
 アップした金色の髪。
 真っ赤なルージュ。
 恐いくらいに妖艶な女性だ。
「なにをっ」
 席を立つ大きな男。
「まあまあ、玄武さん」
 スーツの男が大男と女の間に立つ。
「それでどうしようっていうんだ」
 いらいらしたようにサングラスにリーゼントの男。
 足を組んで一人座っている。
「そろそろ目障りになってきましたね。
 テレビではしゃいでるうちは良かったのですが・・・」
「ここを支配しているのが誰だかわからせないといけねえな。」
 大男が口を挟む。
「気にいらねぇな。こいつら、街を守ってんだろ。
 まあ、どっちにせよ薬の売人をやられたって自業自得じゃねえか」
「なんだと!」
 吼える大男。
「総長の意思に反するって言ってんだよ。
 もともと俺らはこの街を守るためにまとまったんじゃねえか。
 この街を4つに分けて、それぞれのエリアを侵さねぇってな」
 男はサングラスをはずす、
 両目のあるべきところに光がない。
 横に一直線の大きな傷。
 
 画面は胡桃に移る。
 こっちの敵も猛獣使いだ。
 黒豹を使う。
 コンビネーション攻撃も同じ。
 でも、黒豹は猫科、犬科の狼と動きが違う。
 どっちかっていうと狼は直線的なのに対し、黒豹は変幻自在。
 胡桃の拳も完全には当たらない。
 それと、男は拳法使いらしく、鋭い蹴りと突きを放ってくる。
 でも、胡桃の顔にも笑顔が見える。
 黒豹が飛び上がる。
 胡桃の眼が光る
「ライトニングラッシュ」
 空中では方向を変えられない。
 黒豹の懐に飛び込んで、パンチの嵐を食らわせる。
 黒豹は空中に静止する。
 胡桃の青く光る拳が無数の残像を描く。
 黒豹が消えると男は倒れこむ。

「まあまあ、
 その時のことを知るのはここではあなた一人です。
 総長も先代玄武の命と
 あなたの目を奪ったやつらを追って・・・
 朱雀さんも消えてしまいましたしね」
「ああ・・・5年になる・・・
 おまえの兄・・・白虎もな」
「そろそろ新しい総長をきめる必要があるのではと思うんですが」
「フフ・・・それが今回の議題というわけね」
 女が口を挟む。
「で、どうやって決めるんだ」
 玄武という大男が眼を輝かせる。
「そうですね。公平に選挙といきたいところなんですが」
「まず、決まらねえな」
 大男が腕をさする。
「そうでしょうね。
 だから簡単なゲームを考えました。
 一石二鳥のね」
 眼鏡の男が提案をする。

 画面に美耶子がクローズアップされる。
 対峙するのはライオンを連れた男。
 腰には日本刀を下げている。
 美耶子が近づくと、鞘から刀が抜き放たれる。
 居合い。
 一種の飛び道具みたいな刀術。
 美耶子は紙一重で避ける。
 しかし、それを追いかけるライオンの爪。
 前の二人の敵とは桁違いの強さ。
 まだ、間合いが計れない。
 どちらも手をだせない・・・対峙したままになる。

 いきなり美耶子が前に飛び出す。
 すごいスピードで・・・・
 男は刀を抜く。
「見切ったよ」
 とんでもないスピードで宙返りして後ろに戻る。
 しかし、その着地点にはライオンが迫る。
 大きな口を開けて。
「アルティメットダンク!」
 いつのまにか美耶子の手にはオレンジ色の光のボールが現れている。
 ちょうどバスケットボールぐらいの・・・・
 そのボールをライオンの口に押し込む。
 ダンクシュートをするみたいに。
 ライオンの身体が消える。
 そして、男は日本刀をついてその場に座り込んだ。

「おもしろそうね」
 黒いドレスの女が腕を組む。
「朱雀・・・」
 リーゼントの男が呻く。
「あら、わたしは総長の手下になった覚えはないわ。
 先代の朱雀でしょ。
 あなたたちとつるんでたの。」
「おまえも二代目だったよな。玄武もそうだが・・・」
「どんなゲームなの?」
 朱雀という女は眼鏡の男に向き直る。
 画面にはウィッチーズの3人が映し出される。
「魔女狩りといきませんか。
 この娘たちは12人います。
 何人倒すかで総長を決めましょう。
 方法や人数は特に決めません。
 あくまで、数で決めるのがシンプルでいいと思うんですがね」
「いいぜ、俺は。こいつらに恨みもあるしな」
 玄武と呼ばれる男は力いっぱいテーブルを叩く。
 テーブルは真っ二つに割れる。
「フフ・・・どんな手を使ってもいいのね。楽しみだわ。
 この子たちどうやって可愛がってあげようかな。」
 朱雀と呼ばれる女はぞっとするような笑顔を浮かべる。 
「俺は反対だな」
 リーゼントの男がまたサングラスをする。
「それでは多数決ですね」
「異論なし!」
 はしゃぐ朱雀という女。
「では・・・賛成のかた」
 玄武、朱雀、スーツの男が手を上げる。

「決定ですね。
 では、明日の正午がスタートです。
 みなさん、ご健闘を・・・」
「勝手にしろ!俺は降りる」
 サングラスの男は椅子を蹴って部屋を出て行った。
 


02 初めての休日

「胡桃っ。はやくっ」
 もたもたしてる胡桃をせかす。
「やめようよ。せっかくの休みじゃん」
「休みの日はショッピングって決めたジャン。おいしいもの食べてさぁ」
 胡桃はジーンズにシャツに皮ジャンのラフな格好。
 レザーのキャップとサングラスをすると男の子にしか見えない。
 この格好でなんでこんなに時間がかかるの?

 わたしは愛莉さんにもらったボーダーワンピとファーつきのコート・・・
 愛莉さんのお部屋に遊びに行ったときに、
 着せ替え人形みたいにされて
 愛莉さんがくれた服の一つ・・・・
 愛莉さんは妹みたいにわたしを扱ってくれる。
 この服を着てお出かけってだけで心が弾むような気がする。
 いままで着てたようなガキっぽい服じゃなくて大人の服。
 わたしも白のニット帽と大きなサングラスで顔を隠す。
 マネージャーにいわれたんだけど、街で正体がばれるとすごいことになるらしい。
 この点はきつく注意されている。
 胡桃はそれを盾にして、街に出るのを反対した。
 でも、そんなの関係ない。
 前に約束したんだから、初めての休みはショッピングしようって。

 車で東都の中心部、本宿まで送ってもらう。
 そう、東都一の繁華街。
 若者の街だ。
 
 胡桃と並んで歩く。
 なんかすれ違う人がわたしたちを振り返る。
 でも、ばれたわけじゃない。
 人々の視線は胡桃に向けられる。
 たぶん男の子って思われている。
 かっこいいとか。
 素敵とか言う声。
 もしかして彼女と思われてるわけ。
 なんか私に対する悪口も聞こえてくる。
 趣味が悪いとか、つりあってないとか。
 えーい、むかつくから胡桃の腕に巻きついてみる。
 ざまあみろ!!
 胡桃は困った顔をするだけ。

 クレープがいいかな
 ソフトクリーム???
 わたしはお店を物色する。
 締めはケーキバイキングって決めてるし・・・
 
 そのうち、周りに不良っぽい人が増えてくる。
 うーん、なんでだろ・・・
 いつのまにか取り囲まれているわたしたち。
 ひとりが胡桃の前に立ちふさがる。
「ふぅん、見ねえ顔だな」
 胡桃の顔を覗き込む。
「汚い顔を近づけるなっ!」
 胡桃が低い声で言う。
「なんだと!」
 いきなり胡桃の胸倉を掴んでくる。
 でも、胡桃は簡単にその腕をとってねじり上げる。
「ここでは俺らに逆らわないほうがいいと思うんだが」
 後ろの男が言う。
 わらっちゃうような髪型。
 真ん中だけそり上げて逆モヒカンみたいな。
 わたしはアッカンベーをして胡桃の後ろに隠れる。
 胡桃は腕をねじった男を仲間の方へ突き飛ばす。
「こいつら、なめやがって」
「まあ、待てよ」
 後ろの男が前に出る。
 鋭い目つきで睨む・・・笑っちゃうような髪型だけど・・・
 手を道路にかざす。
 そこには一頭の虎が現れる。
 魔獣だ・・・
「謝れば許してやるぜ。半殺しくらいでな」
 勝ち誇ったように笑う。
 わたしは胡桃の前に出て、戦いのポーズ。
 でも、胡桃に止められる。
「だめだよ。問題おこしちゃ」
 耳元で言う。
「でも、魔獣だよ」
「だめっ。ここは逃げるの」

「何をごちゃごちゃと言ってんだ」
 もっと怒らせてしまうわたしたち。
 いまにも虎をけしかけようって感じ。
 
 その時、人垣をかき分けて一人の男がわたしたちの前に立つ。
「魔獣はいけねえな」
 年は20歳過ぎくらい。
 茶髪、ロンゲの浅黒い肌。
 ジーパンにTシャツ、革ジャンのラフな格好。
 首には太い金の鎖のネックレス。
 チャラチャラした格好だけど、背は高いし、顔はまぁまぁかなっ。
「誰っ」
 わたしが言うと、振り返る。
「正義の味方・・・に見えねぇかなっ」
 軽口を叩く余裕。
 でも、後ろから不良が一人殴りかかる。
 まともに後頭部にそのパンチを受ける。
「いってぇ」
 しゃがみこんで、後頭部をさする。
 何しに来たの?こいつ。
 不良たちは、ふざけた乱入者を袋にするためにまわりを取り囲む。
 そして真ん中の男を蹴る。
 アッチャー。
 弱すぎ・・・・
 でも、不良たちはすぐにターゲットがいないのに気がつく。
 どこ?
 上を見ると、さっきの男が空中に浮かんでいる。
 わたしたちと同じくらいのジャンプ力だ。
 そして降りてくるときに脚を旋回させるように蹴る。
 次々に吹き飛ばされる不良たち。

「野郎っ!」
 怒り心頭の魔獣使いが、虎を放つ。
「だから、喧嘩に魔獣はいけねぇって言ってんだろ」
 男はパンチを打つように拳を前に突き出す。
 その、拳の方向に地面を青い光が走る。
 もしかして光のフォース???
 拳の風圧みたいなのが、刃となって魔獣を切り裂く。
 真っ二つになって消える魔獣。
 あとにはさっきの男が座り込むだけ。

 治安パトロール車のサイレンの音がする。
 こっちにだんだん近づいてくる。
 誰かが通報したんだ。
「やべぇ」
 いきなり私の手を掴んで走り出す男。
「ち・・・ちょっと」
 でも、ついて行くしかない。
 わたしは胡桃を振り返りながら、彼と一緒に路地を走りぬけた。


03 デート???

 逃げ込んだ路地裏。
 男は身をかがめてわたしの顔を覗き込む。
 なんか顔が赤くなる。
 こんなに男の人と接近するのって最近なかったから。
「名前は?」
 何、こいつ、新手のナンパっ?
「人に名前聞くときはまず自分からでしょ?」
「ああ、わりい。俺、大和」
「うん、わたしは美月だよっ」
「じゃあな。礼はいらないからな」
 大和は立ち去ろうとする。
 でも、わたしはそのジャンバーの袖を掴んで離さない。
「なんだよ。礼はいらないって・・・」
「はぐれちゃったじゃん」
「えっ・・・」
「一緒に探してよ・・・」
「俺忙しいから・・・」
「わたしまで逃げる必要はなかったんだからねっ。責任とってもらうよ」
 大和を睨む。
 困った顔の大和。
「じゃあ、どこまで送ればいい?」
「うん、ここまで・・・」
 バックの中からガイドブックを出す。
 クレープのおいしいお店。
 たぶん、胡桃はここにいると思う。
「あぁっ、ここかぁ。知ってるぜ」
 彼はゆっくりと歩き出す。
 わたしは彼の袖をつかんだままその後についていった。

「おいひぃ」
 わたしはチョコバナナクレープに噛り付く。
 やっぱ、有名なだけある。
 生地はしっとり薄くて、チョコとバナナのコンビネーションも最高。
 思わず大和に微笑んでしまう。
「じゃあ、俺はここで」
 席を立とうとする大和の袖を掴む。
「ここにはいなかったみたい。ごめんね。次はここだよ」
 またガイドブックを指差す。
 行ってみたかったお店を指差す。
「ほんとうに。ここにいるんだな」
「うんうん」
 顔を縦に振るわたし。
 次こそ絶対。
 胡桃と約束したんだもん。

 ブティック2件・・・
 雑貨屋3件・・・・
 甘味処・・・・

 大和といっしょにいろいろなお店を回る。
 荷物は大和が持ってくれるし・・・
 決して押し付けたんじゃなくて・・・
 まあ、自発的にってやつ・・・
 なんか顔はひきつってるけど・・・・

 あとはあそこしかない!!
 ケーキバイキングっ!!

「ねえ、大和っ。なんでコーヒーしか飲まないの」
 4つ目のケーキと格闘するわたし。
「甘いの苦手なんだよ」
 わたしから目を反らす。
「でも、郷に入っては郷に従えっていうじゃん。わたしの計算では3個たべないと元をとれないの」
「だから、おまえが食ってるのみるだけで胸焼けするって感じなんだよ」
「フーン。わかんない。こんなにおいしいのに。ケーキおかわりっ」
 
 その後、わたしをじっとみる大和。
 クリームでもついてるのかな?
 ちょっと口の周りをぬぐってみる。
 大丈夫そう・・・・
 もしかして、わたしがかわいいから????
 ちょっと顔が赤くなってしまう。
 こんなにじっと見られたことないから。
 まるでデートしてるみたい。
 なんかドキドキしてしまう。

「何みてんのよ」
 大和が微笑む。
「あぁ、あいつに似てるなって思ってさ」
「あいつって」
「おまえみたいに、自分勝手で、おっかなくてさ。
 それでいてかわいいところもちょっとだけあるって感じでさ」
「元カノ」
「そんなのじゃない・・・・
 親友って言った方がいいのかなぁ」
 遠くを見るような目の大和。
 
 こんなことしゃべりながらも、わたしのケーキの皿は空になる。
「次はレアチーズケーキ」
「まだ、食うのかよ」
 あきれたような顔をする。
「うん、この列のケーキ全部食べるの」
 メニューを指差す。
「仕方ねえな。コーヒーおかわり」
 大和が微笑む。
 なんか、かわいい。
 わたしは幸せな気分にひたりながら、ケーキを食べ続けた。


04 魔女狩りのはじまり

「LOVE WITCHESの人ですよね」
「そうだよっ」
 イベントが終わったあとの睦美たちを呼び止める男。
 振り向く睦美。
 そこにはホームレスとも思えるひげだらけのむさくるしい男。
「サインとかじゃ・・・なさそうだね」
「ええ・・・玄武さんに頼まれまして・・・」
 睦美は飛び跳ねて男から離れる。
 スタッフにも気づかれず気配を消して近づいた男・・・
 只者ではない。

 周りが騒がしくなる。
 両手に鉄の爪をつけたスキンヘッドの男が回りのスタッフをなぎたおしながら近づいてくる。
「はやく片付けようぜ。まったく、この程度に俺らを使うなんてよぉ」
 両手の爪についた血を舐める男。

「あなたたちですか?わたしのかわいい舎弟を殺ってくれたのは」
 白衣に白髪の男。
 傍らには巨大な獣を連れている。
 大きさは象くらい。
 異様なのはその頭。
 狼とライオンの顔。
 双頭の魔獣。
 それと尻尾は蛇。
 
「栞、希美、いくよっ」
 身構える睦美。
 希美は大剣を構える。
 栞は後ろで手を組んで微笑む。

 吼える魔獣。
 スキンヘッドも低く構える。
 ホームレスはコートのポケットに手をつっこんだまま。

 いきなり希美が走る。
 剣を横に構えて、魔獣の足元へ・・・・
 そのまま、剣をなぎ払う。
 そう、希美の剣は、古来の対騎馬のための剣・・・・
 騎馬武者の馬の脚を狙う。
 希美の鍛え上げられた技が魔獣の脚を払う・・・
 
 剣がぶつかる大きな音・・・・
 そう、魔獣の態勢は崩れない・・・・
 はじかれたのは希美・・・
 すごい力はあるが、体重のないのは致命的だ。
 地面にバウンドして転がる希美。
 しかし、すぐに態勢を立て直す。
 
 すぐにUターンして、今度は飛び上がる・・・
 狼のほうの首に剣を叩き込む・・・・
 しかし、それもはじかれ希美は地面を転がる・・・・

「フフ、この魔獣にそんなものは効かない。なにしろアルマジロの皮膚だからな。すべての魔獣の良いところだけを集めてつくってあるんです。まさにパーフェクト魔獣です」
 うっとりとして魔獣の脚をさする白衣の男。

 希美はブツブツ言いながら、栞のところに戻ってきて栞にタッチをする。
 わけのわからない行動は今に始まったものではなかった。

 次に栞が魔獣に対峙する。
「ドッペルゲンガー」
 両腕を交差させて空に上げる。
 魔獣の前に煙が集まり、像を作っていく。
 しかし、それが実体化したのは小さなゼリー状の物体。
 のろのろと動くだけだ。
 栞もわけがわからないというように首をかしげて、足の先でそのゼリーをつつく。
 ゼリーは霞のように消えていく。

 また、魔獣に向き直る栞。
 今度は腰に手を当てて。
 空に浮かび上がる。
 そのまま、手足を伸ばす。
「巨大化っ」
 栞がだんだん大きくなる。
 大きさには大きさを・・・・
 栞が考えた結論だった。

 魔獣と組み合う栞・・・・
 力の勝負となる。
 むしろ魔獣の方が押されている。
 だんだん、後退する魔獣。
 尻尾のへびが栞に絡み付こうとする。
「きゃぁぁぁぁぁぁ、へびっ」
 栞の悲鳴・・・・
 そして、いきなり栞は元の大きさに戻る・・・・
 そのまま、睦美の方へ全速力でかけてきてタッチ・・・・
 睦美の後ろに隠れて目に涙を浮かべている。

 仕方ないねというように睦美が前に出る。
「イン・ワンダーランド!!」
 睦美が甲高い声で叫ぶ。
 その瞬間、周りは闇につつまれた。


05 イン・ワンダーランド

 そう、睦美の能力は空間を作り出すものだった。
 
 空を走る機関車。
 トランプの兵隊。
 天井でのさかさまのお茶会。
 無限に続く螺旋階段。
 不思議な世界が全員をつつむ。
 
 ウサギと戯れる栞。
 なにかわかんないゼリー状の生き物を剣でつつく希美。
 
 漆黒の闇に無数の睦美が浮かぶ。
 スキンヘッドの男は狂ったように、攻撃をする。
 しかしどれも幻。
 爪が当たれば、それは2体に増えるだけ。

「ハハハ、無駄だよっ。この世界ではわたしがクィーンだよっ」
 空間に睦美の笑い声が木霊する。
「さあ、どうしようかなぁ。おまえの足元は沼」
 スキンヘッドを指差す。
 足元からだんだん沈んでいく男。
「な・・・なんなんだこれ・・・」
 もがいても抜け出せない。
 膝のあたりまで沈んでしまう。
「こっちは子猫になあれ」
 魔獣は子猫に変わる。
 あっけにとられる白衣。
「それからっ。」
 もうひとりの男を捜す。

 しかし、前には見当たらない。
 睦美の後ろから声。
「楽しいショーだったよ」
 ゾクッとするような低い声。
 振り返る睦美。
「こっちもみせてあげよう」
 男の後ろにマントをつけた骸骨が浮かび上がる。
 手には大きな鎌。
 絵で見た死神そのもの。
「ソウルイーター」
 骨だけの腕が伸びて睦美の額に・・・
 そして、白い糸のようなものを引っ張る・・・・
 そのまま白い糸を器用に巻き取る骸骨の手・・・・
 その糸が終わったとき・・・
 睦美の身体はその場に崩れた。
 いきなり元の世界に戻る。
 魔獣も元の巨大魔獣に、スキンヘッドの男も普通の地面に立っていた。

「やべえな。相変わらず。死神の技は」
「さてと、あと2人ですね」
 白衣の男が魔獣をゆっくりと全身させる。

 その前に一人の女が出る・・・・
 希美と栞の新人マネージャー。
 魔獣と2人の間に立ちふさがる。
「非常事態よ。リミッターを解除して逃げて!」
 振り返って2人に向かって叫ぶ。
 2人は顔を見合わせてうなづく。
 そして手首の鎖をはずす。
「逃げるの。そして睦美さんがやられたこと卑弥香さんに伝えて。ここはわたしが食い止めるから」
 魔獣のライオンの顔がマネージャーを襲う。
「鉄壁っ」
 マネージャーは手をかざす。
 前に大きな鉄の壁ができる。
 跳ね返される魔獣の顔。
 前足で引っかく、でも壁に阻まれてマネージャーまで届かない。
「ユニット4の影。鉄壁の綾をなめんなっ。死神一匹通さないよっ」

 でも、2人は逃げようとしない。
 希美は何か考えている。
 なにか思いついたらしく顔を上げる。
 また、剣を取って走り出す。
 魔獣の方へ・・・・

 しっかりと前を見据えて、
 鉄壁を潜り抜ける・・・
 中からは簡単にすり抜けられるようだ。

 さっきより速いスピード。
 大剣を横に払う。
 右の後ろ足を狙って・・・
 今度は跳ね返されない。
 剣の描く弧は魔獣の足を斬る。
 吼える魔獣。
 希美は剣の切れを確かめると、全速力でこちらに戻ってくる。
 マネージャーは一瞬鉄壁を解除し、希美を迎える。
 希美はマネージャーをすり抜け、栞の方へ・・・
 栞の手をとって駆け出す。
 リミッターで戦ったことが納得いかなかった。
 本来の自分の力を証明することが必要だった。
 普通の人にはわからないが、希美の論理だった。

 舞は2人が逃げるのを見届けると仕上げにかかる。
 どれだけできるかわからないが、
 なるたけ時間を稼ぎたい。
 それと、全員は無理かもしれないが、一人くらいは道連れに。
 
「ファイアーウォール!」
 舞の前の鉄壁が燃え出す。
 この壁をやつらに押し出す。
 鉄壁は守るだけの技じゃない。
 魔獣と鉄の爪。
 二人とも壁の動きにあわせて逃げるだけ。
 やっぱり、こんなに広い屋外では舞の技は威力半減だ。

 しかし、広いところなら囲んでしまえばよい。
 炎の壁が彼らを囲むように伸びていく。
 そして、逃げ道を塞いでしまう。
 綾のもくろみどおり。
 あとは炎の壁を狭めていくだけ。

「かわった技ですね」
 綾の後ろから低い声。
 まさか・・・・
 振り向けば、死神。
「どうして抜けられたの?」
「さっきの娘が通ったときですよ」
 あの一瞬・・・
「おもしろい技だが・・・壁の向こうが見えないのが難点ですね」
 死神が綾の額に触れる・・・
「あぁっ・・・」
 そこから出る糸を一瞬で引き抜く。
 その瞬間、綾はその場に崩れるように倒れこんだ。



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