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 初夏のまっすぐな日射しがようやく茜にゆるむ頃、クインは夏用の薄いワンピースに着替えて地下水路へ降りた。水路に降りて複雑な迷路をどうにかくぐればタリアの境界門にほど近いアパートへ出ることができる。
 どこへ行っても彼の突出した美貌は人の目を引いたが、タリアの中ではそれが悶着になることが多い。いちいち声を掛けてくる連中の目的は結局は彼の身体であったが、相手をするのも面倒で、最近は尚更他人が疎ましかった。
 ───疎ましい、くせに、ではライアンがタリアから消えるとどこか物足りない。それをライアンの不在ゆえだと結論してしまうには内心の矜持の抵抗は頑迷であった。クインは水路からあがる階段を上りながら舌打ちをする。ライアンにこれほどまでにこだわる心根が一体何であるのか、クインは自分でもよく分からない。彼は確かに自分の愛人やら血縁やらではなかったし、そうしたいという欲求は見あたらなかった。
 だが、結局誰かに縋り付こうとする時に真っ先に浮かぶ面差しであることも事実であった。チアロはクインのせっぱ詰まった孤独感をどうにか緩和しようとしているのか、頻繁に食事や娯楽に誘ってくれるが、それとはまた違ったことでもある。
 クインは秀麗な顔を歪め、唇の端で苦く嗤った。ライアンなど言葉を交わしていれば苛立ちだけが蓄積されるのに、いないとなるとオルヴィの同行がやけに気に食わない。それを自分が不服としていることさえ怒りになる。
 ───ただ、ただ、自分が欲しいのは、ライアンの言葉ではなく彼の自分を気遣う心でもなく、ひたすらに焦がれるほどに欲しいのは、欲しいのは……そこまでくれば思考がふいに回転を止める。ライアンから何が欲しいのかさえ、彼への怒りゆえに曖昧に塗りつぶされてしまった絵のように焦点がぼやけている。
 クインは首を軽く振り、地下から上がった床の隠し扉を足でゆっくり閉めた。鏡の中にいる自分に向かって微笑んでみせる。瑕疵なく整った顔がきらめくような美しい少女が嗤った。化粧の具合を一度見て、クインは部屋のクロゼットから肩掛けのレースと靴を選んで外へ出た。
 このアパートにはいくつかの事務所が入っていて人の出入りが多い。その一つを架空の名義で借り受けて地下水路に繋いだのは正解だったといつもながらに思う。タリアの中をさほど歩かないうちに地下へ降りることが出来るし、他人の目は今でも微かな警戒心を呼び起こさせ、胸をささくれ荒らすのだ。
 まっすぐに前を見つめて歩き始めると彼に目を留めた人々が足を止め、やがて自然に割れて彼のための行き道を造る。微かな吐息、ぶしつけなほどの視線、そんなものでさえ身に飾るように誇らしげに背を伸ばしてクインはタリアの境界門を出ていく。ここなど自分の居場所ではないのだと威嚇するような微笑みが自分の顔に張り付いていることは知っていた。
 境界門を過ぎた辺りでクインは流しの辻馬車を拾い、この日の仕事だと指示された宿へ入った。オルヴィの書いた紙片にあった偽名を告げると宿帳をめくって管理人がああ、と曖昧な声を出した。
「お部屋は一番上にご用意してありますよ……しかし、……ああ、済みませんね、お姉さんとはあまり、その、」
 クインは柔らかく笑ってみせる。どんな時にも自分の美貌には絶対の自負があった。
「姉とは母が違うものですから」
 その場の嘘をさらりと口に乗せ、教えられた階段を上がる。指定の部屋は最上階の全ての面積を使う特別室だが、これはさして珍しいことではない。
 軽く扉を叩くとすぐに中から返答があった。オルヴィが嫌味に吐き捨てていったように確かに声音は若い女のものであった。若い女ね、とクインは微かに内心に毒づく。一体、どんな女なんだか。彼の一晩の金額は既に800ジルを超している。これから経費やライアンへ渡る一割を差し引くと手元には300と少しが残ることになるが、この先更に揚げ代は高額につり上がっていくだろう。少なくともチアロにはそのつもりがある。経費には客の身元を確かめるための調査料も含まれているから大幅に目減りすることは仕方がない。
 だから今ならまだ高額といっても誰かを破産させるには足りないほどであったが、それにしても男娼を買う若い女、というものがどんな種類であるのかをクインはこの晩とっくり見物するつもりであった。どこかの金満家の後妻、それとも亭主が役に立たない人妻、未婚の女だとすると相当好きな女だろうか。何にせよ、それは軽侮と冷笑を連れてくる。
 どうぞ、と扉が開いた瞬間、クインはそれでもその底意地の悪い思考をさっと表情の奥へ押し込んだ。どんな相手だろうと客は客、と今までも刷り込んできた性癖であった。
「───本当に、来てくれたのね? 嬉しいわ、夢みたい……」
 けれど出てきた女は彼の想像していたどんな極悪な色も持っていなかった。一瞬虚を突かれたようにクインはぽかんとする。彼女はそれまで彼を買いつけて散々玩んできたどんな男たちや女たちとも何かが違っていた。彼らは一様にどこか暗く歪んだ炎を目に飼っていたし、身から発せられる空気にも重い澱みがあるものなのだ。
 クインを僅かに見上げて大きく瞠られた瞳の輝きには純粋な驚きだけが灯っていて、それがひどく女を無邪気に見せている。年齢はなるほど若い。20には届いていないのは確かだろう。特別美しいというわけではなかったが、どこかで見たような既視感でクインは少し瞬きをし、それが過ぎた晩に格子の向こうにいた黒髪の遊女の印象であることに気付いた。───確か、リーナと呼ばれていた少女。
 但しそれは見間違えるというほどの酷似ではなかった。どことなく顔立ちから受ける最初の感触が似ているのだ。あのリーナという遊女もそしてこの女も、さして珍しげな特徴ある容貌ではなかったから、単に空似というものであった。夢みたい、と女が繰り返して呟いた。クインはその声でようやく現実に立ち戻り、さあね、と小さく呟いた。
「そっちが買っておいて夢も何もあるかよ。───中、入れてよ、いい加減にさ」
 クインの言葉にはっと女は振り返り、ごめんね、と慌てて身体をずらした。彼女に一瞥もくれずクインは部屋の奥へと踏み入れた。部屋は流石にこの宿の一番であって、調度も内装も申し分なかった。売春宿とはやはり品格が違う。クインが部屋の中を見回していると扉を閉めた女がいい部屋よね、と明るい声で言った。女の声に全く淫蕩さが潜んでいないことにクインは戸惑い、思わずじろりと彼女を睨んだ。
 この女は一体なんだろうという疑問が先ほどから彼の脳裏を巡っている。彼を買った客たちから感じてきた負の威圧がかけらもない。そもそも男娼を買う事自体をしないだろう、よい意味においての、ごく普通の女だ。奇妙な清潔感が彼女の明るい空気を支えている。
 彼のきつい視線に女は怯むでもなく目をしばたいた。彼が何故自分を睨んだのだろうというのさえ理解していない、まったくの素人ぶりにクインは遂に溜息になった。
「……あんたさ、俺を買ったんだよな?」
 女相手の時いつもするように、適当に言葉で相手を気圧したり翻弄したりする気にはなれなかった。この女は恐らく、本当にただの素人で興味本位なのだ。一体どこのお嬢様だと次第に苦くなりながら、クインは彼女に向き直った。
「だったらこっち来いよ。買った分は楽しむ気があるんだろ」
 彼の噂をどこかで聞きつけて面白半分に手を出そうとしたのなら、それはいたく彼の中の自嘲癖と自尊心のかけ混ざった部分を傷つけた。客たちの目的も欲望もクインには失笑の対象だったが、それさえ持たない女が気まぐれに自分を指名したのかと思うと、苛立たしさがまた腹の底にとぐろを巻き始めているのが自分でも分かった。
 欲しくもないくせに物珍しさだけで買うという行為自体が自分を馬鹿にしている。相手を蔑むのは自分の役目であって客のものではないのだ。女が扉を開ける前にそこで自分が浮かべていた冷笑をいきなり浴びせられたような汚辱にクインは微かに身震いし、薄く笑った。
「……こっち、来いよ。来いって言ってるのが聞こえないのか?」
 ほとんど脅しあげるような低い声に、女はぴくりと肩をふるわせた。怯えているのだ。クインは大声で笑い出したい衝動を耐えながら、ゆっくり余裕を持って獲物に近寄るように足を踏み出した。女の肩を掴んで腰に回そうとした手を、女は身をもぎ放すようにしてすり抜け、待って、と掠れた声で呟いた。
「待って、ねぇ、私、こんなつもりじゃ」
「じゃあどんなつもりなんだよ」
 クインは小さく笑いながら耳元へ囁いた。彼の吐息が女の耳朶にやわく絡んで産毛がさわりと逆立つのが見える。彼女の腰に今度こそ手を回して後ろから抱き寄せるようにすると、待ってと二度目を言いながら、女が突然くるりと身をひねった。正面からおもむろに向き合う形になってクインは僅かに身を引く。
 と、左の耳がぐいと引っ張られてクインは慌てて体を離した。
「待って、って言ってるでしょう? どうして言うことを聞けないの!」
 ぴしゃりと言われてクインはきょとんとする。頭ごなしに言われて怒りになるはずのいつもの反射が、どうしてか反応が鈍い。まるで自分が5才の子供に戻ったような気分であった。
「あ、いや……ごめん……」
 ぼんやり口にして、それが謝罪であったことに一瞬後から気付く始末だ。彼の言葉に女はうち解けたような笑みを見せた。美女ではなかったが、十分に居心地のよい、明るい笑顔であった。誰かのそんな表情を随分久しぶりに見た気がした。どうにも調子が狂う相手だとクインは苦い顔になる。気を詰めていた表情や身構えていた心根をゆるく解いて、クインは部屋のソファにどさりと身体を投げ出した。
「……あんた、じゃあどんなつもりで俺を買ったんだよ」
 寝る気がないという意味合いであろう女の言葉に落ち着かない気分であった。積み上げてきた経験の全てが投げやりに首を振って、この女は男としての自分に興味がないのだと溜息をついている。
 クインは身支度整えて編み上げてきた髪をほどいた。魔導の効果で黒く輝いている長い髪が、若干の柔らかな癖を残したままこぼれ落ちる。それを無造作に片手でかき回していると、女が部屋の隅に屈むのが見えた。少し大きめの布鞄から、貴重品のように取り出した黒い箱の正面に、大きな硝子の球面が見える───写真機だ。
「写真は駄目だよ」
 女が光画紙を入れようとする間際、クインはそれを遮った。それは男女どちらの客でも同じ事であった。客側の手にクインの写真が渡れば、それはどこからどんな形で誰に伝わるか分からない。ただの家族写真や記念品ではないのだ。最も皇太子に近いとされているリュース皇子との酷似は、正体や身元の詮索をいつか必ず呼ぶはずであった。その確実な証拠となる写真など、残すことは自暴自棄といってもよいことであった。
 女はえ、と聞き返した。
「……どうして? ───事情があるなら誰にも見せないわ」
「駄目ったら駄目。あんまりしつこいなら写真機、窓から放り投げるよ?」  
 女が写真機を扱う手つきはひどく慎重であった。恐らくそれは彼女のものではないだろうという推測はどうやら正解であるようで、女は一瞬俯いてから頷いた。
「ごめんなさいね、私、こんなこと初めてだからよく分からなくて……」
「あんたが初めてなのは知ってるよ」
 どう考えても男娼を買う類の女でないことも、既に雰囲気が雄弁に語っていた。世間ずれしすぎていないなら学生かも知れない。クインがそんなことを考えていると、女は写真機を鞄に戻す手で、大きめの写生帳を引き出した。
「何だよ」
 クインは立ち上がり、彼女の手元をのぞき込んだ。新しい頁を探すように女がぱらぱらとめくる紙には練炭色で何かが描かれている。それは花だったり人だったりごくたまに猫や犬だったりしたが、総じて淡い圧力で描かれた美しい絵だった。
「絵は? 写真は駄目でも、絵ならいいでしょう? ね?」
 そんな事を言いながら、写生用の練炭でも探しているのか女は鞄の中で手をごそごそと動かしている。彼女の荷物がどうやらその鞄一つであること、それがどこにでも安く売られているような綿地のものであることにクインは気付いた。そのまま足下に視線をやる。彼女の靴も昔自分が母といた頃に履いていたものと、さほど変わらぬ粗末なものだった。
 微かに、胸がちりっと焦げるように痛んだ。この女は自分と同じ階層にいる相手であった。服だってそう高価なものであるとは思えない。普段彼を買い付けている裕福な連中の払う金には何の同情も覚えないが、この女が自分を買う為に支払った金額を思うと一瞬呆れるほど……馬鹿馬鹿しいのか感心したいのか、どちらであろう。クインは溜息になった。どうやらこの女は一晩のモデル料としてあのオルヴィのふっかけた額を払ったようなのだ。
「……絵も駄目だって言ったら?」
 クインの言葉に女は顔を上げ、そして少し困惑したように笑った。
「それは……ちょっと眩暈がするわね」
 だろうね、とクインは応じて天井を見上げた。良い部屋らしく高く取られた空間の天井画は何かの洒落気なのか魚が水草の間をすり抜けていく題材だ。魚鱗の古びた色を眺めながら、クインは女の申し出を吟味した。オルヴィの取ってきた仕事であるし、気に入らなかったの一言で投げようか。金はチアロから返してやればいい。写真はもとより絵でさえも自分の容姿を形に残すかと思うと、真っ先に嫌悪感が立つことを軽視してはならなかった。
「……俺じゃなきゃ駄目か? 他にもっと、本職のモデルだっているだろう」
「そうねぇ……でも、新しい意匠の一連作を興す時には、やっぱり最初の自分の印象に近い相手を捜すものでしょ」
「それはあんたのやり方と理屈だから俺は知らないね。俺と似てるってなら……よく客にも俺がリュースさまとかいうお偉い人と似ているって言う奴もいるね」
 よく似ている、そっくりだと呟く声に混じっている混濁した欲望をクインはいつもひっそりと嗤ってきた。あの皇子様ときたら恐らく自分に向けられている視線に時折はこんな淫蕩な値踏みが潜んでいることにも気付いてはいるまい。その闇に葬られるべき部分を引き受けて、クインはますます自分が皇子の影となる気がした。あの皇子の引き受けている部分が光溢れる明るい世界ならば、その足下に落ちる影のすさまじい暗さに自分は生きている。皇子本人を決して嫌な奴だと思ったことはなかったはずなのに、彼のことを考えてふと目線をあげれば、鏡の中にいる自分がひどく暗くて惨めな気がするのは単に僻みであった。僻みだと、分かっているからこそ尚更……辛い。
 突然頬に何かが触れてクインははっと顔を上げた。女が彼の柔らかな頬をそっと撫でたのだった。
「……大丈夫? あまり嫌なことは考えない方がいいわ」
 さらりとした本心からのさりげない気遣いに、クインは怯んだように半歩後ずさり、いや、と曖昧な返事をした。微かに目の奥が潤み出そうとしている。人の優しい指先が、恋しい。それはいつか母が彼にふんだんに与えてくれたのとよく似た、まっすぐに単純に相手を案じる情愛のぬくもりだった。
「何でもねぇよ───気安く触んな」
 ぱっと顔を背けると、女はゆるく笑ったようだった。それが彼を宥め慰めようとする種類のものであることは、すぐに分かった。何かの反動でもあったようにそれにふらふらと縋り付きたくなるからだ。
 クインはことさら厳しい表情をして舌打ちをした。誰かがこんな風に時折優しくするだけで、ひどく寄りかかりたくなるほど自分はどこかがおかしくなってきているのかも知れなかった。
「ごめんね、本当に厭ならもうしないわ。……それに、リュース殿下は駄目よ。あっちは……そのぅ、もう断られたの。肖像権と写真の利得について懇々諭されちゃったわよ」
 女はちょんと肩をすくめて仕方なさそうに笑った。クインはそう、と軽く相づちを打ってやがてゆるく笑った。さほど交流が長かったわけではなかったが、あの皇子の生真面目でひっそりとした性質がそのまま変わらずにあることは分かった。
「だから俺を買ったってわけだ? ふうん……絵、か……」
 皇子の手元をすり抜けた話が巡って彼の元に回ってきた、その事自体は珍しいとは思えなかった。それは時折あることであったのだ。珍しいのは女が決して裕福な生活をしていないということであった。服も靴も鞄も、ごく普通の古着や使い込んだ品としか思えない。800ジルを越す金を惜しげなく出せる環境でないのは明白で、それを彼の一晩のモデル料と引き替えようとしている。皇子に断られたからと、諦めてもいいはずのその話の続きを見たがっているのだ。
「……そんなに、絵、好きなんだ」
 半ば呆れ加減に呟いた言葉に、女はそうねと笑った。
「好きというよりは、描いていないと死んでしまうかも知れないってことだと思うの……何があってもずっと絵だけは描いてきたからね……」
 女の微笑みに浮いた淋しげな影を、クインはじっと見つめた。何があってもと呟く程度には沢山のことが通過した、微かな痕跡をそこに見つけた気がした。……僅かに、胸が弛む。同情であったかもしれないし、幾ばくかの共感であったかもしれない。
「絵なら……いいよ」
 クインは小さく言った。同じ女の客は取らないことになっている。この女が自分に会うたった一度の機会に大枚を支払ったのなら、どうにかすり抜けのききそうな現実に目をつぶってやっても構わない。ライアンの判断に委ねるならば恐らく彼は撥ねるだろうし、チアロも同じ事を言うだろう。だから彼女の申し出を受けるのかも知れないとクインは思い、それを否定する材料がないことに気付いて苦笑した。
「……絵ならいいけど、あまり他人に見せないでくれよ。それと、俺とどうやって連絡を取ったかは誰にも言うな───ま、男娼の買い方なんかべらべら喋ってあんたの得になることは何一つないけどな」
 女は大急ぎで頷いた。彼の気が変わらないうちにと思っているのだろう。
「ありがとう。私はエミリア」
 短く、はっきりと名乗る。この女の風情からして偽名とは思えなかった。男娼を買って本名を名乗る相手というものが存在するとは思っていなかったにせよ、それはクインを相当面食らわせたらしい。表情も作らないでただ彼女を見つめ返すと、女はもう一度笑った。
「エミリア=スコルフィーグよ。みんなエミルって呼ぶわ……なんて呼んだらいい?」
 最後の質問にクインは肩をすくめた。
「適当にどうぞ。リュースでもいいぜ。それともカルア? エセル? ああ、ラインなんてのもいたな、どれでもいいさ」
 エミリアは呆れた、と呟いて彼の首を軽く、ぴしゃりと音を立てて叩いた。
「不敬なこと言わないで。別に本名を聞いている訳じゃないんだから……」
 分かったよ、とクインは適当に手をひらひらさせた。
「じゃ、リュース」
「嫌な子」
 エミリアはくしゃりと顔を歪め、それからついというように笑い出した。彼女の持っている空気はどこまでも明るくて、清潔だった。それにつられてゆるく笑いながら、ふと胸の重みが軽くなった気がして、クインは苦笑する。けれど、それさえ遂にぬるく解けて安息にしなだれていくことに、何故か懐かしい安堵を覚えた。
 クインは自室の寝台に転がって、ぼんやりと一枚のカードを見ている。降臨する天使、その周囲を取り巻く幻影のような魚の群。淡めの色遣いながらどこか強烈に印象に残る神秘的な青が絵全体を美しくとりまとめている。
 この絵がエミリアといった女の、細い手が編み出したものであることは信じられない気もしたし、よく知った気もした。
 何があっても絵だけは描いてきたとエミリアは言った。それは真実だったろう。写生用の練炭を握って一心に彼の姿を写し取り始めた彼女は真剣で、声を掛けるのもためらわれるほど無心に手を動かし続けた。
 突き詰められたような目の光、きゅっと結んだ唇のきかん気。特段美しい女ではなかったはずなのに、その顔をつい見つめてしまう。目が馬鹿になったように彼女の面輪から離れないのだ。
 ───描いている時だけは、私の世界は私のものだから。
 クインに向かって照れたように笑った顔はごく普通の若い女であるのに、画帳に向かう彼女は別人のように厳しい表情をする。
 芸術というものにクインはさして関心がなかった。これからもないだろうとは思う。けれど別れ際に彼女がくれた一枚のカードを捨てることが出来ない。エミリアの描いたという天使と魚群の一葉が印刷されたカードの裏には画廊と展示会の期間、そして合同出展するという画家の名前が連盟で記されている。
 そしてこの仲間たちの中ではエミリアは特別名前の出ている存在なのだろう。合同出展のうち、半数は彼女の「春幻想」と名付けられた一連作に割かれているようだ。
(興味があったら来てね。今週中はずっとやってるから)
 その彼女の言葉を何度も口の中で転がしながら、クインはじっと天使の微笑むカードを見ていた。……もう二日もそんなことをしている。
 ゆらめく波間に射す光の線をかいくぐるように身をよじる銀色の魚たち、それに手を差し伸べて微笑む天使の表情が柔らかく、甘く、優しげなのにひどく切ない。幻影画であることは疑いないが、天使の面輪に何か懐かしい、ぬくい感情がはい出してくる。
 ……これは余計なことなのだろうか。自分は物と同じなのだ、ただ客の望みを察してそのように振る舞うだけの人形なのだと必死でしつけてきた外殻が、柔らかく薄い微笑みひとつにゆるゆると消え去ってしまいそうになる。
 クインはこんなことではいけないと必死で思いこもうとする。人の優しく触れ合う暖かさを求め始めたら、恐らく客と寝ることなど出来なくなる。
 最初にライアンと寝たとき、微かに震えていたし怖かった。だから彼が自分をごく丁寧に、まっとうな恋人にするように扱ってくれたことは分かる───今なら、それは分かる。
 そのせいでライアンについて苛立ったり怒りを覚えたりしながらも、もう一度誰かのぬくもりの中にひたって癒されたいと考える時には彼に手を伸ばし続けて拒否され続けていることも。
 男たちに組み敷かれながら、クインはいつでも自己を閉じてただ暗い場所に彷徨っているようだった。身体の反応は興るままになることで、自分の感覚や意志とは既に遠い場所にあった。
 それが異様なことだと胸のどこかが飲み込めないままであったのを、今更思い知ることなど、欲しくない。
 要らない。そんなことに気付けばもっと苦しくなる。居たたまれなくなる。いやだ、それは嫌だ。このままでいいはずなのだ。チアロだって母さんだって、俺を気に掛けてくれてるじゃないか。何が不満なんだ。足りないんだ。
 けれど、その明確な回答など───要らない。そのはずなのに。
 クインは起きあがった。寝台の脇の小卓の上で、彼の時計が時間をせかしている。クインは澄んだ音で彼を呼ぶ時計の音を止め、服を脱いだ。週に2度、看護学校へ通っているのだ。試験は首位で通過し、特待の資格も得たのだから放り出すのは愚かであった。
 看護学校へは少年のままの姿で通っている。身長はこれからどこまで伸びるか分からないし、そもそも中等学院の時にもあの皇子が少女の体つきではないと断言したではないか。医療系の学校であるから、その目はもっと厳しくなるはずだった。
 クインはクロゼットの中から派手すぎない衣服を選んで身につけると、鞄に教書を放り込んだ。髪は適当にまとめて黒く見せ、眼鏡をかける。女装の時とは違って、素顔を晒すことにやはり抵抗は強かった。
 いつもの地下水路から抜け、少し歩いて乗り合いの馬車にあがりこむ。彼の面差しに時折はぶしつけな視線が当てられることもあるが、大都市ならではの無関心さがおおむね彼の過敏な神経を守ってくれた。
 いつものように他人の視線を拒絶するためにやや俯きがちに、馬車の振動に身体を預けながらぼんやり窓の外の薄暮の景色を眺めていたクインはふと視線をあげた。ちらりと一瞬目が過ぎた街角に、既視感の青い色がよぎったのだ。
 肩をひねって振り返り、目線を滑らせていくとやはり何かがちらりと引っかかる。僅かに時間を探し、すぐにクインはその正体を見つけた。表通りに面した硝子張りの店の一面に、あの天使の絵の複製が大きく張り出されている。
「あ……」
 微かにクインは声を漏らして腰を浮かせた。天使のカードをぼんやりと眺めながらつい彼女のことを考えていた最前までの記憶が、不意に現れた偶然に対して喧噪に息づき始める。
 急に心臓が高く打った気がして、クインは思わず口元を押さえた。カードの裏に印刷されていた画廊の地番など、覚えていない。多分その箇所は見ないように務めてきた。ふらふらと彼女の親切とやらに甘えてしまっては、この先客とのことが辛くなるだけだから。
 けれどその矢先に眼前に現れた絵の天使は、彼を許すように優しく微笑んでいる。
 もう一度だけ。そんな声が耳の裏で囁いたような気がして、クインはきゅっと唇を結ぶ。あと一度だけ、たった一度だけでもいいから、彼女とごく普通に話したり笑ったり、そんな平凡でなだらかな時間が欲しい。それを嬉しいと思う部分が自分の中にまだあったことが喜びに変わりそうになる。
 いけないと思いこもうとする傍にその声が次第に大きくなっていくようだった。微かに苛立ってクインが爪を噛もうとした時、急に馬車ががくんと揺れてとまった。
「───降りるかい?」
 その声が自分に向けられたものだったことに、クインは遅れて気付いた。乗り合いの切符勘定をする車掌が御者を止めたらしい。
「あ……いや、」
 何かはっきりしないことをクインは口の中で呟いた。車掌がいぶかしく彼を見つめる。クインは馬車窓の向こうにやや遠く見えている青い絵の具の色を見やり、自分の鞄を見やった。
 学校が、という胸の中の呟きがする。その声に耳を澄ましながら、クインは唇を開いた。
「降ります───ここで降ろして下さい」
 自分の声がぽろりとこぼすのを自分で驚きながらクインは受け止め、そして苦笑になった。
 一度くらい看護学校を休んでもすぐに取り返しはきくという自信はあった。それまでの学舎の経験からしても、数度通った看護学校の内容の密度から言っても、それは殆ど確信といって良かった。
 ……一度くらい、いいか。そんな現金さに自分で薄い苦笑を浮かべながら、クインは馬車を降りた。精算分の釣り銭を適当に服に押し込み、天使の絵の掲げられた画廊へ少しづつ近寄っていく。いつか妓楼にこわごわ近寄っていった時よりも更に何か恐ろしく不可解なものへ近付いていくようで、落ち着かない。
 画廊は通りに向かう壁面を全て硝子の一枚板で張ってあり、そこにカードと同じ絵の大きな複写画が張られていた。馬車の中から見えたのはこれだ。水の青が優しい。
 クインはその絵をじっと見つめた。カードの時にもふんわりしたぬくみのある絵だと思ったが、大判になると更に顕著だった。表情しか見えなかった小さな印刷よりも、事細かな仕草や表情の微妙な加減、光線の柔らかさなどがゆったりとした時間を連れてくる。美しい絵であった。技巧も色使いも表情も、全てが穏やかにゆっくりと、そして確実に胸の中に入り込んでくる。
 クインは溜息をついた。彼女が何かにとりつかれたように夢中で彼を写生していた時の情熱の帰結はこれなのだろうか。だとしたら、とクインは不意に頬を赤らめる。
 ……そりゃあ大層なものに見込まれてる。自分は天使ではなく、これほど美しいものでもない。現実と欲望の中に彷徨いながら、それを厭い嫌い憎しみさえしながら、そこから離れて生きていけない。それほど醜いものがあるだろうか。
 けれど自分でも可笑しくなるほどに、彼女が自分の表面だけを小器用に写し取っていたのではないことは、知っている気がした。
 あの日、いつしかソファで眠ってしまったクインが夜半に目を開けるとエミリアはまだ写生を続けており、彼の目覚めに気付いて優しく笑った。
(起きたの? 眠ってていいわよ……)
 それは僅かに記憶の奥底に眠る、母の声音と似ていた。声自体は似ていないのに、その柔らかな音調が似た場所に囁きかけてくる。
 頷いて目を閉じた自分の素直さにクインは苦笑したはずだったが、その先はすぐに闇に溶けて分からない。エミリアがそっと自分に近付いて毛布をかけ直してくれたことだけ、それだけを何故か覚えている。
 クインは微かに笑い、長い溜息になった。画廊の中にはいるのには、また別の種類の勇気が要る。どうしようかと視線をちらりと入り口の方へやると、慌てて居住まいを正す若い男女たちがいた。どうやら彼を見つめていたらしい。やっぱりこの顔は目立つな、とクインは苦笑した。
 彼らの年齢は多少ばらけているようであったが、雰囲気は似通っていた。合同出展とカードの案内にはあったはずだったから、これはその若い画家仲間というところなのだろう。
「あ、あの、よければ中、見て行きませんか?」
 クインと一瞬目線のあった女がしどろもどろに言う。下手きわまりない勧誘にクインは微かに首を傾げた。
「エミリアって……ここにいるって聞いたんだけど」
「エミリア? ああ、エミルね、いるわよ」
 女は知った名前が出たことで安堵したらしく、ほころんだ笑みになった。こっちよ、と手招きされて画廊の中へ踏み入れる。中は意外と広く、白い壁と淡い枯れ草色の絨毯が落ち着いた印象だ。
 初めてのことで周囲を見回していると、先ほどの女がすぐに戻ってきた。クインは僅かに皮肉気に見えるような笑みを作り、照れのために軽くあごをしゃくる。が、そんな意地も連れられてきたエミリアのぱっと咲いたような笑顔で急に引き込んで、口元を歪めてあらぬ方向を見た。
「来てくれたんだ、ありがと、嬉しいわ」
 やはり彼女の声は通って明るい。あの晩も朗らかな声や表情であったが、それを改めて確認した気持ちになる。自分が彼女につられるようにゆるい顔になっていることにクインは気付いたが、それをさっとしまい込む気にはならなかった。
「暇だったし」
 それでも口をついて出てくるのはそんな言葉だった。エミリアは彼の持っている鞄をちらりと見て、そうね、と頷いた。
「でも来てくれたんだから嬉しいわ───ごめんね、今、商談中なの。すぐに済むと思うから絵でも見ていて、ね?」
 商談ということは絵の買い手が付いたということだろう。エミリアはどうやらこの画廊に絵を飾っている連中の中では一番手であるらしく、いくつかあの天使の絵と同じ筆触の絵には売約済みの札が画題の下に張られている。
「売れてんだ、絵」
「まあ、そこそこにはね……何しろ散財しちゃったから、取り戻すのに必死よ」
 くすりとエミリアは笑う。散財というのが自分のことであることに気付き、クインは少し笑った。
 待ってて、と言い残してエミリアが奥の応接室へ戻っていく。その後ろ姿を見送ると、先ほど案内してきた女が知り合いなの、とクインをのぞき込んだ。まあ、と適当に肩をすくめるとそれ以上は諦めたのか、女はこっち、と彼の先に立って画廊の奥へ歩いた。
「ここから先がエミルの今度の新しい連作よ。右から時系列にそって並んでるから、その順に見てあげてね」
 それだけ言い残して女が去るのを待ち、クインは絵の前に立つ。天使の絵とは少し趣が違うが、淡いくせにしっかりと塗られた色調と美しい幻想の光景は同じだった。
 滔々と広がる若草色の野原に少女がいる。エミリア自身に少し似ている気がするが、もっと幼い。まだ10才にもならないだろう。黒髪が風にあおられて顔にかかり、ほつれてさえいるが、その目線は何か見えないものをみつめるように敬虔に、ひたすら空へ向いている。
 展示説明の額には妹の成長を追いながら幻想の中に取り込んだ一連の作品であることが記されていて、その通りに一枚を経るごとに少女は少しづつ成長していく。
 若草の野原があり、爛漫の花壇があり、きらめく海がある。あの天使と通じる、一点の曇りもない優しさ、綺麗に透き通った慈しみがある。
 ゆっくりとクインは絵の前を移動する。成長する少女の面影はやはりエミリアに次第に似てくるようだった。少女の表情や服装は様々だったが、どの絵もどこか遠い、とりとめない場所をしっかりと見つめているようで、視線の強さが焼き付く。
 そんなことをぼんやり思いながらクインは最後に近い一枚の前に立つ。それは春を迎えて割れ崩れていく氷の上を渡る少女の姿だった。均衡を取るように大きく手を広げ、やはりずっと上の、あらぬ場所を見ている。黒い瞳に何も書き込まれてはおらず、それが何を見ているのかはやはり分からなかったが、現実の何かではあり得なかった。不思議な微笑みは苦悶でも諦観でもなく、試練にうち勝ったときのものでもない。どの風景にいても少女はたおやかに凛としていたが、この一枚には特にそんな表情が強かった。
 綺麗な絵だった。技巧よりも、絵を通して何かが確かに心の底を掴んで優しく揺する。それにゆったりと身を任せていると安らいだ気持ちになる。彼女の絵は、そんな絵だ。誰かの為に描かれた、愛を語る絵。愛を語るゆえに幻想と現実が調和して、美しい絵。
 彼女の胸の中にある幻影がごく一部であっても鮮やかに投影されていることは、疑う余地がなかった。美しく結晶化された彼女の中の無限の夢が押し寄せてくる。
 綺麗だと口の中でクインは呟く。絵の善し悪しなど彼には分からないし、エミリアの絵に一体幾らの値が付くのか、それが高いのか安いのかなど全く知らない。けれど彼の心に根付き、彼に向かって優しく微笑む天使の幻影と同じ血脈が、この絵には宿り、息づいている。確かに呼吸しているのだ。
 そしてこの絵を生み出した絵の主は今、すぐ近くにいる。応接室の扉を開けて彼に話しかけるために、ゆっくりと近付いてくる。
 僅かに呼吸を整えたクインの肩を、全く別の誰かが掴んだ。 
 かたんと自分の前に淡い色の果実酒のグラスが置かれた。天然炭酸のあげる気泡が微かに揺らぎながら、グラスの向こうの風景を時折歪めてみせる。
 クインはグラスの縁を指先で遊び、口を付けた。一息にあおろうとしてそれをやめる。けれど膝の微かな震えはとまりそうになかった。
(なあ、君、もしかして───ほら、君が高等学院に魔導の聴講に来てたとき、俺、君と同じ研究班にいた……)
 掴まれた肩、強引に振り向かされた力の強さ。それに思わずよろめいて均衡を崩し、声を掛けてきた男にもたれて座り込んでしまった。
(中等にいた彼女だよな? 名前───ごめん、名前が出てこない……けどほら、魔導論文で確か賞まで取った───)
 それでも話しかけるのを止めそうにない男を咄嗟に睨み、クインはさっと立ち上がったつもりだったのに、いきなり鞭打たれた事実に足が追い付かなかった。自分は恐らく相当よろめきながら体勢を戻したはずだ。
(誰、それ)
 出来るだけ低く、冷たい声音を出したのは内心のひどい波をそうでもしないと自分で叱りつけることが出来なかったからだ。男はクインに睨まれたのがいかにも存外だったというように目を丸くし、やっと思い出したらしい名前で彼を呼んだ。───それは確かに中等学院に入学した頃彼が使っていた偽名だった。可愛らしくてありふれた少女の名前。
(……俺、男なんだけど?)
 クインは辛うじてそれだけ絞り出した。男の方はぽかんと彼を見つめていたが、やがてかあっと赤くなった。思い違いだと納得したらしい。
(ごめんよ、でも本当に似てるなぁ……彼女、もしかして君の親類とか親戚とかじゃないかな、本当に綺麗な子でさ、大人しくて可愛くて……魔導の方もまさしく天才少女ってああいう感じなんだって……)
(悪いけど)
 割って入ったのはエミリアだった。クインをかばうように自分の背後へ押しやって、男の名前を呼んでいる。知り合いなのだろう。
(この子は私の遠縁なの。帝都に出てきたから今日ここで待ち合わせただけよ、変なこと言わないで)
 ぴしゃりと断言する強さは、あの日にクインの耳を引っ張って叱りつけたものと同じだ。庇われているのだとクインは微かに卑下のために唇をきつく結ぶ。だが、それ以上の言葉はあの頃と同じように喉で凍り付いて出てくる気配がなかった。
 男の方はややあってからクインに向かって軽く頭を下げた。ごめんよ、という口調の丁寧さとぼくとつな雰囲気はあの頃のままだ。……高等学院で魔導学の聴講を受けていた頃のまま。彼の名前も得意だった呪言形態も繋がって記憶から戻ってくる。
 あれから考えてみれば5年は経過していない。まだ彼が高等学院に在籍していても特段奇異な出来事であるわけではなかった。何故あの場にあの男がいたのかなどは知らないが、エミリアが高等学院の芸術専攻部にいることと無関係ではないだろう。
 とにかく、とクインは画廊から3区画ほど離れた食堂の一番奥でそっと溜息になる。エミリアが咄嗟に庇ってくれたことを感謝するしかないが、それにしても自分はひどく動揺したらしい。真っ青だとエミリアは彼を気遣い、この食堂で待っていないかと言ったのだった。
 それに頷いたのは、やはり呆然のなせる業であった。中等学院に通っていたことさえ忘れかけていたのに、記憶はどこかへ無理矢理紛失させても過去は喪失しない。全て確かにクインが通ってきた欺瞞の歴史そのものだ。
 クインは暗がりに身体を押し込むようにして顔を歪めた。震えはまだとまらない。迂闊だった。エミリアが高等学院の芸術専攻部にいることを、まるきり知らなかったわけではない。カードの出展画家一覧の後援にも高等学院の名前があった。
 名前を呼ばれた時に振り返らなかったのが、今は唯一自分を宥める材料といえそうだった。振り向いていたら全てが雪崩のように露見していくに違いない。自分が男だと言うことくらいは気付くだろう。
 気付けば、過去の欺瞞が剥がれる。剥がれ落ちた欠片を、自分と母を追い続けていた連中が拾う───自分の強迫観念の根深さ、臆病な性質をクインはやや苦く奥歯にかみつぶすが、それでもその経緯は明白で、しかも逃れられない絶対の道筋に見えた。
 クインは痙攣のとまらない指先で自分の額を押さえ、机に肘をついた。まだ膝の細かな動きもやまない。近付いてはいけない。高等学院の関係者にも、あの場所にも、二度と近寄ってはならない。隣接している中等学院の学舎にも、生徒はともかく教授陣はまだ残っているはずだ。藪をつついて妙なことになるくらいなら、最初から逃げてしまえ。
 その考えは既に彼の中に根付いている習慣に近い反射だった。それを繰り返して呟きながら、今日という今日に限って自分がそれになかなか頷かないのが苛立たしい。
 本当はエミリアなど待たず帰るべきだった。酒の一杯でも一息にあおって帰るべきだ、今でも。
 けれど何故か腰が浮かない。彼女を待っているのだ……なんとも不思議なことに。礼を言わなくてはとクインは自分にどうにか刷り込んでみる。エミリアが遠縁なのだと出任せを言ったことでかなり救われた部分があるのは確かだった。
 そうやって答えのでない自問自答を繰り返していた彼の前にエミリアが立ったのは、それから同じ酒の3杯目を終える頃だった。ごめんね、と囁く声音にも苦笑気味の表情にも、先ほどの出来事の欠片も残っていない。まるでなかったことのようだ。
「……何も食べてないの? 少し食べる? 絵が売れたからここ、おごるわよ───えーっと……ね、何か嫌いなものある?」
「食欲、ないから」
 クインは乱暴に返答した。事実、何かを食べる気などまったくおこらなかった。ひどい眩暈に必死で耐えているほどだ。エミリアは軽く溜息をついた。
「でもお酒だけじゃ胃に悪いわ。ここ、窯焼きの鳥が美味しいのよ。香草が嫌いじゃなかったらそうして貰うわね? それとパンと……そうね、何か温かいもの胃に入れた方がいいから、煮込みかなにか」
「要らないって言ってるだろ!」
 クインは机を拳でたたきつけて怒鳴った。一瞬食堂の中の視線が呼び寄せられる。クインは机に突っ伏して要らない、と繰り返した。恋人たちの単なる痴話喧嘩だと思ったのか、やがて注目が散って元の静かなざわめきが戻る。
「……ねぇ、少年」
 それを待っていたようにエミリアがそっと彼の髪を撫でた。
「でも、生きていく限りは食べなくちゃ。あなた痩せてるわ、とってもね。もっとちゃんと食べて、もっとちゃんと生きないと、ね」
 クインは机にうつぶせたまま緩く首を振った。エミリアの言葉はやはり彼に温かくしみこんでくるものだったが、今は聞きたくなかった。
「いいんだ、要らない……本当に、今日は要らない……食べたくないんだ」
 呟く口調がひどく甘えたものになっている。クインは気付いて一瞬きつく眉根を寄せた。誰にでもすりよっていく野良猫と同じ種類の生き物になった気がする。自嘲で苦く頬が歪んだ。クインはそのために更に黙り込み、額を机に押し当てたままで呼吸を殺す。それは自分自身をひどく情けなく思うことでもあったのだ。
 そうしてじっとしていると、やがて耳に仕方なさそうな、けれど甘い苦笑が聞こえた。
「……さっきの、気にしてるの? ごめんね、彼、ちょっと唐突で思いこんだら盲目的なところがあるから」
 クインはそっと視線をあげて自分の前に座る女を見やる。彼女は微笑んでいて、クインの目が自分に向いたことを知ってもう一度小さく、ごめんね、と囁いた。
「……あいつ、あんたの、何」
 クインはふて腐れたような顔を上げ、頬杖を付いてエミリアを見た。彼女の方は肩をすくめた。
「彼は趣味で絵を描くのよ。基礎写生からちょっと教えてるの」
 ふぅん、とクインは流した。エミリアはクインの返答がやっと通常の音調に戻りつつあることを理解したのか、適当に注文を済ませると展示会のあれこれを話し始めた。あの男が口走った内容について、彼女は触れようとしない。それが彼女の気遣いであることは明らかだった。
 食事を適度に進めながらエミリアは料理を取り分けてクインの前に置く。それを義務的に口に押し込むうち、やっと落ち着いてきた心象にクインは深い吐息を落とした。4杯目の酒を、それで最後にしなさいねと苦笑するエミリアに頷きながら注文する。運ばれてきた新しい酒に唇を寄せる瞬間に、クインはぽつりと呟いた。
「……さっきの、聞かないんだ?」
 エミリアもその場にいて、あの男の口走ったことを聞いている。クインが少年であったことで男の方は人違いだと納得した様子だったが、エミリアはそれこそ女装したクインを見ているのだった。もっと幼かった頃にはまさしく少女にしか見えなかったことくらい、想像が出来ない種類の女ではないだろう。
 エミリアはそうねと笑い、でもと続けた。
「あなたが話したくないことなら聞かない。興味はあるわ、正直にいえば。でも、あなたが嫌がっているのにどうして聞こうと思えるの?」
 クインは頷く。彼女の言葉一つ一つが、何かの宝石のようにきらきら胸の中に踊る。ありふれた気遣い、ありふれた言葉、ごく当たり前のいたわり。そんなものに過ぎないと承知していても、それに甘えたくなる。
 誰かという叫びが胸の奥にする日に、遂に与えられなかった安息の気配がする。
 ───泣きたくなる。誰かの無条件の優しさが、胸に痛い。突き刺さるように痛い。痛みがある、それが疼く、心臓を貫かれたような深い疼痛、それら全てが声を合わせて彼女に甘えてもいいのだ、そうしてもきっと慰撫してくれる、助けてくれる、その予感を歌っている。
 高らかに。クインは片手で顔を覆う。本当に泣き出しそうだった。
「……奴の言ったのは、嘘じゃない。あれは俺だ。10歳の時まで、中等にいたんだ。天才だとか神童だとか言われて、いい気になって、魔導論文も書いたよ……」
 自らの擬態や根本の欺瞞など忘れ、豊かな未来を夢見て自分の持つ力を傲慢に発揮していたのはまだ5年も経たないほどの近い過去なのに、ひどく遠い。自分の過去ではないような気がするほど、現実味がなかった。
「……また、戻りたい?」
 クインが声を震わせたのをなんと思ったのか、エミリアはそんなことを聞いた。クインはゆっくり首を振り、分からないと答えた。
「分からない、そんなこと……俺は、同級生なんかみんな馬鹿にしてた。友達なんかいなかった、みんなちやほやしてくれたけど、俺は奴らのことを端から相手にする気なんかなかった……」
 一瞬目の裏に皇子の面影が過ぎる。皇子のことは別のもので塗りつぶされてしまっていたが、彼が特別であることは真実だった。
「分からない、エミリア、俺は、あんな場所に戻るもんかと思ってた、でも、あそこにいた頃が一番……今から考えるなら、一番、ましだったかもしれない……」
 少なくとも母がいて、きっかけはどうであったにせよチアロやライアンなどと友人関係を築くことが出来、学校という閉鎖された特殊な空間の中で自分の能力の限界を楽しむことさえしていたのだから。
「学校、好きだったのね……」
 エミリアのなだらかな相づちにクインは曖昧に首を振った。苦笑になる。
「俺は、学校なんか別にどうでも良かった……そう、確かに受験した時は……将来は学者や役人になって母さんをもっと楽にさせたいと、思ってたはずなのに……」
 自分はあの人の足枷なのだろうか。それともあの人の罪の中核、動かし得ぬ重大な証拠。
 けれど、そんなことは知りたくない。知らなくていい。ただ母と名乗る女のために自分の人生を使い潰したって構わない。
 けれど母の温かな肌は彼に与えられなくなってしまった。時折手を重ねても、手袋の薄い遮断を隔てた体温のもどかしさに訳の分からない衝動を覚えることがある。
 エミリア、とクインは呟いた。
「でも、俺は、中等にいた頃のことなんか、捨てたんだ。捨てたら終わりだ、もう戻れない、二度と戻れないんだ……捨てるってそういうことなんだ、リーリーが……」
 クインはふと唇からこぼれた名前を確かめるように、指でそこをなぞった。今この瞬間まで忘れていた、あの、最初の友人の名前。ずっと彼の話し相手だった、黒い猫のぬいぐるみ。
 何かがこぼれるように、胸の奥から吹き上がってくる。
「あいつを捨てた時から、色んなものを捨ててきて、だから、みんな同じだったけど、でも、もう拾えない、拾えないから、諦めるしかないだろ、だって、もうないんだから、なくしたものは還ってこない、だから」
 酔ってる。クインは自分の唇がせわしなく動くのを放置しながらぼんやり思った。頭がおかしいんだ、きっと。なんでこんなことをべらべら喋ってるんだ。酔ってる。間違いなく酔ってる。帰らなきゃ───でも、どこへ? タリアの奥巣、ライアンが俺に放り投げて寄越したあの部屋へ?
 クインは小さく笑い出した。帰らなきゃ、と思うのにその場所がどこであるのか今ひとつ確信にならない。あの部屋の寝台は確かに彼の寝床ではあったけれど、帰還する場所ではありえないのだった。それはいつか、母の腕の中だった。沢山の不満や不安も激情も、母が彼の波を鎮め慰めてくれた。
 それさえ、自分で切り捨てなければならなかった。母への秘密を持ったのは自分だ。だから結局自分が自分でその場所に封印をしたのだろう。
 クインは喉で笑いながら、捨てたんだ、と呟いた。リーリー。彼を捨てたあの夜から、拾うもの全てを捨て続けてきた。そうしなくては生きていけなかったと分かっているのに、いつまでも拘泥している。
「……もう、帰ってこないから……」
 クインはエミリアが最後だと念を押した酒をあおり、注文をするために片手をあげた。その手がぱちんと弾かれる。クインはエミリアを咄嗟に睨んだが、彼女の方は涼しい顔でやってきた給仕に向かって伝票を振り回した。勘定するときの仕草だ。
「───適量はもうちょっと少ないみたいね、覚えておくわ。……ほら、立って。行くわよ」
 精算を終えてエミリアはクインを促し、彼の鞄を掴んで外へ出た。外はすでに夜の更けていく時間で人通りもまばらだ。石畳の街路を歩くエミリアの後をクインは黙ってついて歩く。鞄、という意識はまだあるのだ。
「どこ行くんだよ。鞄返せよ」
 クインの声にエミリアは少しだけ振り返り、微笑んだ。
「見せたいものがあるの。あなたに見て欲しい」
 その瞬間彼女が浮かべた薄い笑みは、それまで見てきた明朗さとは少し毛色の違った淋しげな影に縁取られているように思われた。
 クインは何かを言おうとしてやめ、だまって彼女の後を追った。

 月が出ている。半分欠けたやわい光が帝都の石畳の隙間を埋める白漆喰を優しい色に浮かばせていて、俯きながら歩いていると水面を歩いているような不思議な幻想があった。微かに眩暈がするのはやはり酔っているせいだろう。世界がゆらゆら、揺れている。
 エミリアは時折振り返りながら彼を待ち、呼んだ。もう帰ろう、鞄だけ返して貰ったらつき合う義理なんか無いんだ、と何度も口にしかけてはそれを飲み込んでしまっている。
 ……誰でもいいのか。クインは皮肉に唇を歪めて笑う。母さんがいない。ライアンが俺を無視する。一度繋がりそうに思えたリーナとかいう女だって……結局俺のものじゃない。今夜も誰かのもので、明日もまた違う誰かのものだ。
 自分を愛してくれる誰かが欲しい。その残り香、気配のようなものでさえ欲しい。飢えているというほどに渇いている───多分、本当に誰でもいいのだろう。例えば彼の機嫌を取ろうとする客たちや、こんな通りすがりの女にまでいい顔をするほど。
 自嘲はやはり胸によい作用はもたらさない。クインがますます無口に黙り込んでいると、エミリアが少年、と彼を呼んだ。
「ここよ。部屋は3階の右」
 上がっていくアパートはやや古めの木造で、階段を上がると軋んで鳴った。あまりよい部屋というわけではなさそうだったが、彼女の身につけているものとは相場は釣り合っているだろう。
 どうぞ、とエミリアが入っていく部屋に足を入れると、まずむっと鼻につまる薬品の臭いがした。看護学校でも薬独特の臭気はあるが、それとは全く別の系統の臭いだ。
 クインが思わず顔をしかめるとエミリアは少し笑って、居間はちょっとましだから我慢してねと囁いた。彼女の言葉の通りにそこは彼女が窓を開けてくれたせいもあって無臭にやや近い。
「ごめんね、絵の定着剤の臭いなの。臭いでしょ? 慣れないと吐く人もいるくらい」
 彼女の苦笑にクインは頷く。しかめ面の彼にエミリアは笑い、厨房の方から水の瓶を持って戻ってきた。差し出されてクインはそれを受け取る。酔いも醒ました方がいいのは分かっていた。
 待っててね、とエミリアが一度消え、すぐに手に大きなものを掴んで現れた。絵だ。形や大きさですぐに分かる。
「俺に見せたいのって絵? それならさっき散々あっちで見たよ」
 ふて腐れたような声になったクインに、エミリアは仄かに笑ったようだった。彼の座る窓下の長椅子にぽんと座り、月光に照らされる位置にもたせかける。
「春幻想の、最後の一枚。あそこにあるのは売るための絵だけど、これはアスナに……妹にあげるための絵よ。定着材がやっと乾いたから、明日にでも梱包して田舎に送ろうと思ってたんだけど、その前にあなたに見せてあげたいって思った」
 ふぅんと気のない返事をしてクインは彼女の持ってきた絵を見つめた。画廊にあった絵とは確かに何かが違っていた。彼女の絵の特徴である厚い絵の具の塗りはそのままだが、色が違う。淡いなりにしっかりと目に残る色味も幻想の一部であったはずなのに、殆ど色味さえない。辛うじて色はついているものの、春幻想のシリーズにあった夢幻的な色彩の自由な筆致とは言えなかった。
 妹であろう少女が春の野を背景に花を胸に抱く構図で、少女は印象的だった瞳をじっと閉ざし、唇だけで微笑んでいる。表情は柔らかだったが、やはり色数の絶対的な不足のせいで、画廊にあった絵よりも遙かに粗い印象が強い。
 クインが黙っていると、彼の隣でエミリアがどう、と優しい声で言った。彼の戸惑いを分かっているような声音であったから、クインは首を振った。
「……画廊にあったやつの方が綺麗だ」
 実際、こちらの方が絵の具の塗りが妙に厚いこともあって、ひどく太く粗末な感慨を引き起こした。元々多少筆致の厚い絵であったが、これはそれが顕著すぎて描き殴ったようでさえある。筆の跡もまったく放置したままで、それが粗いという印象を担う大きな一つであった。
「あんまり好きな絵じゃない。画廊にあった方がよかった」
 思ったことをそのまま口に乗せる。彼の言葉にエミリアはそうね、と簡単に頷いた。
「多分、みんな同じ事を言うでしょうね。でも、これはこれでいいのよ。妹に見せるために描いた絵だから」
 クインは怪訝な視線を彼女に与える。大人という年齢の端にようやく足をかけようとしている年齢の、尖り始めた顎の線が細い。それが何故かひどく切なくて、クインはふっとそこから目をそらした。彼のその仕草にエミリアはそっと笑った。
「いいの、アスナ……妹のための絵だもの。あの子だけが分かっていればいいの」
「でも、色だって画廊の方がずっと綺麗だった」
 自分の感慨を否定されたような僅かな不服に、むきになってクインは言った。エミリアはだが、いよいよ柔らかにそっと笑った。
「いいのよ。あの子、目は見えないから……」
 クインは一瞬きょとんとし、それから徐々に彼女の言葉の意味を悟って呼吸を潜めて深くした。見えないと繰り返すとエミリアはそう、とことさらゆっくり頷いた。それは、とクインは曖昧な居心地悪さを口の中で噛みつぶし、ややあって大変だね、と付け足した。
 それを口にしてからその事実の重大さにやっと気付く。エミリアの絵の大きな特徴であるはずの、人物像の表情の優しさや色使いの暖かさ、染みいるような筆致の美しさも、エミリアの肉親が見ることが出来ないと言うのはひどい皮肉である気がした。
 クインが黙り込んでしまったのをエミリアは小さく吐息で笑い、彼女自身の目線を粗い粒子で構成される絵へ向けた。
「4年前の流行熱でね……親ももういなかったから医者にも診せてあげられなくて、見えないって気付いた時には遅かった。力のない自分も悔しかったし、何よりあの子が不憫で哀れでずっと泣いたわ。私の絵をとっても好きだって言ってくれたあの子に、もう見せてやることが出来ないと思った」
 エミリアの声はしっかりして、静かに明るかった。クインは絵を見つめる彼女の横顔へ目線をやった。エミリアは彼に視線を合わせ、微笑んだ。それがやはり何の気負いもなく明るいことが不思議だった。
「……この絵はね、だからこうやって見るのよ」
 彼女がそう笑った次の瞬間、クインの手に温かなものが重なって彼ははっと肩をいからせようとする。それは既に反射というような早さだった。客のことも、自分の周辺にある思いに任せない現実も、彼の手を取ってはくれなかったはずなのに、それは不意に降りてきて彼を動転させる。
 大丈夫、と宥める穏やかな声。それに何かが触れて中の神経がゆったりと波を凪ぎへ近寄せていくのが分かった。
 クインは微かに喘ぐ。触れた箇所が過敏に熱い。肌が発火しているような気がする。けれど動くことさえ出来ないで、ただ震えの上がって来るまま、エミリアの手の温度に動揺しているのがひどく恥ずかしかった。
 目を閉じて、と囁くような声が言った。クインは瞬きし、そして何かを言おうとして言葉が見つからず、唇を無意味に動かす。エミリアは少し首を傾げ、彼の手を掴んだままで背後に回り、ゆっくり抱き寄せるような仕草でクインの目を後ろからもう片方の手で隠すようにした。
 そっと背中に彼女が被さる。声を上げかけてクインはそれを飲み込む。ほぼ同じ位置にある心臓の鼓動が、とく、とく、肌と服の薄い厚みを通して触れ合っているようだ。
「こうして、ね」
 エミリアの声が自分の耳すぐ端でした。クインは吐息がかかる距離にやや身震いする。それと指先が絵であろうざらざらした表面に触れるのとが同時だった。導かれるままに指先で絵を撫でる──その触感が筆跡の流れを捉えて滑った。
「ここは緑。春の色、新しくて綺麗な草が戻ってくる春」
 そっと囁く声が優しい。泣きたい。それだけに触れて泣きたくなるほど優しくて温かい。
「ここは青。やっと晴れた日の眩しい空色、ほら、雲、柔らかい、ふわふわしてる。このなだらかな線は山、ずっと向こうにある山に霞雲がかかってる」
 彼女の言葉の通り、指先には山の稜線のような薄い膨らみと、所々途切れるような攪拌された綿のような乱線が分かる。空と彼女が言った箇所は殆ど平らで筆致もほとんど感じ取れない。
 雲だと言う場所には確かに雲を表すようなゆるい曲線が脈絡無く配置された、模様のようなものがあった。
「そして、これが妹。あの子の目、鼻、ここは瞼……睫毛が長くて、ほら……眉の形はこう、肩の線はここ……少しづつ大人になっていくから大分身体も柔らかな線になってる……」
 彼女の声と手が導く絵と、告げられる色味が次第に頭の中でぼんやりした絵になっていく。指先の感覚が連れてくる、幻想で形作られていくもう一枚の絵。色を彼女が告げるたびにそれはしっかりした風景のように鮮やかになっていく。意識の中にしか存在しない、鮮明で美しい絵。髪よ、と指がたどる道筋のうねるような流れと豊かな情感、殆ど官能的ですらある輪郭。
「───見える? これがあの子の見る絵よ……」
 エミリアの声にクインはゆっくり頷いた。彼女の手が離れる。
 背後からそっと気配が遠くなって、クインはやっと目を開けてエミリアを見た。彼女はやはり笑っていた。その笑顔がいつにもまして切なくて、ぬくやかで、ひどく優しい気がした。
「……あの子が見えないって分かって、私、本当に悲しかった。あの子のいないところでずっと泣いてた。絵も……芸術院への推薦を貰えそうだったけど、やめて働こうとしたわ。でもあの子がこうやって」
 エミリアは言いながら手を自分の顔にあて、指先で造形を確かめるように撫でた。
「私の顔は見えないけど、どんな顔をしてるかは分かるって言ってくれた。姉さんが笑ったり泣いたりしてるのが良く分かるって、あの子が……」
 僅かにエミリアの声が歪んだ。クインが目を向けると、月明かりのぼやけた視界の中で彼女は淡く泣きながら、それでも彼に微笑んだ。
 クインは当惑と怯みの中間にある痛ましさに揺すられて首を振った。エミリア、と言いかけると彼女は首を振ってエミル、と言った。
「……エミル……」
 呟くように言うと、彼女は頷いた。エミル、とクインは繰り返した。エミリアは微笑みながら首を振り、指で軽く涙をこそいだ。その口元がやはりまだ笑っている。仄かで温かい、彼女の絵と同じ、人の肌の温度と心の熱を教えてくれる笑みだ。
 ──唇に触れたい。彼女の柔らかで温かなそこに触れたい。クインは唐突にそんなことを思い、身体をずらしかけてふとそれを止めた。キスは誰かと寝るより重要なことだという娼婦の世界の常識が不意に現れて彼の腕を掴んだのだ。それが特殊な条件の特殊な約束だとは知っていても、一瞬のためらいの時間が衝動を冷えさせるのには十分だった。
 男女どちらでも寝ることに抵抗はない。それは既に彼にとって定理のような身体の反射に過ぎない。けれどその先に来るはずの、簡単な仕草が重い。特別なことなのだという感覚が自分の身に染みすぎていて、キス一つがどうしても出来なかった。
 クインは僅かに俯き、エミリアの絵に指を這わせた。彼女が盲目の妹のために描く絵はやはり地味な色彩とぼってりした画材の厚みでどうしても垢抜けない。けれど、目を閉じて空想に委ねれば驚くほど豊かな情景を示した。
「……ねぇ、少年。妹が……その時言ってくれたの。見えなくても見えるものがあるし、無くしたものの替わりに拾ったものもあるからいいって、気にしないでって、絵を続けて欲しいって、私の絵があの子の希望だって……」
「希望……」
 クインは呻くような声で呟いた。その言葉を生まれて初めて聞いた気がした。希望、と繰り返すとそれが尚更痛くきつく胸に落ちた。
「少年、希望は自分で探さなくてはいけないわ。あの子の希望が私の絵なら、私の希望はあの子なのよ。アスナがいるから描き続ける事が出来る。あの子が私の絵を自分の未来だと言ってくれたから私、ずっとずっと描くわ、描き続ける。あの子の為に」
 だから、とエミリアは続けた。
「あなたの希望を探して。お願い、辛そうな顔をしないで。あなたが無理に笑ったり喋ったりしてるのを見ると、居たたまれないほど私も辛いわ……」
 クインは臓腑の奥を突き刺されたようにして深く呼吸しながら喘いだ。胸が痛い。何故という疑問も、煩わしいという感情も、湧いてこない。溢れてくるのは涙だ。自分でも訳が分からない衝動と激しい高ぶりが、そんな形になって身体の中から吹き上がってくる。
「エミル……」
 喘ぎながらクインはこぼれてくる涙を手でぐいぐい拭い、口元を押さえた。泣いている時は言葉も声も役に立たない。エミリアがゆっくりと彼の額にばらばらにかかる後れ毛を払い、そっといたわるように抱きしめた。
 彼女の体温。そして髪についている定着剤と絵の具の微かな匂い。それにどっと寄せる安堵を覚えてクインは彼女にしがみついた。いつかあった、こんなぬくい腕の中がやっと自分に戻ってきた気がした。
 涙が落ち着くまで長いことそうしていて、やがて身体が自然に離れた時、その懐かしさや嬉しさにクインはつい笑みをこぼした。エミリアの気配がふっと密やかになる。怪訝にそちらを見ると、彼女はじっとクインを見ていた。視線の強さが出会った夜と同じ色だ。
「綺麗ね──本当に綺麗」
 呟いたエミリアにクインはゆるく首を振った。
「俺は……そんなんじゃない……誰かにそう言って貰えるほど何も……無いから」
「いいえ。あなた綺麗だわ。とても……綺麗。あなたの笑った顔、もっと見たい。あなたを描きたいわ……」
 エミリアはそんな事を言って淋しく笑った。その先を続けないことでクインも事情を分かった。女客は二度と同じ相手を取らないのが決まりだ。エミリアがチアロにつてを取っても彼はその理由であっさり撥ねるだろう。……けれど、抜け道もある。
「俺、時々来ても……いいよ……」
 それでもこんな言い方しかできない自分を苛立たしさと苦笑の両方で眺め回しながらクインは言った。これは恐らく重大な違反の一つになるだろう。ライアンは女客を取らせること自体にあまり良い色を示さなかった。
 だからこそ、意味があることもある。これがあてつけなのか反発なのか、……それともエミリアへ向かう何か特別の前触れなのか、まだよく分からないけれど。
 彼の言葉にエミリアは目をしばたき、ついで嬉しそうに笑った。いいの、と聞かれていいさと答える。いずれにしろ、彼女といればここ最近自分を取り巻いていた嫌な空気とは離れていられるのだ。
 ありがとう、というエミリアに首を振り、クインはもう一度絵に目をやった。塗り厚い絵はやはり重たそうな色の印象でしかなかった。
「いつか、ちゃんとあなたを描けたら……その絵をあなたにあげる。妹のためにこの絵を描いたように、いつかあなたのためにあなたを表す絵を描くわ、約束する……」
 エミリアの言葉にクインは頷いた。その瞬間にこぼれてきたのはやはり温かな感慨だった。
 凍ったようだった胸を、ぬるくほどかしてゆく、春の日射し。新緑の隙間から降る木漏れ日に似た、眩しい季節の前触れ。クインはそんな幻想が一時脳裏をよぎるのに任せて目を閉じ、エミル、と言った。
「俺の絵が出来たら見せてよ。見たいんだ」
 勿論、とエミリアが深く頷いた。
 それを見届けて、もう帰るよ、とクインは立ち上がった。酔いも醒めて来た頃合いであったし、今日は看護学校と言うことでタリアを抜けてきている。あまり遅くなってはチアロに心配も掛けるし不審を抱かせたくもなかった。
 今日が最後じゃない。それを思うだけで心浮かれるほど嬉しい。鞄を受け取ってアパートの外へ出ると、既に夜は深く人通りは殆ど無かった。月は変わらずに石畳に光の影を落としている。
 またね、とエミリアが彼の頬に軽くキスをした。それに照れたように笑い、クインはまた、と繰り返す。
 数歩行って振り返り、まだそこにいたエミリアにクインは言った。
「───クイン」
「え?」
「みんな、俺をそう呼んでる」
 それだけ言って、クインはぱっと駆けだした。気恥ずかしくて返事は待てない。その背後からまた、と叫ぶエミリアの声が弾んでいるのを知って、彼は唇をゆるめて笑みを作った。
 吐息のように細く、月光のように淡い、心底から浮いてきたほころぶ笑みを。

 ゆっくりと外周を回っていくと、さびくれた門構えが見えた。チアロは足を止めて彼の記憶の中の過去と照らし合わせ、やがて頷く。確かここで良かったはずだ。もう……4年ほど前のことであったが、おぼろながら所在地を覚えていた自分にほっと安堵する。
 鉄の飾り格子になった門扉を軽く押して中へはいると、庭にいた少年たちが一斉に稽古をやめてチアロを見、そして彼の背後の子供を見た。……身売りだと思われているのだろうか、視線が強い。チアロは苦笑し、彼に付いてきた子供の額をつついた。
「ショワ、外で待ってろ」
 子供はやや不満げに唇を尖らせるがチアロの言葉に逆らいはしない。チアロがライアンの子飼いと呼ばれているように、ショワは彼の一番近しい部下であり、弟のような存在でもあった。
 ショワが門扉の方へ戻っていくのを見据えてから、チアロは視線を前へ戻した。ぴしりという鞭が空気を割いて石畳を叩く音がしたのだ。その音に弾かれたように子供たちがまた稽古を再開した。殺陣、軽業、そして芝居の台詞と立ち回り。子供を監督する鞭をうち下ろした老人に向かってチアロは軽く会釈し、その側へ歩いた。
「何か用かね。うちは今は新しい子供は要らないよ」
 老人は椅子に腰を下ろしたまま、ぼそぼそと言った。チアロは首を振った。
「少し調べものをしてるんだ……もう10年くらい前に、この一座にライアンって子供がいたと思うんだけど」
「さて、年を取ると耄碌していかん」
 微かに空気の抜けた声で笑うと老人は再び石の床に鞭を叩き、何人かの名前を続けて叫んだ。
「何度教えたらいいんだ、この馬鹿どもが!」
 名前を呼ばれた子供たちが微かに身を硬くする。チアロはそれに首をすくめた。ここがライアンの育った場所だ。少なくとも6才を過ぎた頃から12、3まで彼はここで活劇芝居の役者をしていた──この子供たちと同じように些細な失敗に怒鳴られ、鞭で打たれながら。
 チアロはさっと彼らの目に走った怯えに気付き、お願いだから、となだらかな声を出した。言いながら内懐から10ジル紙幣を数枚掴みだし、老人の手に押しつける。それをさっと袖の中にしまい込み、老人はチアロをややすがめになりながら見上げた。
 誰を捜してるって、と聞き直されて、ライアンの名とこの芸団で活劇の殺陣役者をしていたことを告げる。老人はチアロの説明に何度か頷きながらぼつぼつと返答した。
 ───ライアンだってね? ……イダルガーン役の活劇役者か……ああ、そういやそんなのもいた気がするな……まぁ、お待ち。帳簿を探してあげようね。
 そうして老人が席を立ち、奥にある雑居用らしい建物へ消えていく。子供たちの殺陣の気迫が途端にゆるまって、チアロははっきりした苦笑になった。鬼の見ていない間にはやはり気が楽になるのはどこの世界も共通らしい。
 芝居の稽古を何となく視界に入れながら、チアロは長い溜息をつく。ライアンの履歴は大体を本人から、何かの折りに断片的に聞いたものをつなぎ合わせて理解している。彼はこの一座から老人の稚児に売られ、2年近くを慰み者に甘んじた後逃亡し、チェインに転がり込んできたはずだ。
 この劇団だと言うことには間違いがない。……何故なら4年前にライアン自身がここへ来たのにチアロも同行したのだから。あの時、自分もショワと同じように外へ出されてしまった。ライアンに付いている自分を、子供たちがうろんな目つきで見たのだろう。そんなことが今更分かる。
 ライアンが何をしに来たのか、その時には教えて貰えなかった。けれど、今は知っている──多分、正確に察している。今チアロがここへ訪ねてきたのと同じ理由によって、ライアンは4年前にここへ来たのだ。
 お願いよ、という声が遠い場所から蘇ってくる。チアロは吐息を長く落とした。彼女のことは特別だ。気位が高くて気質が脆く、鼻っ柱が強いくせに折れてしまいそうなほど弱い。彼女のことを思うたびに新しい息吹のようなものが胸の底に湧く。一目見た瞬間から何かに撲たれたように彼女のことばかりだ。
 恋だの愛だのという小難しい理屈は要らない。ただまっすぐに、彼女だけに視線も思いも向かっている──好き、なのだ。
(お願いよ、ねっ、いいでしょ? あたしのこと好きなんでしょ?)
 利用されているのだということが分からないほど馬鹿でもないが、彼女がそう思いたいならそれでも良かった。彼女のことに関する限り、馬鹿だと言われても構わない。
 要するに、何だっていいのだ。彼女が自分に頼ったり甘えたりしてくれれば、それがどんなにあざとい仕打ちであっても、誰かの身代わりであっても、八つ当たりであったとしても嬉しい。それが恋だ。少なくとも、チアロにとっては。
 シアナ、と彼女の名を呟くとそれだけで嬉しくなってくるのだから本当に馬鹿なのかも知れない。この名前は遊女としての源氏名だから、本名は別にある。それを教えて貰えるのは特別の印で、この調べものが終われば与えて貰えるはずであった。
(兄がね、いるの。会ったことはないんだけど、母がそう言ってたから……兄を捜して、お願い。年は私より7才上で、名前は……)
 シアナはややためらうように言葉を濁し、そして名前はライアンよ、と付け加えた。シアナの7才年長というのなら、それはチアロの主人であるライアンと同年齢であったはずだった。
 ライアン、と聞き返すとシアナは深く頷いてお願いよ、と幾分重い声になった。
(そう。つまりね、ライアンが私の兄なのかどうか、調べて欲しいの。私の母の名前はシルナ、南国沿海州の出身で言葉が片言だったから、母のことを聞いて貰えれば分かるかも知れないわ──お願いよ、ねぇ、こんなこと頼めるのチアロくらいしかいないの)
 最後に追加された言葉が目的を達しようとするあまりの無意識の媚びであったせいでチアロは反射的に頷いてしまったが、落ち着いてよく考えてみればこれも妙な話であった。
 ライアンはずっと彼女に通い続けている。シアナもライアンに夢中だ。けれど彼女は自分たちの間に血縁があるかどうかが気にかかるらしい。……ライアンとの絆を確かめようとしているのだろうか、それとも兄妹であったら関係が劇的に変化するのか。
 妹である方がチアロには都合が良さそうだった。気になる、というならば血縁が証明できればシアナがライアンを諦めるという選択が浮上する。シアナはそれを迷っているのではないだろうか。
 だがライアンはこの問いの答えを知っているはずだ。4年前に彼も同じ疑問を抱いてここへ、自らの母親の足跡を求めて立ち寄っている……恐らく。そしてそのまま関係を解消することなく続けているのなら、シアナは彼の妹ではない。概測をどことなく掴みながらも確信には至らないため、この芸団まで足を向けているのだが、回答は知っている気も胸のどこかにあった。
 やがて戻ってきた老人が、子供たちの様子をさっと一瞥して帳簿をめくり始める。古びた紙のカビ臭さが僅かに漂ってくる程度の時間が過ぎて、老人の指先が一カ所でとまった。
「この子だな……帝歴1978年9月、ライアン、6才」
 そうですね、と頷いたチアロにだが老人は自分で首を振った。違う違う、と呟き、その指がやや遅れた記録を辿る。この子だな、と指された帳簿には名前がなかった。チアロが訝しく老人を見ると、老人の方はひょいという仕草で肩をすくめた。このライアンって子はこっちの子を買う3日くらい前に死んだんだよと薄く笑い、付け加える。
「名前は母親が売りに来た時に聞いたはずだったが、忘れちまったんでね。だからこのライアンって子の名前をそのままつけた……」
 チアロは僅かに眉をひそめる。この老人の適当さ加減はここにいる子供たちの個々への関心など無いことの証明であった。金のない家ほど子供が多い。仕事を手伝わせたり、最初から無戸籍にしておいて売り払ったり、子供など物と同じなのだ。少なくともこの老人や、老人に子供を売った親にとっては。
 これに多少の不快を感じるのは、チアロにとっての父親が、決して理不尽で憎むべき相手でなかったことが幸いしているのだろう。チアロは気分を変えるためにそう、と務めて明るい声を出した。
「ねえ、じゃあこっちの子がイダルガーン役をやってたライアンだよね? 12か3でどっかの変態に稚児に売られた……」
「人聞きの悪いことを言うんじゃない、養子だよ、養子」
 チアロは今度は苦笑して分かったよ、と老人の詭弁に合わせた。実際のことはライアンの少ない言葉数の中から拾い上げた嫌悪感で察しているが、ここで実体のことを論議しても始まらないだろう。老人は養子だともう一度念を押し、それから頷いた。最前のチアロの言葉への肯定であるらしい。ではこの名無き子供がチアロの主人であるライアンであろう。
「じゃ、この子の母親なんだけどさ……異国人って話、ない?」
 ここでシアナの記憶と合致するならば、もう少し詳しく調べても良かった。これが噛み合わなければ他人だと断定も出来る。老人は怪訝に眉をひくつかせ、首を振った。
「いいや、異国人から子供を買ったことなど一度もないよ。言葉がおかしいと芝居に使えないからな」
 一瞬置いてチアロは頷いた。老人の言い分には道理があった。軽業なども見せてはいるが、この芸団の一番の出し物はやはり芝居だ。台詞がおかしいのは具合が悪いのだろう。
 間違いがないかを確認してチアロは10ジル札を老人に渡し、芸団を出た。門外で退屈そうにしていたショワが駆け寄ってくる。
「もういいの、チアロ? 何の用だった?」
「いや、お前には関係ないことだよ」
 軽く子供の柔らかい髪を撫でてチアロは多少巻き起こってきた感慨のために空を見上げた。
 ライアンとシアナは兄妹ではなかった。そうではないかと推測していたものの、呆気ないほど簡単に回答は与えられた。……けれど、これをシアナに伝えたら……どうだろう。
 彼女は今でもライアンに夢中だ。それに嫉妬さえ興らないのは自分もライアンを好きで、深く尊崇しているからでもあろう。彼の良くない所も沢山知っているが、誉めろと言われたら幾らでも出来る自信がある。
 けれど、嫉妬しないことと希望を持たないことは違う。いつの日にか、シアナがライアンに向けるような熱っぽく潤んだような瞳の中に自分を見たい。彼女のためになら、文字通り何でも出来るとも思う。
 そうやってかき口説いても何度も言葉を重ねても、身体さえ添わせていたって彼女の美しい翡翠色の目はいつでもチアロを通り越し、ライアンを見ている。兄妹でないと教えてしまったら、その目は二度とそこから動かないかもしれない……
 チアロは頬を僅かに苦笑に歪め、薄い色の髪をくしゃくしゃかき回した。教えてしまえばきっと一生彼女の都合のいい友人程度のものから脱却することが出来ない。けれど黙っているのは彼女が多少なりとも自分に向けてくれた信頼を裏切るのと同じ意味だ。
 告げるべきなのかどうかを考えながら、それでも生来の多弁な性質のままショワと雑談に笑い合いながらチアロはタリアの境界門を過ぎた。黄昏近い境界門の付近はこれからこの歓楽街で一夜を楽しもうという魂胆の人々によってごったがえしている。
 どうするかは彼女の顔を見てから考えよう、とチアロはショワに根城へ戻っているように言いかけ、ふと視線を彷徨わせた。既視感が視界の端によぎったのだ。
 チアロは反射的に人波の気配に自分を埋めた。これは習性と言うべきだった。視線だけでせわしなく気配の方向をまさぐっていると、細い身体が目に入った。
 ───今日は女装か。
 チアロはタリアに流入してくる流れに逆らって外へ行く、すらりとした立ち姿を見つめた。髪は適当に編んで後ろでまとめ、夏向きの淡い色のワンピースに編革のサンダルを形良い足に引っかけ、歩いていく。すれ違う人々が驚愕と賛嘆と、畏怖にも似た目つきで振り返るのが判で押したように同じで苦笑を誘う。華やかで匂い立つように美しい面差しを掘り起こし、チアロは眩しいような圧迫で目を細めた。
 初めて会った時の驚愕が、彼を見て目を瞠る人々の仕草に呼び戻ってくる。
「仕事っすかね」
 ショワの言葉に、チアロは我に返った。今日は仕事はなかったはずだ。本人が少し休みが欲しいと言っていたし、先月から看護学校にも通い始めているからそれに配慮する意味でチアロは頷いている。
 学校か、と思いかけてチアロは首を振った。授業は週に2度だが、仕事と重ねたくないという彼の言葉を受け入れ、毎週彼と予定を連絡し合っている。今日は一日何もない日だ。仕事は入れた覚えがないし、授業は確か、明日でなかったろうか。……それに、彼は学校には確か男のままの服装で通っていたはずであった。
「ショワ、奴を尾行しろ。とりあえず、どこへ行ったのかだけ分かればいい」
 さっと言いつけ、持っていた20ジル札と小銭を子供に押しつける。ショワはちらっと過ぎていく背中を見つめ、でも、と言いかけた。それを遮り、チアロは大丈夫だと素早く言う。
「奴はこういう事には素人だ、お前が奴をじろじろ眺め回さない限り、気付かない」
 尾行には通常二人以上があたる。ずっと同じ人間が視界にいれば気が付くことがあるし、連絡をしやすいという利点もあって、普通はそうするのだ。
 だが、それはないとチアロは即断した。ショワに言った通り、クインはこうしたことには疎く、反応が鈍い。それは仕方がないことだろう。ライアンは彼を仲間に引き込む気がなく、チアロも同じだ。
 仲間として迎えるのなら教えていくべきいくつかのことを、だから彼には伝えていない……例えば、尾行のまきかただとか。つまりショワ一人でも十分だ。チアロは既に身長が平均よりも抜けていて、目立つ部類に入るし、顔見知りは適任ではないだろう。
 雑踏の中からどうやらクインは抜けたらしい。人の吐息や視線の方向がばらけて戻ったことですぐに分かった。チアロも目立つがクインはもっと人目を引く。一瞬見失ったとしても、人の気配の方向で探し出せるほどに。
 チアロは肩をすくめてチェインへ戻り、彼の根城となっている煉瓦屋敷の地下から水路に降りた。そこを経由してクインの住処であるアパートへ回る。合い鍵は持っているのだ。
 書斎の机近くには、登校時に使っている鞄が置かれていた。相変わらず、適当に積み上げた本と訳の分からない書き付けが散乱している汚い部屋だ。
 机の上の意味のない単語の書取、専門用語の辞書だろうか分厚い本にびっしり挟まれた紙片。それらをそっと動かして、チアロは引き出しを開けた。こちらも整理整頓とは無縁に文具が散らばっている。
 引き出しをゆっくり滑らせて、中の物の位置をずらさないように気を使いながら手を奥へ突っ込むと、やはり何かが指先に触れた。隠し物は引き出しの奥、というのは本当に常套だ。
 紙片のような物を指でつまんで引き出すと、それは一枚のカードだった。幻想的な青い色は海なのだろうか、そこに微笑む天使と群れ泳ぐ魚を配した美しい絵が印刷されている。
 裏を返すと地図と日付があった。父親から最低限の読み書きは教えられていたせいで、チアロはごく簡単な構文は理解できる。いくつかの単語は読めないが、絵の展覧会の案内状だろうということは察しが付いた。
 絵か、とチアロは少し眉を寄せる。……確かクインの最近の仕事の中に、絵を描くとかいう若い女がいたはずだ。オルヴィから仔細の申し送りを受けた時に、そんなことを聞いた気がする。
 それとすぐに結びつけて考えるのは性急すぎるとは思うけれど。
 チアロは溜息になった。カードを元の場所に戻し、違和感のないように慎重に引き出しを閉めて居間へ戻る。一応の用心のために切っておいた明かりをつけて、ゆるく首を傾げながら長椅子に身を預けた。
 ……クインの様子は確かにこの半月ほどおかしい。明らかに浮かれている。それにはとうに気付いていたが、元来気性の上下の激しい子供のことであるから悪い時があればよい時もあるのだと考えてきた。
 ……だが、チアロに何も言わずタリアの外へ出かけていくとなると、何かの秘密を持っていると思った方がいいだろう。
 折りもおり、ライアンが居ない。彼はオルヴィを連れてシタルキアの北東、エリオン王国に足を向けており、あと1ヶ月は戻ってこないだろう。タリアを離れる直前にクインとまたひどくやりあったらしく、そんな話をライアンからは聞いた。留守中は頼むと言われて頷いた記憶がある。
 まずいよな、とチアロは額に落ちる髪をかき上げるついでにくしゃりとかき回した。ひどく明るくて楽しげなクインの表情には確かに安堵も覚えるのだが、地に足の着いていない浮かれ方は……恋だろうか。チアロは顔を一瞬歪め、自分の表情が渋いことに遅れて気付いた。それは彼のためにいいことだ、とは思う。けれど彼のために素直に喜んでやることは出来ない。
 クインはライアンのもので、だから許容されていることが沢山ある。ライアンの掌握する子供たちの幹部と呼ばれているのは現在チアロを含めて6人だが、クインに多少なりとも好意を抱いているのはチアロくらいのものだ。
 ディーもノイエもカインも彼を疎ましく思っているし、残る二人、イシュラやカリスに至ってはライアンが彼を所有することにさえ不満げな色を漂わせている。無論チェインの王たるライアンに面と向かって異を唱えはしないが、何か不祥事があった時にはこぞって処分を吠えるだろう。
 6幹部に更に一人増えるという噂もちらほらあるが、そうなれば事態は更に悪くなるのは明白だ。追加が囁かれているのはオルヴィという女……クインの目下の天敵。
 チアロはちょんと肩をすくめた。ショワの報告を待たなくてはいけないしこれが杞憂であると思いたいが、常に事態の想定はしておくべきだった。
 恋人が出来たなら、それはクインにとってはきっと良いことのはずだった。これまでのように思いを預けようとライアンに寄りかかっては拒絶され、その結果荒れるだけ荒れているよりは遙かにましだ。
 けれどそれを喜べない。ライアンはなんて言うだろうとチアロは溜息になった。彼は気に入らないのに決まっているからだ。それは所有欲というよりも体面の問題で、チェイン王としての顔を潰されることがあれば、タリア王アルードへの示しも具合が悪い。そもそもクインのことはアルードには隠したいはずだ。いずれ、クインは何事かの切り札にも使えるとライアンは考えている。
 何が起きているのかがはっきりするまでは彼の様子を逐一観察するしかないが、もし外の世界に恋人が出来たなら……
 チアロは難しい吐息を落とした。その時は彼に、忠告をしなくてはならない。ライアンのいない時機であるのは却って好機だ、忠告を素直に聞いてくれたら自分の胸の中にだけ、収めておけばいいのだし。
 そんな言い訳を胸でいじりながら、チアロは嫌な懸念が自分から一向に離れていかないことに舌打ちをした。

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