目次
1. 出会い
2. アンジェリカ=ナール=ラグランジェ
3. ジーク=セドラック
4. セカンド・インプレッション
5. 彼女のペース
6. 嵐・始まり
7. 圧倒
8. 初めての
9. 箱の中の少女
10. とまどい
11. 白と黒
12. 蒼い瞳のクラスメイト
13. 闇と静寂のひととき
14. レモンティ
15. 交錯するそれぞれの想い
16. 実技試験
17. 届かなかった5分間
18. 呪われた子
19. 告白
20. 血塗られた家系
21. それぞれの理由
22. 突然の訪問者
23. 長い一日
24. 10年前の傷跡
25. 新しい傷
26. 後味の悪い別れ
27. 狂宴
28. 踏み出した一歩
29. 3人目の招待客
30. プレゼント
31. 動揺
32. 友の思い、親の思い
33. 説得
34. 友達だった
35. 敵状視察
36. 甘い憂鬱
37. 渇いた心
38. 仕組まれた孤独
39. 家出
40. 不条理な交渉
41. 迷走
42. 騙し合い、そして
43. 過去への扉
44. 血のつながり
45. 一ヶ月
46. 月の女神
47. 彷徨う心
48. 幸せの虚像
49. 光と闇
50. リング
51. 国家機密
52. 遺恨
53. 辿り着く場所
54. 小さなライバル
55. 新たな再会
56. ふたり
57. 臆病なすれ違い
58. 弟
59. 個人指導
60. 最後の夜
61. 潜在能力
62. 捩れた一途
63. 譲れないもの
64. 忘却の中の再会
65. 泡沫の奇跡
66. 若者と権力者
67. パーティ
68. 過去から続く未来
69. うそつき
70. 親子のかたち
71. 一緒にいたい
72. あきらめ
73. 進路
74. 動き始めた長老
77. 難しい選択
75. 取引
76. 特別な普通の日々
78. ずっと忘れない
79. それぞれの覚悟
80. 天使の名を持つ少女
81. 絡み合う矛盾
82. 決意のゆびきり
83. 優しい研究者
84. 遠くの空と冷たい床
85. 最強の敵手
86. 大切な人のために
87. 涙
88. 白い世界
89. 伸ばした手の先
90. 責務
91. 自分の足で
92. 本当のこと
93. 結婚式
94. 未来へ繋ぐ一歩(最終話)

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72. あきらめ

 むせ返るような強い消毒液の匂い。
 レオナルドはあからさまな嫌悪を示した。腕を組みながら壁にもたれかかり、うつむき加減に顔をしかめる。
「治らないと言ったくせに、いつまでこんなことを続けるんだ」
 吐き捨てるように言うと、あごを引いたまま、上目づかいで前を凝視した。その先にいたのは、ラウルとユールベルだった。向かい合って椅子に座っている。ラウルは彼女の目を診察すると、手際よく包帯を取り替え始めた。
「嫌なら来なくていい。何度も同じことを言わせるな」
 面倒くさそうに、突き放した答えを返す。レオナルドはますます顔をけわしくした。
「おまえは優秀な医者だという話だが、たいしたことはないんだな。それとも手を抜いているのか?」
 ラウルはまるで取り合わなかった。無言でユールベルの頭に包帯を巻きつけている。しかし、彼女の方が、その言葉に反応した。大きく右目を開き、ラウルを見つめる。
「……治せるの?」
「レオナルドの言葉など真に受けるな」
 ラウルは彼女を引き寄せ、頭の後ろで包帯を結んだ。そして、頬に軽く手を置くと、椅子をまわし机に向かおうとした。だが、彼女が腕をつかみ、それを止めた。
「私のことが嫌いだから手を抜いているの? 私があなたを困らせてばかりだから、その仕返し?」
 張りつめた表情で問いかける。ラウルは目を閉じ、ため息をついた。
「治せないものは治せない」
「お願い、私が悪かったのなら謝るわ。目は見えるようにならなくてもいい。せめて、醜い傷跡だけでも……」
 ユールベルは、彼の腕をつかむ手に力を込めた。細い指がかすかに震えている。それでも、ラウルの心は動かなかった。
「何度言われても答えは変わらない」
 素っ気なく彼女の手を払い、机に向かう。そして、薄く黄ばんだカルテに万年筆を走らせた。さらさらと軽い音が部屋を舞う。ユールベルは目を伏せた。

「アンジェリカは治したんじゃないのか」
 レオナルドが思い出したように口を切った。ラウルが振り向くと、彼は無言で脇腹を指さしてみせた。どうやらセリカに刺されたときのことを言っているらしい。
「わずかに痕が残っているはずだ」
「わずかに、か」
 ラウルの言葉の一部を、レオナルドは嫌みたらしく強調して繰り返した。
「あれとは状況も状態も違う」
 ラウルは冷静に答え、机に向き直った。再び手を動かし始める。レオナルドは腕を組み、口をへの字に曲げ黙り込んだ。

「嘘よ!」
 静寂を裂く叫び声。それはユールベルが発したものだった。椅子から立ち上がり、握りしめたこぶしを震わせている。
「やっぱり私だからなのよ」
 だが、ラウルはカルテに向かったまま、視線を上げようともしなかった。ユールベルは彼の冷淡な横顔をきつく睨みつけた。その目には涙がにじんでいた。
「弁解くらいしたら? それでも医者なの?」
 震える声で責め立てる。それでも、彼はまるで無反応だった。ユールベルは唇を噛みしめうつむいた。そして、ゆっくりと、思いつめた顔を上げた。
 ——シャッ!
 ラウルの頬に冷たい刃が押し当てられた。ユールベルの仕業だった。机の上のペン立てからカッターを取り、その刃をあてがったのだ。
「ユールベル!」
 レオナルドは壁から跳ねるように身を起こした。
「あなたも少しは思い知るといいわ」
 彼女にはレオナルドの声など少しも届いていないようだった。まっすぐにラウルを睨み、カッターを持つ手にぐっと力を入れた。固い頬に、わずかに刃が沈む。
 だが、ラウルは平然として微動だにしなかった。
 ユールベルの顔がこわばった。微かなとまどいの色が浮かぶ。怯えるようにわななく手でゆっくりと刃をずらしていった。彼の頬に赤い一筋が浮かぶ——。
「いいかげんにしろ」
 ラウルは横目でギロリと睨めつけた。彼女が怯んだその瞬間、彼は素手で刃をつかみ、強く握りしめた。手から赤い血が滴り、手首、肘へと伝っていく。そして、さらに力を入れると、刃だけを根元からへし折った。
 ユールベルは青ざめ、呆然と立ち尽くしていた。柄だけになったカッターが手から滑り落ち、床の上で乾いた音を立てた。
 ラウルは血まみれの刃を、机の上に投げ捨てた。そして、おもむろに立ち上がると、真っ赤に染まった手を彼女へと伸ばした。
「い……いや……」
 顔を引きつらせ、震えながら後ずさる。頭をぎこちなく横に振り、精一杯の拒絶を示した。だが、ラウルは容赦なく距離を縮め、流血する手のひらを、彼女の眼前に突きつけた。顔に生温いものが滴り流れる。それは、白いワンピースにも落ちていき、胸元を赤く染めた。
「見ろ。おまえの行動の結果だ」
「違う……私、こんなつもりじゃ……私じゃ……私じゃない!」
 ユールベルは顔をそむけ、目をつむり、声の限りに叫んだ。その直後、糸が切れたように、膝からガクンと崩れた。ラウルは素早くそれを抱きとめた。床に倒れ込むすんでのところだった。意識を失った彼女は、力の抜けた体を、すっかりラウルに預けている。
 レオナルドは動くことも声を発することもできず、ただその光景を目に映すだけだった。顔からは血の気が失せ、足はカクカクと震えている。立っていることさえ危うい状態だ。
「出ていけ」
 ラウルはぞっとするほど冷たい視線を彼に向けた。
「お、おまえ、なんで……」
「出ていけ」
 同じ言葉を、語気を強めて繰り返す。そして、血で染まった手をレオナルドに突き出した。
「うわぁ!」
 彼は情けない悲鳴を上げ、しりもちをついた。ラウルは乱暴に引き戸を開けると、レオナルドを医務室から蹴り出した。間髪入れずに扉を閉め、ガチャリと鍵を下ろす。あっというまの出来事だった。
 レオナルドは蹴られた腹を押さえ、うめきながら立ち上がった。扉を引いてみたが、ガタガタと音を立てるだけで、開くことはなかった。扉に手を掛けたまま、下唇を噛みしめる。そして、怒りをぶつけるように、力いっぱい扉を叩きつけた。

「どいてくれないか」
 頭上から降る高圧的な声。扉を背に座り込んでいたレオナルドは、口を真一文字に結んだ。その一言だけで、嫌悪するに十分だった。間違いなくあいつの声だ——。睨みをきかせながら、ゆっくりと顔を上げる。そこに立っていたのは、案の定、サイファだった。大きな黒い紙バッグを脇に抱えている。
「ここに用があるんでね」
 彼は冷たく見下ろしながら、親指で医務室の扉を示した。レオナルドははっとして立ち上がった。
「中に入るなら、俺も一緒に入れてくれ!」
 サイファは詰め寄る彼を制した。
「おまえは追い出されたんだろう。気が立っているときのラウルは何をするかわからないぞ。下手をすると殺されるかもな」
「脅かそうったってそうはいかない。もしそうなら、おまえだって……」
 レオナルドは食い下がった。だが、そんな彼を見て、サイファはふっと口元を緩めた。
「残念ながら私は特別でね。ラウルが私を殺すことはできない」
 レオナルドにはその意味がわからなかった。怪訝に眉をひそめる。しかし、それを追求するよりも、今はもっと重要なことがあった。
「だったら、おまえから俺のことを頼んでくれ。ユールベルに会わせてくれ」
「それが目上の人間に物を頼む態度か?」
 サイファは尊大にそう言うと、レオナルドを押しのけ、扉をノックした。レオナルドはこぶしを震わせながら歯噛みした。怒りで上気した顔を深くうつむけると、押し殺した声で唸るように言った。
「……お……お願いします」
 彼にとっては耐えがたい屈辱だった。よりによって、最も腹立たしく、最も疎ましい相手である。しかし、自尊心をかなぐり捨ててでもユールベルに会いたい。会わなければならない。その思いの方が強かった。
 サイファは冷めた目で彼を見やった。まだ足りないとばかりにあごをしゃくる。レオナルドは切れそうになる自分を必死につなぎ止めた。半ば自棄になりながら、床に手をつき頭を下げた。
 そのとき、中から扉が開いた。薄暗い廊下に光の帯が伸びる。そして、そこにラウルと思われる影が映った。サイファはさっと医務室に入ると、後ろ手で扉を閉め、鍵をかけた。
 レオナルドは土下座したまま、その場に残された。何かを言う間もなかった。ただ、唖然として扉を見つめるだけだった。手から廊下の冷たさが染みてきた。

「着替えだ」
 サイファは黒い紙バッグを机の上に放り投げた。カタンと固い音がした。中にはいくつか箱が入っているようだった。
 ラウルは疲れたように椅子に身を投げた。そして、あきれ口調でため息まじりに言った。
「私は殺人鬼か」
「感謝してほしいくらいだよ」
 サイファはにっこり笑った。
「レオナルドを追い払うためさ。どうせ扉の前でしつこく座り込んで耳をそばだてているだろうが」
 扉がガタンと音を立てた。レオナルドが動揺して体勢を崩したのだろう。サイファは失笑した。
「それに、言ったことは間違っていないと思うがね」
 後ろからラウルの肩に腕をのせ、挑発的な笑みを口元にのせた。
「私を殺せないということも」
 耳元で囁くように言葉を落とす。
「図に乗るな。何もかもどうでも良くなることもある」
 ラウルはむっとしてそう言うと、サイファの頭を押しのけようとした。だが、彼はそれをひょいとかわし、軽い調子で笑った。
「おまえと本気でやりあえるのなら、それはそれで本望だよ」
 ラウルは無言で眉をひそめた。
「それで、ユールベルはどうしている」
 サイファは急に真面目な顔になり尋ねかけた。ラウルは、紙バッグを床に下ろしながら答えた。
「気を失っただけだ。今は私の部屋で休ませている」
「あまり、いじめないでやってくれよ」
 サイファは彼の左手に目を向けて言った。そこには真新しい白い包帯が巻かれていた。
「刃物を持ち出したのはあいつだ。何の覚悟もなくな」
「必死だったんだよ。おまえもそのくらいわかっているだろう。もう少しソフトに受け止めてやってくれよ」
「おまえがやれ。父親代わりはおまえだろう」
 ラウルはいらだたしげに、冷たいまなざしを向けた。
「私に出来ることはやっているよ」
 サイファはパイプベッドに腰を下ろした。
「ただ、彼女がすがるのはいつもおまえなんでね」
「迷惑だ」
 ラウルはすげなく答えた。無表情で背を向ける。そんな彼を見て、サイファはにこりとした。
「私よりおまえのほうが優しいことを、無意識のうちに感じとっているのかもな」
 ラウルはわずかに振り返り、肩ごしに鋭く睨みつけた。しかし、サイファは軽く笑ってそれを受け流した。
「少なくとも、今の彼女に必要なのは、レオナルドではなくおまえだ。落ち着くまで、せめて一晩くらい一緒にいてやってくれ」
「断る」
 ラウルは即座に拒否した。微塵のためらいもない。にもかかわらず、サイファは勝手に話を進めていった。
「ルナのことは心配するな。一晩、預かってくれるよう頼んでおこう。いや、私が預かるか……そうだ、それがいい」
「おまえなどにルナを預けられるか」
「面倒を見るのはレイチェルだぞ」
 ラウルは少し間をおいてから答えた。
「……レイチェルに迷惑は掛けられない」
「やはり優しいな、ラウル先生は」
 サイファは含みをもった口調で、からかうように言った。ラウルは固く口を結んだ。
「たまにはいいだろう? アンジェリカもルナに会いたがっていたよ」
 今度はにっこり微笑んで言った。それでもラウルは無言だった。背を向けたまま、振り返ろうともしない。
 サイファはそれを承諾と受け取った。
「よし、決まりだな。彼女の弟には、私から連絡しておこう」
「おまえはいつも強引だ」
 ラウルはあきれたようにため息をついた。サイファはニヤリとしてパイプベッドから立ち上がった。腰に手をあて、背筋を伸ばす。
「嫌いじゃないんだろう。レイチェルもあれでけっこう強引だからな」
 ラウルは何も答えなかった。前を向いたまま机の上でこぶしを握りしめた。白い包帯が千切れそうなくらいに引っ張られ、微かに音を立てた。
「大丈夫なのか。かなり出血したようだが」
 サイファはそのこぶしに目を落とした。
「たいしたことはない」
「無茶はするな」
 気づかうように言うと、ポンと肩に手をのせた。それから、はたと思い出したように付け加えた。
「そうだ、今度どこかを切ったときは、手当てをする前に私を呼んでくれ」
 ラウルはぴくりと眉を動かした。椅子をまわし、サイファに向き直る。
「まさか、くだらん噂を信じているわけではないだろうな」
「おまえの血は青色だとか、緑色だとか、飲めば不老不死になるとか?」
 サイファはどこか楽しむような声音で、悪戯っぽく尋ねかけた。そして、挑むようにラウルを覗き込んだ。
「血が赤いということは知っているけどね」
 そう言いながら、彼の頬につけられた浅い傷を親指でなぞる。その傷は、わずかに赤黒かった。
「だが、不老不死の方は、試してみないことには、わからないだろう?」
「おまえがそこまで愚かだったとはな」
 ラウルは小さく息をつきながら、彼の手を払いのけた。焦茶色の長髪を大きく波打たせ、再び背を向ける。
 サイファはにっこり笑い、軽く右手を上げると、医務室をあとにした。

 レオナルドは深くうなだれ、扉の脇で座り込んでいた。左右に長く続くガラス窓には、一面紺色の景色が映し出されている。行き交う足音も次第にまばらになっていき、あたりは寂寥としていた。
 鍵の開く音、そして扉の開く音——。
 中から出てきたのはサイファだった。レオナルドは凄まじい形相で睨み上げた。
「俺をいじめてそんなに楽しいか」
「まあな」
 サイファは悪びれもせず、あっさりと肯定した。
「我々の話は聞いていたな」
「…………」
 レオナルドは目をそらせ、口をつぐんだ。聞き耳を立てていたことは、サイファにばれている。それはわかっていた。だが、素直に認めることには抵抗があった。
 サイファはそのことについて、それ以上の追求はしなかった。
「ユールベルはラウルのところに預けた。今日は帰った方がいい」
「冗談じゃない、なぜラウルなんだ!」
 レオナルドは立ち上がり、サイファに噛みついた。サイファは横目で彼を一瞥した。
「今のおまえではユールベルを支えてやれないからだ」
「そんなことはない!」
「おまえは不安定になったユールベルの行動を見ていながら、止めることができなかった」
 レオナルドは何も言い返せなかった。唇を噛みしめうつむく。
「そもそも、おまえが日頃から彼女の悩みを、痛みをわかってやっていれば、それを受け止めてやっていれば、彼女があんな極端な行動には出ることはなかった。違うか?」
 サイファは淡々と追いつめた。
「好きだという気持ちは大切だ。だが、おまえの場合はそれが強すぎる。自分の気持ちを押しつけるばかりで、相手を見ようともしない」
「違う! 俺はいつも見ていた!」
 レオナルドは必死に否定した。サイファは冷めた視線を投げた。
「見ていてわからなかったのなら、なおのこと悪いな」
 レオナルドは完全に負けた。返す言葉などなかった。くやしさと情けなさに肩を震わせた。
「冷静になれ、心にゆとりをもて、そして相手の気持ちを考えろ。そうすれば、今まで見えなかったものが見えてくるはずだ」
 サイファは腕を組んで、壁にもたれかかった。
「彼女を支えるには、多少のことでは動じない精神が必要だ。ラウルのようにというのは無理な話だが、せめてもう少し大人になれ。彼女が安心して寄り掛かれるようにな」
 レオナルドは怪訝に眉をひそめ、彼の端整な横顔を睨みつけた。
「……何を企んでいる。普段のおまえなら、ユールベルと引き離そうとするんじゃないのか?」
「アンジェリカの婚約者を決めろという声が、最近また強くなってきている。おまえの名前も上がるかもしれない」
「そういうことか」
 レオナルドは鼻先で笑った。
「断ってくれるんだろう? 親に逆らっても、何を敵にまわしても」
 サイファは腕を組んだまま、視線を流して尋ねた。レオナルドは真剣な表情で答えた。
「当然だ、見くびるな。おまえのためじゃない。自分自身のためだ」
「固い決意が聞けて良かったよ。おまえが息子だなんてゾッとするからな」
 サイファはそう言って、ニヤリと笑ってみせた。レオナルドも口端をつり上げ、負けじと言い返した。
「それはこっちのセリフだ。おまえが父だなんて、この世の終わりだ」
「この点においては、私とおまえは利害の一致する仲間というわけだ。ただし、私はユールベルの父親代わりでもある。彼女を不幸にするようなことはしないつもりだ。わかるな」
「俺は、不幸になんてしない」
 レオナルドはまっすぐな瞳をサイファに向けた。しかし、不意にあることが頭をよぎった。はっとすると、眉根を寄せ、首を傾げる。
「ちょっと待て。ユールベルの父親代わりってことは……」
「父親代わりであって、父親ではない。そこは流せ」
 確かにそこにこだわるより、もっと大切なことがある。引っかかるものはあったが、そのことについては考えないようにした。
「じゃあな。一晩、頭を冷やしてよく考えろ」
 サイファはレオナルドの額にポンと手をのせ、踵を返した。レオナルドは顔をしかめながら、手の感触の残る額を何度も拭った。そして、小さくなる後ろ姿を、奇妙な面持ちで見送った。

 ユールベルはベッドの中で目を覚ました。見覚えのある天井。
 ここは——。
 首を動かし、あたりを見回す。こじんまりとした飾り気のない部屋。だが、とても懐かしい光景、懐かしい匂い。ラウルの寝室だった。以前と違うのは、ベビーベッドがあることくらいだ。
 彼女はベッドの上で上半身を起こした。そのとき、何も身に纏っていないことに気がついた。それと同時に、医務室での記憶もよみがえった。目の前を滴り落ちる赤い血、体を伝う生温い感触。思わず吐き気をもよおし、口を押さえてうつむいた。
「目が覚めたか」
 ラウルは無遠慮に扉を開け入ってきた。あいかわらずの無表情で、怒っているのかいないのか、推し量ることもできない。
 ユールベルは包帯を巻かれた彼の左手に目を落とした。
「ごめんなさい……」
 目をそらし、力なく謝る。
「謝るくらいなら、初めからするな」
 ラウルは冷淡な言葉を返した。ユールベルの蒼い瞳はじわりと潤んでいった。彼女はまぶたを震わせながら目を細めると、そのまわりの傷跡にそっと指を這わせた。
「本当に治らないのね」
「何度も言ったはずだ」
 どれだけ尋ねても、彼の答えが変わることはなかった。白いシーツをぎゅっと握りしめる。それから、小さな声で訥々と語り始めた。
「初めのうちは平気だと思っていたわ。人に何と思われようと関係ないって。それまでの仕打ちに比べたら、好奇の目で見られたり、陰で何かを言われたりすることなんて、なんてことはないって。なのに、どうしてかしら、次第につらくなっていったのよ。どうして……。もしかしたら、人の優しさを知って、人の冷たさも身にしみるようになったのかもしれないわね」
 そこまで言うと、さらに深く顔をうつむけた。長い金の髪が、彼女の表情を覆い隠す。
「……こんなことなら、ずっと心を閉ざしていればよかった」
 ラウルはじっと黙って聞いていた。そして、彼女が話し終わると、静かに自分の言葉を落とした。
「誰にでも、あきらめるしかないことはある」
 ユールベルは頭をもたげ、潤んだ瞳で彼を見つめた。
「あなたにも?」
「誰にでもだ」
「だったら教えて。あなたは何をあきらめたの?」
 探るように彼の黒い瞳を覗き込む。だが、彼女にはその奥にあるものを掴むことはできなかった。
 ラウルは何も答えず、部屋を出ようとした。
「待って、行かないで。聞かないわ。だから、一緒にいて」
 ユールベルはあわてて懇願した。ラウルはドアノブに手を掛けたまま、わずかに振り返った。
「誰かにすがりたいのなら、サイファを頼れ。あいつがおまえの父親代わりだろう」
「おじさまには迷惑を掛けたくない」
「ラグランジェの人間は、どいつもこいつも勝手ばかり言う」
 ラウルはその語調に腹立たしさをにじませた。
「勝手ついでに、もうひとつお願いしてもいいかしら」
 そう言ったユールベルを、冷たく刺すように睨めつける。彼女はそれに動じることなく彼を見据え、小さな口を開いた。
「私、あなたと一緒にここで暮らしたい」
「前に断ったはずだ」
 ラウルはにべもなくはねつけた。
「私、なんでもするわ。あなたの役に立てるように頑張る。あの子の世話だってするわ。だから、私をここに置いて」
 ユールベルは必死に訴えかけた。
「おまえは逃げ込もうとしているだけだ」
「逃げて何が悪いの?!」
 表情ひとつ変えないラウルを、涙目で睨みつける。しかし、彼の気持ちが揺らぐことはなかった。徹底的に彼女を突き放す。
「他へ行け。迷惑だ」
「どうしてっ……」
 ユールベルは涙をこぼしながら、両手で顔を覆った。細い肩を震わせ、何度もしゃくり上げている。
「あきらめるしかない。そういうことだ」
「だったらあなたがあきらめて!」
 勢いよく顔を上げ、強い視線を彼に向けた。濡れた頬も濡れたまつげも拭わず、いまだ小さくしゃくり上げてる。
 ラウルはまっすぐに黒い瞳を返した。そして、静かに言った。
「弟はどうするつもりだ」
 ユールベルははっとしてうつむいた。微かに自嘲の笑みを浮かべる。
「忘れていたわ」
 目を細め、奥歯を噛みしめる。
「最低だわ。自分のことしか考えていなかった。姉だなんていう資格ないわね。……いいえ、元からそんなものはなかった」
 膝を引き寄せ、シーツごと抱えると、そこに顔をうずめた。
「それでも……それでも、やっぱり、あの子は私が守るしかない」
 弱々しい声だが、きっぱりと言い切った。おもむろに顔を上げると、細く白い腕を伸ばし、ラウルに手のひらを向けた。
「帰るわ。服と包帯、返して」
 きつい口調で、精一杯、強がってみせる。ラウルは無表情で彼女を見下ろした。
「今晩だけ泊まっていけ。弟にも連絡を入れておく」
 ユールベルの腕から力が抜けた。軽い音を立てて、シーツの上に落ちる。
「優しくするか冷たくするか、どちらかにしてほしいわ」
 伏目がちに複雑な表情を見せると、ぼそりとつぶやいた。
 ラウルは前に向き直り、部屋を出ようとした。
「待って! 行かないで!」
 ユールベルは怯えた声で引き止めた。ラウルは背を向けたまま足を止めた。
「私はおまえと違って暇ではない。……あとで戻る。大人しく寝てろ」
 淡々とそう言うと、部屋を出て、静かに扉を閉めた。

 チチチチ……。
 小鳥のさえずりが遠くに聞こえる。木々のざわめきがそれに重なる。細く開いた窓から、ひんやりとした空気が流れ込み、薄地の白いカーテンをふわりと舞い上げた。窓からの柔らかな光が大きく揺らめく。机に向かうラウルにもその風は届いた。彼の長い髪がさらさらとなびいた。
 ——ガチャッ。
 奥の部屋からユールベルが姿を現した。真新しい上質な白いワンピースに、黒いエナメルの靴、おろし立ての白い包帯、緩やかなウェーブを描く金色の髪。すっかり身支度を整えている。
 彼女はゆっくりと足を進めていった。
「帰るわね」
 机に向かうラウルに、後ろから声をかける。
「ああ」
 ラウルは振り返らずに返事をした。ユールベルは目を細め、彼の背中をじっと見つめた。
「……また、来てもいいかしら」
「診察にならな」
 素っ気ない答えを返す。ユールベルは後ろから彼に腕をまわした。広い背中に頬を寄せ、そのあたたかさを感じながら目を閉じた。
「さようなら」
 囁くように告げられたその言葉は、微かに震えていた。

 ユールベルは医務室を出て、扉を閉めた。そのとき、脇でレオナルドが座り込んでいることに気がついた。服にも顔にも、血がついたままだった。すでに変色して、赤というよりも黒に近くなっている。
「ずっと、ここにいたの?」
「情けないな。俺ではラウルの代わりにもならないのか」
 レオナルドはうなだれたまま、自嘲ぎみに言った。ユールベルの胸に痛みが走った。何も答えることが出来なかった。ただ、眉根を寄せ、うつむくだけだった。
「おまえはもう俺のことを必要としなくなっていた。それは、だいぶ前からわかっていた」
「……頼んでおきながら、勝手よね」
「勘違いするな。おまえを好きになったのは、頼まれたからじゃない」
 レオナルドは、隣で立ち尽くすユールベルに、ちらりと目を向けた。
「だから、これからも勝手におまえのことを好きでいる」
「私なんかのどこがいいのよ」
 ユールベルは後ろで手を組み、壁にもたれかかると、投げやりに言った。
「理由が欲しいなら、いくらでも挙げてやる。それとも、迷惑ってことなのか?」
 レオナルドは淡々と尋ねた。ユールベルは困惑して顔を曇らせた。
「私は、どうすればいいの?」
 レオナルドはじっと考え込んだ。そして、静かに口を開いた。
「俺を見ていてくれ。きっと、おまえを受け止められるような男になってみせる。ラウルの代わりでなく、ジークの代わりでなく、俺を俺として好きになってくれるまで待つさ」
 穏やかだが、力強さを感じさせる声。いつもの彼にはない落ち着きもあった。
 ユールベルは遠くを見て、目を細めた。
「前にも言ったわ。あなたの気持ちには応えられないかもしれないって」
 レオナルドはふっと笑ってうつむいた。
「前にも言っただろう。それでも俺はあきらめないと。未来のことは誰にもわからない、そうだろう?」
 ユールベルはゆっくりと彼に振り向いた。そして、静かに尋ねかける。
「あなたは、何かをあきらめたことはあるの?」
「……あるさ」
 レオナルドは低い声で短く答えた。頼りなく目を伏せている。しかし、すぐにその表情を引き締めると、瞳に決意をみなぎらせた。
「でも今度は、おまえのことだけは、絶対にあきらめるつもりはない」
「あなたのそういうところ、うらやましいわ」
 ユールベルは足元を見つめながら、少し寂しげに微笑んだ。そして、そっと顔を上げると、窓の外の青い空を遠望した。


73. 進路

 ガラガラガラ——。
 ジークは引き戸を開け、中に入った。いつもは賑やかな教室が、今はしんと静まり返っている。
 そこにいたのはラウルひとりだけだった。窓際の椅子に座り、青色のファイルに目を落としていた。ファイルを持つ左手は、白い包帯で覆われていた。
 ジークは乱暴に椅子を引き、向かいの席に腰を下ろした。ふたりの間の机には、窓からの強い光が落ちていた。その照り返しのまぶしさに、思わず目を細める。わずかに顔をそむけ腕を組み、正面に座る担任の言葉を待った。
「魔導省か」
 ラウルはファイルを閉じると、感情のない声でつぶやいた。ジークはむっとして眉をひそめた。
「文句あるのかよ」
 ぶっきらぼうな口調でふてぶてしく突っかかる。だが、ラウルは無表情のままだった。彼を見もせず、ファイルを机に置くと、冷淡に言い放った。
「やめておけ。おまえには向いていない」
「なんだと?」
 ジークは顔をしかめた。そして、身をのり出すと、いきり立って語気を荒げた。
「いきなりそれかよ! おまえにそんなことわかるのか? 俺の何を知ってるっていうんだ!」
「あそこは理不尽なことが平然とまかり通るところだ。おまえにはそれを受け入れる覚悟があるのか」
 ラウルはジークを見据え、静かに言った。ジークは当惑の表情を浮かべた。考えもしないことだった。返答に窮し、目を泳がせる。
「忠告はした。あとは勝手にしろ」
 ラウルは冷たく言い捨てた。ジークはカチンときた。途端に強気になり言い返す。
「ああ、言われなくても勝手にするぜ」
「おまえが望めばサイファがどうとでもするだろう」
 ラウルはファイルを手に取り、すっと立ち上がった。ジークの頭に一気に血がのぼった。奥歯を噛みしめると、目の前の長身の男をキッと睨み上げた。
「俺の実力じゃ受かるわけねぇって言いたいのか?」
 怒りを込めた低い声で尋ねる。ラウルは冷たい目で彼を見下ろした。
「魔導の実力やアカデミーの成績は問題ない。問題はおまえのその態度だ」
 ジークは息を呑んだ。
「気に食わないからといって、そういうあからさまな態度をとっていては受かりはしない。受かったとしても昇進は見込めない。」
 ラウルは淡々とそう言うと、ファイルを脇に抱えた。
 ジークは苦々しく顔をしかめた。言葉もなく目を伏せる。痛いところを突かれた。その自覚はあった。だが、ラウルに対しては意地を張りたかった。
「……これは、相手がおまえだからだ。いざとなれば、上手くやる」
 精一杯の反抗心は、自信なさげな弱々しい声で語られた。
 ラウルは無言で背を向け歩き出した。
「た、たとえ!」
 ジークは去り行く背中に向かって声を張り上げた。ラウルの足は止まった。
「たとえ、上手くいかなかったとしても……」
 そこでいったん言葉を切った。グッと表情を引き締め、瞳に強い光を宿らせると、彼の大きな背中を凝視した。
「俺は、サイファさんに頼ろうなんて思ってねぇ。自分の力でやっていく」
 今度は決意をみなぎらせた声で、きっぱりと言い切った。
 ラウルはわずかに振り返った。
「ならば、はっきりとサイファにそう言っておくんだな。放っておくと、あいつは勝手なことをやりかねない」
「ああ、そうするぜ」
 ジークは投げやりに答え、フンと鼻を鳴らした。ラウルは再び背を向けた。そして、
ふいに口を切った。
「サイファに関わるとろくなことがない。あいつには近づきすぎるな」
 その声には、苛立ちと反感のようなものが微かに含まれていた。ジークは怪訝に眉をひそめた。
「俺は進路指導に来たんであって、人生相談に来たんじゃねぇぞ」
 彼のその言葉に、ラウルは何も答えなかった。無言のまま、大きな足どりで教室を出ていった。ちらりと見えた横顔は、相変わらずの無表情だった。
 ひとり残されたジークは、大きく息を吐きながら、机に突っ伏した。机の表面は、昼下がりの強い陽射しに照りつけられ、熱いくらいだった。しかし、今の彼には、それがちょうど心地よく感じられた。

 ジークは教室を出ると、食堂に向かい歩き出した。あたりは多くの生徒が談笑しながら行き交い、騒がしいくらいに賑やかだった。誰も皆、楽しそうに見える。彼は無意識に足を早めた。ときおりスニーカーがキュッと軽い音を立てた。
 小走りで階段を駆け降りると、彼ははっとして足を止めた。その視線の先にいたのは、レオナルドとユールベルだった。ここは彼らの教室の近くだった。そうでなくても同じアカデミーにいる以上、校舎内のどこで出会ってもまったく不思議ではない。だが、できれば出会いたくない相手だ。
 彼らも気づいたらしく、同様にはっとしてジークを見ていた。ジークはわずかに身構えた。また、いつものように、レオナルドが嫌味のひとつでも吹っかけてくるだろうと思った。だが、彼は不機嫌な顔を見せただけで、つんと無視をして通りすぎた。彼に手を引かれたユールベルも、とまどいがちに顔をそむけた。ジークの視界の隅を、白い包帯が流れた。
 ジークは思わず振り返っていた。首を傾げながら、階段を上がるふたりの後ろ姿を睨んだ。肩すかしをくらった脱力感、無視されたことの腹立たしさ、ふたりの態度への疑問など、さまざまに入り混じった感情が、彼に複雑な表情を作らせていた。

「ジーク! ここだよ!」
 リックは食堂に入ってきた彼を目ざとく見つけ、声を張り上げた。笑顔で大きく手を振っている。アンジェリカも隣でにっこり微笑んでいた。先に進路指導の面談を終えたふたりは、ここでジークを待っていたのだ。
 ジークは軽く右手を上げて応えると、コーヒーを買ってから、ふたりのいる窓際の席についた。一面の大きなガラス窓から陽光が射し込み、まぶしいくらいに明るい。食堂には彼らの他にもちらほら生徒がいて、遠くで笑い声やはしゃぎ声が上がっている。のどかな昼下がりらしい光景だ。
「どうしたの?」
 そんな中でひとり冴えない顔をしているジークを見て、リックは心配そうに声を掛けた。ジークはコーヒーをひとくち流し込むと、膨れっ面で頬杖をついた。
「ここに来る途中でレオナルドに会った」
「また喧嘩したのね」
 アンジェリカは呆れ口調で言った。
「そうなるかと思ったけど、あいつ、完全に無視しやがった。嫌味を言われるよりも腹が立つぜ。ユールベルも俺を避けるみたいに目を逸らすしな」
 ジークは面白くなさそうにそう言い、口をとがらせた。
「ユールベル、来てたんだ」
 ぽつりと漏らしたアンジェリカのひとことに、ジークははっとして振り向いた。
「違っ……別に、だからどうってわけじゃねぇんだ!」
 慌てふためいて、とっさに稚拙な弁明をする。だが、曖昧な言い回しは彼女に通じなかった。ぽかんとしてジークを見ている。彼の顔にわずかな赤みがさした。リックは隣で声をひそめて笑っていた。
「ええ、別に来ていてもいいんだけど……」
 アンジェリカとジークの話は噛み合っていなかった。だが、ジークは訂正しなかった。黙って彼女の話の続きを聞いた。
「きのうはユールベル、事情があって家に帰れなかったみたいなの。だから、今日アカデミーに来ているとは思わなくて。そう、それできのうだけアンソニーをうちで預かったのよ」
「アンソニーって、ユールベルの弟だったな」
 ジークはエプロン姿の彼を思い出していた。ターニャの卒業祝いパーティで、張り切って料理をしていた姿が印象深い。まだ顔立ちはあどけなかったが、その言動は姉のユールベルよりもしっかりしていた。
「ええ、それにルナちゃんも来ていたのよ。もうけっこう歩けるし、言葉もしゃべるの。とっても可愛いわ」
 アンジェリカは声を弾ませた。だが、ジークはまるで興味を示さなかった。ぼんやりと聞き流しながら、ふと、ラウルの左手の包帯のことを思い出した。ルナを預けたのは手を怪我したせいなのだろうか。あのラウルが怪我をするとは、いったい何が原因だったのだろうか。彼の関心はそちらに向かっていた。
「楽しそうだね」
 リックはにこにこして相槌を打った。アンジェリカも顔をほころばせて頷いた。
「本当、賑やかで楽しかったわ。私にも弟や妹がいればいいなって思っちゃった」
「今からでも遅くないかも」
 リックが言い終わらないうちに、ジークはテーブルの下で彼のすねに蹴りを入れた。横目で睨みつける。リックは痛みをこらえて苦笑いした。ふたりのおかしな様子に、アンジェリカは目をぱちくりさせた。
「じゃあ、お兄さんはどう?」
 リックは話題を変えた。人さし指を立てて尋ねかける。
「そうね、リックみたいな優しいお兄さんだったら、いいかもしれないわ」
 アンジェリカは少し考えながらそう言うと、彼に明るく笑いかけた。
 ジークは頬杖をつき、コーヒーを口に運んだ。彼自身は、気にしていないふうを装ったつもりだったが、表情ににじむ不機嫌さは隠しきれなかった。
「ジークがお兄さんだったら?」
 リックは軽い調子で質問を続けた。ジークはぎょっとして彼を見た。あやうくカップを滑り落とすところだった。
 アンジェリカは首を傾げながら、じっとジークを見つめた。
「毎日、喧嘩してそう」
 真顔でぽつりと言った。しかし、すぐに笑って付け加えた。
「でも、きっと楽しいわね」
 ジークの頬は赤く染まった。そして、嬉しいような困惑したような、ぎこちない笑顔を返した。
「なによ、私が妹じゃ不満?」
 アンジェリカは口をとがらせた。ジークは弱り顔でぼそりと答えた。
「不満ていうか、妹って……」
「生意気だから妹には似つかわしくないってこと?」
 彼女はさらにきつく問いつめた。
「そうじゃねぇよ!」
 ジークは反射的に言い返した。だが、それきり言葉を繋ぐことが出来なかった。困ったように顔をしかめ、前髪をくしゃりと掴む。
 アンジェリカは怪訝に彼を覗き込んだ。
「そうじゃなくて、何なの?」
「まあまあ、落ち着いて、ふたりとも」
 リックがふたりに割って入った。ジークにとってはありがたい助け舟となった。ふうと安堵の息をついた。
「そうだ、進路指導はどうだったの?」
 リックの質問に、ジークの心は落ち着く間もなく波立った。けわしい顔で頬杖をつくと、口をとがらせた。
「俺は役人に向いてねぇからやめとけってよ。自分こそ教師に向いてねぇくせに」
「でも、やめる気はないんでしょう?」
 アンジェリカはくすりと笑って尋ねた。
「当たりまえだ。忠告だなんて偉そうに。よけいなお世話だぜ」
 ジークは腹立たしげに答えた。そのとき、ふいに、進路指導でラウルが口にしたもうひとつの忠告を思い出した。そして、あのとき頭の隅をかすめた疑問——。
「なあ、ラウルとサイファさんって、仲が悪いのか?」
 窓の外に目をやりながら、その疑問を彼女にぶつけた。ガラスの向こうでは、木々の緑がかすかに揺れている。
「どうして?」
 アンジェリカは驚いて尋ね返した。
「なんとなくな。さっきも、ラウルのヤツ、サイファさんに関わるなとか言ってやがったし」
「それは、お父さんにっていうよりも、ラグランジェにって意味じゃないかしら。今までも私のことで巻き込まれているから、心配しているのよ」
 彼女は冷静に答えた。だが、ジークは腑に落ちない表情で眉をひそめた。
 アンジェリカは淡々と話を続けた。
「私の見た限りでは、お父さんとラウルは仲が悪いってことはないと思うの。お父さんが軽口を言って、ラウルに睨みつけられるってことは、よくあるけれど」
 その光景が目に浮かんで、ジークは軽く吹き出した。しかし、すぐにはっとして考え込んだ。まさか、それが原因で、ラウルはサイファさんを嫌うようになったのだろうか——。同時に、それくらいのことで嫌うようになるだろうかとも思った。
 難しい顔をしている彼を見て、アンジェリカは付け加えた。
「お父さんが子供の頃、ラウルが家庭教師をしていたみたいなのよね。それ以来の長い付き合いだから、軽口も言えるんだと思うわ」
「家庭教師?」
 ジークにとって、それは初耳だった。ふたりの姿とその事実を重ね合わせると、その関係がとても不思議なものに思えた。ますますわからなくなった。
「……レイチェルさんとは?」
 ついでだと思い、ジークはもうひとつ気に掛かっていたことを尋ねた。アカデミーの中庭で話していたふたりの姿が、ずっと頭から離れなかった。話は一部しか聞いていないので、内容はよくわからなかった。だが、何かがあったらしい。ラウルのあの怒り様も、ただ事ではないと思った。
 アンジェリカはきょとんとしながらも、素直に答えた。
「ラウル? お母さんの家庭教師だったこともあるらしいわよ。ふたりがしゃべっているところはあまり見たことないけれど、仲が悪いってことはないんじゃないかしら」
 ジークはじっと考え込んだ。アンジェリカは訝しげに彼を覗き込んだ。
「どうしてそんなことを訊くの?」
「ちょっと気になっただけだ。別に深い意味はねぇよ」
 ジークは素っ気なく答えた。それから、再び頬杖をつくと、口をへの字に曲げた。
「でも、なんか引っかかるんだよな、いろいろと。隠しごとをされてるって言ったら、言い過ぎかもしれねぇけど」
「もしかしたら、あのことかしら」
 アンジェリカは軽く握った手を口元に添え、ぽつりと言った。
「心当たり、あるの?」
 リックは抑えた声で尋ねた。
「ええ」
 アンジェリカはこくんと頷いた。
「お父さんとお母さんが結婚する前に、私ができたことかなって」
 ガタガタン!
 ジークは勢いよく立ち上がった。椅子が倒れ、食堂に大きな音が響いた。驚愕の表情でアンジェリカを見下ろし、口をカクカクと震わせた。
「おっ、おまえっ! なんでそれ知ってんだ!!」
 右足を後ろに引いて、彼女を指さしながら、大声でわめき立てた。彼の顔は耳まで真っ赤になっていた。隣では、リックがゲホゲホとむせこんでいた。
「え? ジーク、知っているの? どうして?」
 アンジェリカも驚いて、逆に聞き返した。
「お、俺は、サイファさんに聞いた……」
 ジークは狼狽しながら、次第に消え入りそうな声で答えた。どうしていいかわからないといった様子で目を泳がせている。
「お父さん、ジークにそんなことまで話していたのね」
 アンジェリカは大きな黒い瞳で彼を見つめ、ひとりごとのように言った。
「ていうか、おまえこそ何で……」
 ジークの心臓は、いまだに早鐘のように打っていた。一方のアンジェリカは、いたって冷静だった。
「親戚たちがよく私の近くで、ひそひそとそんな話をしているのよ。聞こうと思わなくても聞こえるわ」
 さらりとそう言ったかと思うと、急にむっとして眉根を寄せた。
「だから呪われているんだとか罰だとか、そういうことを言うのよ、あの人たち。非科学的にもほどがあるわ。そう思わない?!」
 彼女は強い口調で同意を求めた。
「あ……ああ……」
 ジークは勢いに圧され、まごついた返事をした。
「このことをジークに話していたってことは、隠していることはこれじゃないわね」
 アンジェリカはそうつぶやきながら、真剣に考え始めた。
 ジークとリックは隠れるようにして身をかがめ、こっそり囁きあった。
「俺、あいつがわからねぇよ」
「僕はいろんなことに驚きすぎて、わけがわからないよ」
 リック乾いた笑いを浮かべた。彼は彼女の話した事実さえ知らなかった。当然の反応といえるだろう。
「なにふたりでひそひそ話しているの?」
 アンジェリカは怪訝にふたりに振り向いた。
「アンジェリカの進路指導はどうだったのかなって」
 リックはとっさに取り繕った。彼女はそれに素直に答えた。
「やっぱり年齢がネックなのよね。比較的、融通がきくのは研究所らしいわ」
「研究所って、俺がアルバイトしていたとこか?」
 ジークは倒れた椅子を起こして座った。
「他にもいくつかあるみたい。でもやっぱり、あそこがいいかしら」
「悪くねぇと思うけど……」
 そう言いながら、ジークは研究所でのことを思い起こした。あの研究所では、サイファの影響力がとても強いように見受けられた。特別扱いされたくない彼女にとって、居心地は良くないかもしれない。いや、どこへ行ったとしても、多少は特別扱いされるに違いない。ラグランジェ本家の娘という肩書きに加え、働くには若すぎる年齢がある。他とまったく同じというわけにはいかないだろう。彼女自身はそのことをわかっているのだろうか。
「リックはどうだったの? 進路指導」
 アンジェリカはふいにリックに話題を振った。
「僕は、教師になるのか確認されて、それで終わりだったよ」
 ジークとアンジェリカは唖然として彼を見た。
「それだけか?」
「問題がないってことね」
 アンジェリカはうらやましそうに言った。

「リック!」
 セリカが小走りで駆け寄ってきた。上品な顔立ちを明るく輝かせている。薄手のジャケットと短いタイトスカートが、すらりと背の高い彼女によく似合っていた。
「何か深刻な話?」
 曇り顔のジークとアンジェリカを目にすると、彼女は遠慮がちに尋ねた。リックは優しく微笑んで答えた。
「ちょっと進路の話をね」
「そっか、もう四年生なのね」
 セリカは少し感傷的に言った。彼女はもともとリックたちとクラスメイトだったが、一年生のときに自主退学をしていた。もし退学していなければ、彼女も同じ四年生になっていただろう。今を後悔しているわけではないが、ふとそんな気持ちが心を通り過ぎた。
 彼女はジークを見て、にっこりと笑顔を作った。
「ジーク、夢、かなえてね」
 彼は一瞬、呆気にとられた。しかし、すぐにむっとした表情に変わった。ぷいと横を向くと、つんとして答えた。
「おまえに言われるまでもねぇよ」
「そうね」
 予想どおりの反応に、セリカはくすりと笑った。
 リックは肩をすくめて苦笑いした。いつまでたっても、ジークはセリカに冷たいままだ。過去のことを引きずっているのか、ただ単に彼女のことが気に食わないのか、どちらかはわからない。ただ、彼女の方は気にしてなさそうなのが救いだった。
「それじゃ、僕はこれで」
 リックはジークとアンジェリカにそう告げると、鞄を取り立ち上がった。
「ええ、またあしたね」
 アンジェリカはにっこりとして手を振った。ジークは仏頂面のまま軽く右手を上げた。
 リックとセリカは仲良く並んで食堂を出ていった。

「……外、歩くか?」
 窓の外があまりにいい天気だったので、ジークはそう言ってアンジェリカを誘った。彼女も嬉しそうに応じた。
 ふたりはあてもなく、校舎のまわりを歩いた。強い陽射しがふたりの後ろに濃い影を作っている。アンジェリカは後ろで手を組み、ピンと背筋を伸ばして顔を上げた。心地良さそうに目を閉じ、光を浴びている。ときおり吹く優しい風が、黒髪をさらさらとなびかせた。ジークは体の中にもあたたかい光が広がるように感じた。
「ねぇ、ジーク」
 一歩前を歩いていたアンジェリカが、軽いステップを踏みながら、くるりと振り返った。短いフレアスカートがひらりと舞い上がる。ジークは下から覗き込んでくる彼女の笑顔にどきりとした。
「なんだ?」
 アンジェリカはさらににっこりとして笑いかけた。
「まだ誰にも言ってないんだけど、私、卒業したら家を出ようと思っているの」
「家出?!」
 ジークは素頓狂な声を上げた。
「そうじゃなくて、一人暮らし!」
 アンジェリカは眉根を寄せ、強く力を込めて訂正した。
「いつまでも親元で甘えていてはいけないと思うのよね」
「いつまでもって、おまえまだ……」
 ジークはそこまで言って口をつぐんだ。しまったという表情が見え隠れしている。アンジェリカはむっとして口をとがらせた。
「なによ、子供だって言いたいの?」
「大変なんだぞ。わかってんのか?」
「わかっているわよ」
 アンジェリカはむきになって言い返した。
「だから、今から料理とか洗濯とか、きちんと勉強しているわ。他の人に出来て、私に出来ないわけはないでしょう?」
「本を読んでるだけじゃ、料理は出来ねぇぜ」
 ジークは淡々と言った。アンジェリカはますますむきになった。
「ちゃんと作っているわよ。本職のコックさんには及ばないけれど、けっこう美味しいのよ」
 ジークはなんとも言えない表情で彼女を見た。
「なによ、その疑いのまなざしは」
「自分で食ってみたのかよ」
「当たりまえでしょう?」
 アンジェリカは、少しも信用しようとしないジークに、半ばむくれ、半ばあきれていた。だが、突然ぱっと顔を輝かせると、思いきり声を弾ませた。
「そうだわ、今度、食べに来て。ごちそう作るから! ねっ!」
 屈託のない笑顔でジークを覗き込む。
「え、あ、ああ……」
 ジークはどぎまぎしながら返事をした。思わず彼女のエプロン姿を想像していた。ついさっきまで料理の腕を疑っていたことなど、どこかへ吹き飛んでいた。
「それじゃ、約束」
 アンジェリカは小指を立ててにっこり笑うと、ジークの小指に絡ませた。こんなガキくさいこと、とジークは思ったが、彼女の指が触れた瞬間、何も言えなくなった。無邪気に指切りをする彼女が、無性に愛おしかった。しかし——。
「どうしたの?」
 ジークが急に顔を曇らせたことに気づき、アンジェリカは不安そうに尋ねた。
「なんか俺、平和ボケしそうだぜ」
「平和なんだから、いいじゃない」
 アンジェリカは当然とばかりにさらりと言った。ジークはため息をついた。
「おまえの問題、片付いてねぇよ」
「きっと大丈夫よ」
 彼女は笑顔を見せた。
「もし、ひいおじいさまがジークに何かしたら、お父さんが仕返しすると思うし、簡単には動けないはずよ。私だって黙っていないわ。だから、心配しないで」
 そう言って、右のこぶしをぎゅっと握りしめた。意気込む彼女を見て、ジークは複雑な気持ちになった。ため息をつき、青い空を仰いだ。白く薄い雲が、緩やかに流れていく。
「ホント情けねぇな、俺。おまえを守りたいと思ってんのに、逆に守られてんのか」
「情けなくなんかないわ!」
 アンジェリカはまっすぐ真剣に彼を見つめた。
「私が毎日、笑っていられるのは、ジークのおかげよ」
「俺、何もやってねぇよ」
 ジークはとまどいながら、ぶっきらぼうに言った。しかし、そんな彼を見て、彼女はにっこりと笑った。
「生きるのがこんなに楽しいって教えてくれたのは、ジークよ」
 ジークは何も言葉を返せなかった。ただ気恥ずかしくて目を伏せるだけだった。嬉しく思う気持ちもあったが、それだけのことをした自信が持てなかった。
 アンジェリカは後ろで手を組むと、くるりと背を向けゆったりと歩き出した。そして、足をそろえて止めると、空を見上げた。
「卒業しても、ずっと仲良くしてね」
 静かな落ち着いた声。ジークははっとして顔を上げた。
 彼女はゆっくりと振り返ると、彼と視線を合わせた。神妙な面持ち、何かを訴えかけるような瞳。いつもより数段、大人びて見える。ジークはごくりと唾を飲んだ。
「……あっ……当たりまえだろ! 今さらなに言ってんだ! 俺は何があっても引かないって言ったはずだぜ。忘れたのかよ。ずっと、俺はおまえを……俺たちは、これからも……ずっと……!」
 彼は不格好に、しかし懸命に言った。
 アンジェリカはふと口元を緩めると、無邪気な笑顔を見せた。強い陽射しを浴びた黒い髪が、その表情とともにきらきらと輝いていた。


74. 動き始めた長老

「ユールベル=アンネ」
 ずっしりと体に落ち込むような重みのある低音が、アカデミーの廊下に響いた。背後から名を呼ばれた彼女は、びくりと体をこわばらせた。並んで歩いていたレオナルドも、けわしい顔で足を止めた。ふたりが振り返ると、そこには気難しい顔をした年輩の男が、後ろで手を組み立っていた。堂々たる恰幅を見せつけるように胸を張り、背筋をピンと伸ばしている。その佇まいからは強い威厳が感じられた。
「おまえに話がある。一緒に来てもらおうか」
 男は有無を言わせぬ口調で、一方的に告げた。ユールベルの目に怯えの色が浮かんだ。レオナルドは一歩踏み出すと、彼女を庇うように、その前に右手を伸ばした。
「どうしてあなたが……」
「レオナルド=ロイ、おまえに用はない」
 口をはさみかけたレオナルドを、男は冷徹な視線で鋭く射抜いた。レオナルドは体をすくませた。喉が乾き、張りつきそうになった。無理やり唾を飲み込もうとする。
 男はユールベルに目配せをすると、後ろで手を組んだまま歩き始めた。
「レオナルド、先に帰って」
 ユールベルは固い声でそう言うと、早足で男のあとを追った。
「待て!」
 レオナルドは手を伸ばし、引き止めようとした。しかし、気持ちとは裏腹に、足は凍りついたように動かない。自分を圧倒する者に対する防衛本能が、足を進めることを拒絶していた。自分の情けなさが腹立たしくて仕方なかった。下唇を噛みしめ、爪が食い込むほどにこぶしを握りしめた。

 ユールベルと男は、アカデミーの外れにある寂れた教会へとやってきた。こじんまりとして古びているが、手入れは行き届いているようだ。床も、長椅子も、ステンドグラスも、祭壇も、丁寧に磨き上げられていた。
 カツーン、カツーン——。
 男はゆったりと靴音を打ち鳴らしながら、教会へ足を踏み入れた。そして、中央まで足を進めると、踵を返し、扉付近で立ち尽くしているユールベルをまっすぐに見つめた。扉から射し込む夕陽が、彼女を後ろから照らし、金の髪を鮮やかに縁取った。床に落ちた長い影は、男の足元まで伸びている。
「おまえにやってもらいたいことがある」
「私なんかに何を頼むっていうの」
 彼女はあごを引き、上目遣いでじっと男を睨んだ。
「そう構えるな。簡単なことだ」
 男は幾分、柔らかに言ったが、彼女の警戒心が緩むことはなかった。彼を見据えたまま、無言で次の言葉を待った。男はそれに応じ、核心を口にした。
「アンジェリカとジークの仲を裂いてほしい」
 ユールベルは目を見開いた。
「男を誘惑するのは得意だろう?」
 彼はさらに畳み掛けた。表情を動かさず、しかし、意味ありげに彼女を見る。ユールベルはカッと顔を紅潮させ、その瞳に激しい怒りをたぎらせた。
「断るわ。他をあたって」
 抑制されたその声は、微かに震えていた。声だけではない。肩も、腕も、背中も、小刻みに震えていた。そして、耐えかねたように背を向けると、教会から出ていこうとした。
「今夜はシチューの予定だったようだな」
 男は声を張った。ユールベルは足を止め、怪訝に振り返った。話の流れが掴めない。戸惑いの表情を浮かべ、瞳で問いかける。
「アンソニーを預かっている」
 男は静かに答えた。彼女ははっと息を呑んだ。みるみるうちに顔が青ざめていく。
「監禁がどんなものか、おまえには言うまでもないだろう」
「アンソニーはどこ?!」
 彼女は長い髪を揺らし、切迫した声を上げた。男はふっと小さく笑った。
「役目を果たせば帰すと約束する。変な気は起こすな。おまえには常に見張りがついていると思え」
 ユールベルの右目が潤んだ。今にも泣き出しそうに顔を歪ませた。何か言いたそうに口を開こうとしたが、何も言えなかった。はぁっと息を吐くと、弾けるように教会から飛び出した。緩やかなウェーブを描いた金の髪を煌めかせ、夕陽の中へと消えていった。

 レオナルドは腕を組み、アカデミーの門前を落ち着きなくうろついていた。一分が一時間にも感じる。難しい顔で、何度も何度も校舎の方に目を向けた。
「ユールベル!」
 レオナルドはようやく彼女の姿を捉えた。ほっとしたように呼びかけ、走り寄った。しかし、彼女はうつむいたまま、彼を無視して走り過ぎた。
「待て!」
 レオナルドは焦って振り返ると、彼女の細い肩を掴んで止めた。
「何があった?」
「何も……」
 ユールベルは顔を背けたまま、感情を押し殺して言った。だが、その声にはわずかに涙が混じっていた。レオナルドは彼女の正面にまわりこみ、両肩を掴んで覗き込んだ。
「何も、って顔じゃないだろう」
「ごめんなさい……。今はひとりにして。お願い」
 ユールベルは涙を浮かべ懇願した。レオナルドは目を細めうつむいた。彼女の肩にのせた手に、ぐっと力を込める。
「……わかった」
 自らを抑えるようにそう言うと、肩からそっと手を放した。ユールベルはすり抜けるように彼から離れ、走って校門を出ていった。
 ——ひとりにして良かったのだろうか。
 レオナルドは自分の判断に自信が持てなかった。彼女の表情を思い返し、後悔と自己弁護の狭間で揺れた。

 ユールベルは全力で走り、息をきらせて自宅へ戻った。ドアノブに手を掛けまわすと、引っかかることなく半回転した。鍵はかかっていないようだ。荒い息を整えるように大きく呼吸をし、ごくりと唾を飲み込む。そして、意を決して扉を開くと、中へ駆け込んだ。
 しんと静まり返った部屋には、人の気配はない。だが、ソファの上には、アンソニーが学校へ行くときに使っている鞄が置いてあった。ユールベルの鼓動はますます早く強くなっていった。他の部屋をひとつづつまわっていく。どこにも彼の姿はない。最後に台所を覗く。そこには、シチューの材料と思われる食材が準備してあった。まな板の上には、人参が切りかけのままで放置されていた。
 ——今夜はシチューの予定だったようだな。
 彼女の脳裏に男の低い声がよみがえった。彼はこのことを知っていた。おそらく、ここからアンソニーを連れ去ったのだろう。彼女は両手で顔を覆い、その場に泣き伏した。

 ひとしきり泣いたあと、彼女は駆け足でアカデミーに戻った。まもなく日が落ちようかという頃だ。校舎内には、もうまばらにしか人はいない。その中を、彼女は靴音を響かせ走りまわった。あてはない。ここにいるとは限らない。既に帰ったかもしれない。それでも今はこれしか出来ない。

「ホント頭に来るぜ、ラウルのヤツ」
「ジーク、いつも同じこと言っているわよ」
「それで気が晴れるんならいいけどね」
「晴れるわけねーだろ」
 ジーク、リック、アンジェリカの三人は、他愛もない話をしながら図書室から出てきた。
「やっと、見つけた……」
 ユールベルは肩を大きく上下させ、切れ切れに言葉を落とした。思いつめた顔でジークを見つめる。ジークも彼女の存在に気がついた。様子が普通でないことは、ひと目でわかった。怪訝な視線を彼女に向ける。リックとアンジェリカも、つられて彼女に目を向けた。
 ユールベルはまっすぐジークを見つめながら、距離を縮めていった。息づかいまで感じられるほどに近づく。ジークはうろたえ、後ずさろうとした。だが、彼女がそれを許さなかった。踵を上げ、彼の首に手をまわし、体を寄せて抱きついた。
「え? ちょっ……おまえっ、おいっ!」
 ジークは激しく狼狽した。ふわりと舞い上がった甘い匂いが鼻をくすぐる。そして、胸元に感じる柔らかなふくらみ、首筋にかかる温かい吐息——。一瞬、頭の中がぐらりと揺れたように感じた。
 しかし、彼女が次に口にした言葉が、彼の理性を呼び戻した。
「弟が人質に取られているの。私も見張られている」
 ジークにだけ聞こえるように、耳元で小さく言った。彼ははっとした。それだけで、何が起きたのかおおよその見当がついた。
「詳しい話、聞かせてくれ」
 彼女の頭に手を添えると、その耳に触れるくらいに口を近づけ、囁くように言った。ユールベルは浅くこくりと頷いた。

「悪い、俺、今日はユールベルと帰る」
 ジークは、呆然としているリックに振り返り、さらりと言った。なるべく何でもないふうを装った。だが、アンジェリカには何も言えなかった。目を向けることすらできなかった。
「……何か、あったの?」
 アンジェリカが後ろからぽつりと問いかけた。
「別に」
 ジークは背を向けたまま、素っ気なく答えた。そして、ユールベルの手を引き、足早に去っていった。
 アンジェリカは無言でふたりの後ろ姿を見送った。リックは心配そうに彼女の横顔を窺った。

 あたりは紺色に包まれていた。頬にあたる風も、ずいぶんひんやりとしてきた。ジークとユールベルは、急ぎ足で校庭を横切り、教会へとやってきた。扉は閉まっていた。だが、ジークは躊躇することなく両開きの扉を引いた。
 ギィ——。
 軋み音が静寂を裂いた。扉がゆっくりと開かれていく。
 中はだいぶ薄暗かった。暖色の明かりがほのかに祭壇を浮かび上がらせている程度である。しかし、そのことが、昼間よりも教会らしい雰囲気を醸し出していた。
 ジークは無遠慮にドタドタと音を立てながら踏み入った。ユールベルの手を引き、祭壇に向かって進んでいく。そして、いちばん前の長椅子に彼女を座らせると、自分も隣に腰を下ろした。
「少し前に、ルーファス=ライアンに連れられてここに来たの」
 ユールベルは声をひそめて言った。
「それ、アンジェリカのひいじいさんか?」
 ジークも小声で尋ねた。直感的にそう思った。それ以外に思い当たる人物はいなかった。
 ユールベルは小さく頷いた。
「ラグランジェ家の先々代当主よ。知っているの?」
「ああ、一度、話をしたことがある」
「そう」
 彼女の胸に漠然とした不安が広がった。ジークがここまでラグランジェ家に関わっていたとは思わなかった。
「それで?」
 ジークは続きを催促した。ユールベルは頷いて本筋に戻った。
「彼は、弟を預かっていると言ったの。家に帰って確かめたけど、実際に夕食を作りかけでいなくなっていたわ」
 そこまで言うと、目を細めうつむき、右手で額を押さえた。
「帰してほしければ、あなたとアンジェリカの仲を裂けって。私を常に見張っているとも……」
 ジークはあたりを見渡した。姿は見えないが、確かに人の気配のようなものは感じる。見張られているのは事実かもしれないと思った。
「仲を裂くって、どうすればその役目を果たしたことになるんだ?」
 ユールベルは首を横に振った。
「わからないわ。見張りがいるとすれば、その見張りが判断するのかもしれない」
 ジークは背もたれに両腕を掛け、天井を仰いだ。
「ヤツらにそう思わせて返してもらうか、それとも乗り込んでいって奪い返すか……」
「乗り込むってどこへ?」
「監禁場所に心当たりはねぇのか?」
 ユールベルは固い顔でうつむき、首を横に振った。ジークはため息をつきながら、再び天井を仰いだ。
「弟も魔導は使えるんだろ? 逃げ出して来ないってことは、多分、結界を張られてるんだろうな」
 ユールベルの顔からさっと血の気が引いた。膝の上にのせた小さなこぶしをきつく握りしめると、うつむいたまま顔をこわばらせた。細い肩は、何かに耐えるようにわなないている。
 ジークはそれを目にして気がついた。彼女は自分の過去を思い出しているのだと。
「悪りィ。嫌なことを思い出させちまったな」
 彼は申しわけなさそうに顔を曇らせた。ユールベルは顔を上げ、すがりつくように彼の袖を掴んだ。
「アンソニーをあんな目に遭わせたくない! はや……」
 ジークはあたふたとして彼女の口を手でふさいだ。
「声がでかいっ」
 ユールベルはしゅんとして黙り込んだ。ジークは安心させるように、今度は落ち着いた口調で言った。
「大丈夫だろ。あいつを傷つけるのが目的じゃねぇんだ。ひどい扱いはされてねぇよ」
「自宅……かもしれない」
「え?」
 ジークはぽかんとした。ユールベルは彼を見上げた。
「部屋がひとつあればいいもの。結界を張ってあるとはいえ、誰が近づくかわからない外より、自分の家の方がよほど安全だわ」
「確かにな」
 ジークは腕を組み、考え込んだ。
「あいつの家はどこかわかるか?」
「いいえ、アンジェリカやおじさまなら知っていると思うけど……」
 ユールベルはうつむき、言葉を詰まらせた。
「訊くわけにはいかねぇよなぁ」
 ジークがそのあとを引き取って続けた。ため息をつき、腕を組んだまま視線を上げた。口をきゅっと結び、目を細める。
「ラウル……」
 ユールベルはぽつりと言った。そして、驚くジークに振り向き、彼と視線を合わせた。
「ラウルも知っているかもしれないわ」
「ラウルか……」
 ジークはあからさまに嫌そうに言った。顔をしかめ、頭を掻く。ユールベルは意気消沈してうなだれた。
「心配すんな。訊きに行くって」
 ジークは彼女の肩をぽんと叩くと、立ち上がってジーンズのポケットに手を突っ込んだ。
「行くぞ」
 ユールベルは立ち上がり、彼のあとについて行った。

「おまえら……!」
 ジークは目を見開いた。そこにいたのはリックとアンジェリカだった。教会の外で待ち構えていたのだ。リックは心配そうに顔を曇らせた。アンジェリカは、後ろで手を組みうつむいた。
「帰れよ」
 ジークは視線を落とし、感情のない声で告げた。リックは彼の正面にまわりこんだ。
「何か事情があるんだったら、僕らにも話してよ、ね?」
 優しく笑顔を作り、訴えかける。しかし、ジークは苛ついたように舌打ちして、顔をそむけた。
「なんもねぇよ。俺が誰とどう過ごそうと関係ねぇだろ」
 突き放すように答えると、ユールベルの手首を掴み、足早に校舎へと向かった。
「ジーク!」
 リックは彼を引き止めようとした。だが、アンジェリカはそれを静かに制止した。
「リック、帰りましょう」
 そう言って、まっすぐ門へと歩き出した。
 リックは、別々に去り行くふたりの背中を、交互に目で追った。そして、悩みながらも、アンジェリカの方に足を向けた。

「ごめんなさい」
 ユールベルは消え入りそうな声でそう言うと、申しわけなさそうに目を伏せた。
「いや、俺のせいでおまえを巻き込んじまったんだからな」
 ジークは彼女に背を向けたまま、その言葉を噛みしめた。それは、まるで自らに言い聞かせるかのようだった。
 ユールベルは沈痛な面持ちで首を横に振った。
「元はといえば、ラグランジェ家の問題なの。巻き込まれたのはあなたの方だわ」
「どっちのせいかなんて議論は意味ねぇよ。解決することだけを考えようぜ」
 ジークは淡々と言った。しかし、その言葉が彼女の胸を熱くした。あふれそうになる涙を必死にこらえた。
「弟を取り戻したら、私からアンジェリカにきちんと説明するわ」
 それは、彼女なりの精一杯の誠意だった。
「そうしてもらえると、ありがたいな」
 ジークは少し疲れたようにため息をつきながら笑ってみせた。

「くそっ、留守かよ!」
 ジークは明かりの消えた医務室を睨み、鍵のかかった扉を蹴りつけた。ガシャンと派手な音が虚しく響く。
「待つしかねぇか」
 ため息まじりにそう言うと、扉を背に座り込んだ。ユールベルは立ったまま壁にもたれかかった。薄明かりの蛍光灯の下、ふたりは無言でラウルを待った。あたりに人影は見えない。気まずい沈黙だけが、静かに流れていく。

 ——カッ、カッ。
 うとうとしていたジークは、その靴音に反応し、勢いよく顔を上げた。しかし、それはラウルではなく、パンプスを履いた女性だった。彼女は怪訝な顔を見せたが、そのまま何も言わず通り過ぎていった。
 ジークは深く息を吐いた。ここで待ち始めてからどのくらい経つだろうか。二時間、いや三時間くらい経っている。その間、ユールベルはずっと立ったままだった。表情に見える疲労の色は、だいぶ濃くなっていた。
 ジークは立ち上がった。
「今日はもう帰ろう。あした出直そうぜ」
 ユールベルは不安そうに顔を上げた。捨てられた子猫のような目で、彼を見つめる。
「弟なら大丈夫だろ。あいつらだって悪党ってわけじゃねぇんだし」
 ジークは彼女を納得させるためにそう言った。彼自身もそう思おうとしていた。だが、心の片隅には、拭い去れない不安がわだかまっていた。そして、それはユールベルも同じだった。
「だと、いいんだけど……」
「大丈夫だ」
 ジークはもう一度、今度は力強く言った。彼女は固い表情で、ぎこちなく頷いた。

 ふたりは並んで歩き、アカデミーの門を出た。空はもう完全に闇に覆われている。街灯の小さな明かりだけが、歩き進める頼りだった。
「じゃあな」
 ふたりの帰路の分かれ道で、ジークは右手を上げた。そして、自分の帰路へと足を進めようとした。
「待って!」
 ユールベルは思いつめた声を上げ、後ろからジークに抱きついた。細い腕にぐっと力を込め、彼の背中に顔をうずめる。そして、桜色の小さな口を開いた。
「ひとりになりたくない……怖いの」
 かぼそい声が背中から伝わってきた。ジークは困惑して顔を歪ませた。
「そう言われてもな……」
「いてくれるだけでいいの」
 ユールベルは哀願を続けた。森の湖を思わせる蒼い瞳は、緩やかに揺らめいていた。

 結局、ジークはユールベルに押し切られた。自分の家に帰ることをやめ、彼女と食事をとり、それから彼女の家へと向かった。ふたりとも口には出さなかったが、もしかしたらアンソニーは戻っているかもしれない——そんな淡い期待が胸をよぎった。
 しかし、それは単なる期待で終わった。部屋は真っ暗で、人の気配などまるでない。ソファに投げ置かれた鞄に、作りかけのシチュー。それらは、ユールベルが出ていったときと何ら変わらない状態でそこにあった。
 彼女は落胆した表情で、台所を見つめた。
 ジークはソファにごろんと横になった。
「あしたは決戦になるかもしれねぇ。しっかり寝とけよ」
「アンソニーのベッドがあるから使って」
 ユールベルは奥を指さした。ジークは起き上がり、彼女の指先を目で追った。そこには寝室があった。扉は大きく開け放たれている。そのため、明かりは消えていたが、容易に中を窺うことが出来た。寝室としては十分すぎるほどの広さがあるが、飾り気はまるでない。目につくのは両脇にあるベッドくらいだ。彼女は右側を指し示しているので、そちらがアンソニーのものなのだろう。サイズは大人のものと変わらないようだった。
 ジークは遠慮することなく、その上に体を投げ出した。仰向けに寝転がり、両手を上げ大きく伸びをする。ユールベルはうっすらと穏やかな笑顔を見せた。
「俺はもう寝るぜ。おまえも早く寝ろよ」
 ジークはぶっきらぼうにそう言うと、布団にもぐり込んだ。彼女に背を向け、目を閉じる。
「おやすみなさい」
 ユールベルは白いシーツを見下ろしながら、ぽつりと言葉を落とした。

 ——眠れない。
 あれから何時間が過ぎただろうか。ユールベルも自分のベッドに入っていたが、一向に寝つけなかった。何度も無意味に寝返りを打つだけだった。
 眠れない理由のひとつは、左目を覆っている包帯だった。いつもは、就寝時には外しているのだが、今日はジークがいるために外せないでいた。醜い傷跡を見られたくなかったのだ。
 そして、もうひとつの理由は、ジークそのものだった。彼はアンソニーのベッドでぐっすり眠っているようだった。静かに寝息を立てている。
 ユールベルはベッドから下りた。何とかあたりが見渡せるくらいの薄明かりの中、彼女は足音を立てないようジークに近づいていった。ベッド脇で立ち止まり、無防備な寝顔を見下ろす。じっと見つめているうちに、ふいに右目から涙がこぼれ落ちた。あわてて両手で口を押さえ嗚咽を飲み込むと、素早くそっと寝室を出ていった。リビングルームのソファに座り、膝を抱え顔をうずめた。そして、音を立てないよう静かに忍び泣いた。

「そろそろ起きろよ」
 遠くに聞こえたその声に、ユールベルは目を覚ました。あたりはさわやかな明るさに包まれている。ぼんやりとした頭で起き上がり、自分のまわりを見まわした。そこはリビングルームのソファの上だった。泣きながらそのまま眠ってしまったらしい。体の上には毛布が掛けられていた。
「おまえ何でこんなとこで寝てんだ? もしかして俺、いびきとか寝言とかうるさかったか?」
 ジークは、トーストとコーヒーを手に台所から戻ってくると、ソファに座りながら尋ねかけた。不安げに彼女を覗き込む。彼女は目を伏せ、無言で首を横に振った。
「あ、勝手に風呂とかタオルとか借りたぞ」
 その言葉どおり、彼の髪は濡れていたし、首からはタオルが掛かっていた。それだけではなく、彼が手にしていたトーストもコーヒーも、勝手に台所から調達したものだった。
 ユールベルは両手で顔を覆い、すすり泣き始めた。肩を大きく揺らしている。
「え? あ、まずかったか? 悪かった。えっと、どうすればいいんだ?」
 ジークはトーストを片手におろおろした。ソファから腰を浮かせ、困り顔で彼女を覗き込む。彼女は小刻みに首を左右に振った。
「そうじゃない。私、自分のことがとことん嫌になったの!」
 ジークは真面目な表情になった。ゆっくりとソファに腰を下ろす。彼女は小さくしゃくり上げながら話を続けた。
「あなたの良心や優しさにつけ込んで、引き止めてしまった。あなたと一緒にいたかったから……。アンソニーがさらわれたのに、私はこんなことばかり考えて……」
 そこまで言うと、うっと言葉を詰まらせた。大粒の涙が、右目から手の甲にこぼれ落ちた。膝の上の毛布をぎゅっと掴み、こぶしを小さく震わせる。
「私、自分がどれほどひどい人間か思い知ったわ」
 きつく目を閉じ、涙声で吐き捨てるように言った。そして、背中を丸め、さらに深く顔をうつむけた。こんなひどい表情を見られたくなかった。何より彼の反応が怖かった。
「……そんなもんじゃねぇのか」
 ジークはソファの背もたれに深く身を沈め、大きく息を吐いた。
「そんなこと、思ったとしても、普通わざわざ言わねぇよ」
 ユールベルはうつむいたまま、眉根を寄せた。
「俺は気にしてねぇから、おまえも気にするな。それより早く準備しろよ。授業が始まる前にラウルのところに行くからな」
 ジークは淡々とそう言うと、手にしていたトーストにかじりつき、口いっぱいに頬張った。ユールベルは小さくすすり泣きながら、こくりと頷いた。

「おい、ラウル!」
 ジークは医務室の扉を乱暴に叩いた。鍵は締まっている。また留守なのだろうか、それともまだ帰っていないのだろうか。そう思ったが、しつこく叩き続けた。
 ——ガチャ。
 鍵を開く音がした。間髪入れず、引き戸が開かれた。
 戸口にはラウルが立っていた。左手にはまだ包帯が巻かれている。彼は思いきり不機嫌な顔で、上からジークを睨み下ろした。ジークはぎょっとして後ずさった。
「朝早くから何の用だ」
 ラウルはいつもと変わらない冷淡さで尋ねた。ジークは突っかかるように答えた。
「あのジジイの住所を教えろ」
「誰のことだ」
「あいつだ、えーと……」
「ルーファス=ライアン=ラグランジェ」
 後ろに立っていたユールベルが助け舟を出した。ラウルはその名を聞いて、わずかに眉をひそめた。
「聞いてどうする」
「おまえには関係ねぇ」
 ジークは苛立たしげに声を荒げた。
「なら、関係あるやつに訊け」
 ラウルはすげなく言うと、扉を引いた。ジークはあわてて体を挟み込んだ。扉が彼の腕に直撃し、ガシャンと音を立てて止まった。
「どうしても聞かなきゃなんねぇんだ!」
 扉に打ちつけられた痛みに顔をしかめながら、必死に訴えかけた。
「お願い、ラウル」
 ユールベルも後ろからすがるように懇願した。ラウルはじっと彼女を見つめた。
「そこで待っていろ」
 静かにそう言うと、ジークを押し出して扉を閉めた。彼は、今度はおとなしく従った。扉の前で立ち尽くして待った。
 一分ほどすると、再び扉が開いた。戸口に現れたラウルは、二つ折りにされた小さな紙切れを手にしていた。
「それが住所か?!」
「よく考えてから行動しろ」
「わかってる」
 ラウルが差し出したその紙切れを、ジークは引ったくるように受け取った。
「今日は遅刻するからな」
 仏頂面でそう言うと、踵を返し、早足で歩き始めた。
 ユールベルは何か言いたげに、じっとラウルを見つめた。しかし、結局は何も言わず、小走りでジークのあとを追いかけた。

 アカデミーの門を出たところで、ふたりはアンジェリカとばったり出くわした。彼女はこれからアカデミーへ行くところだった。ふたりを見て、一瞬、目を丸くしたが、すぐに無表情に戻り、無言ですれ違った。
 ジークは唇を噛みしめた。そして、彼女の遠ざかる足音を振り切るかのように走った。

 ふたりは住所をたどり、ルーファスの家の前へとやってきた。それなりに立派な家ではあるが、ラグランジェ本家よりはだいぶ小さい。もっとも、非常識に大きい本家と比べること自体が間違っているともいえる。
 ジークはユールベルの様子がおかしいことに気がついた。うろたえながらあたりを見まわしている。
「どうした?」
「あれ、私の住んでいたところ……」
 彼女は斜め裏の家を指さした。ジークは驚いて目を見張った。
「すぐ近所じゃねぇか」
「……ええ」
 彼女はそれだけ答えるのが精一杯だった。ジークと同様に、いや、それ以上に驚いていた。彼女はアカデミー入学前、何年もの間、自宅の二階に幽閉されていた。知らなくても、もしくは忘れていても無理はない。
 彼女は自分が住んでいた家の二階を、目を細めて見つめた。改築のため、窓の形が変わっている。厚い遮光カーテンも引いていない。もうあの頃の面影はなかった。しかし、それでも忘れられるものではない。ふいに過去の出来事が鮮明に蘇ってきた。光のあたらない部屋、湿った不快な匂い、結界の外から冷めた目を向ける父親——。思わず吐き気をもよおし、下を向いて両手で口を押さえた。
「大丈夫か? しばらく休むか?」
 ジークは心配そうに顔を曇らせた。ユールベルは眉を寄せた。冷や汗が、ひたいから頬に伝い、床に落ちた。
「……いいえ、平気よ」
 アンソニーを早く助けなければ。あの子にこんな思いはさせたくない。だから、姉である自分がしっかりしないと——。彼女は胸を押さえ、大きく息を吸い、顔を上げた。気持ちを立て直し、表情を引き締めた。
 ジークも表情を引き締め頷いた。そして、ルーファスの家を見渡した。
「でも、ホントにここにいるのかわかんねぇな。あやしい結界が張られてるようには感じねぇし……」
「いくらでも偽装はできるわ。優秀な魔導士や結界師なら」
 ユールベルは自分の父親のことを思い浮かべていた。彼女の父親も、監禁していた結界を偽装して、外部からわからないようにしていた。
「行ってみるしかねぇか」
 ジークは緊張しながら呼び鈴を鳴らした。すぐに扉が開いた。彼はさっと身構えた。だが、扉を開けたのはルーファスではなく、メイドらしき女性だった。ジークよりやや年上くらいだろうか。地味な黒いドレスに、白のエプロンをつけている。彼女は、ふたりを値踏みするような目でじろりと見た。
「えーと、ルーファス=ライアン=ラグランジェに用があって来た」
 ジークは彼女の視線にたじろぎながら、とりあえず用件を伝えた。
「お約束でしょうか」
 メイドは感情なく尋ねた。
「約束は、ねぇけど……」
「では、お引き取りを」
 彼女は扉を閉めようとした。
「ちょっと待て!」
 ジークは閉まりかけた扉を力づくでこじ開け、中に押し入った。
「な……何を?!」
 弾き飛ばされたメイドは、よろけながら甲高い声を上げた。しかし、素早く体勢を立て直すと、小さな声で呪文を唱え始めた。
「マジかよ!」
 ジークはユールベルの手を引き、後ろにかくまうと、前面に結界を張った。ユールベルも、後ろからふたりの周囲に結界を張った。
 メイドは胸の前で両手を向かい合わせた。その間に強い光が生まれ、あたりを青白く照らした。黒髪がさらさらと波打ち舞い上がる。呪文の詠唱が止まると同時に、彼女はその光をジークたちに放った。
 ——ドン!!
 正面から結界にぶつかり、光は消滅した。その下の大理石の床は、白く凍りついていた。
 彼女は大きく肩で息をしながら、再び呪文を唱えようとした。
「下がっていろ、フラウ」
 低い威厳のある声が、玄関ホールに響いた。その声の主が、カツン、カツンと靴音を響かせながら、ゆったりと歩いてくる。それは、アンジェリカの曾祖父・ルーファスだった。
「はい」
 メイドは一礼すると、すっと奥へ消えていった。
 ルーファスは後ろで手を組み、鋭い目でふたりを見た。ユールベルはびくりと体をこわばらせ、ジークの袖をぎゅっと掴んだ。
「何をしに来たのだ、ユールベル。まさか、もう役目を果たしたなどと言うつもりではないだろうな」
「ああそうだ。だから早く返せよ、弟」
 ユールベルが答える前に、ジークが勝手に答えた。彼女はとまどいがちに彼を見た。彼は刺すような視線をルーファスに向けている。今にも飛びかからんばかりだ。
 だが、ルーファスはまるで動じなかった。
「ならば、証しを立ててもらおうか」
「証し?」
 ジークは怪訝に眉をひそめた。ルーファスは真顔で答えた。
「そうだな、アンジェリカを呼び、あの子の目の前で、おまえたちが口づけをするというのはどうだ」
「てめぇ、バカか! ふざけてんじゃねぇぞ!!」
 ジークは顔を真っ赤にして、彼の胸ぐらを掴んだ。
「愚かだな」
 ルーファスはそれでも余裕綽々だった。
「アンソニーは私の手中にあるのだ。合図を送るだけで、私の思うように出来るのだぞ」
 ジークは歯噛みした。彼の胸ぐらを掴んだまま、その手を震わせる。
「聞こえた……!」
 ユールベルは、突然はっとして右目を開いた。ジークは驚いて振り返った。
「どうした?」
「アンソニーの声が聞こえたの!」
 そう答えたときには、彼女はすでに走り出していた。屋敷内へと駆け込んでいく。ジークも急いで彼女のあとを追った。

 ——バン!
 彼女は勢いよく扉を開けた。
「アンソニー!」
 彼はいた。そこは台所だった。年輩の女性と向かい合って座り、ボールの中の卵を、泡立て器で撹拌していた。
「ねえさん、どうしたの? そんなに息をきらせて」
 アンソニーは目をぱちくりさせて、戸口の姉を見た。彼女は呆然と彼を見た。
「あなた、ここで何を……」
「ケーキを作ってるんだよ。出来たらねえさんも食べて!」
 アンソニーは無邪気に笑った。
「そうじゃなくて、どうしてここにいるの?!」
 ユールベルは強い口調で問いつめた。アンソニーは、不思議そうな目を彼女に向けながら説明をした。
「ねえさんがまた帰って来られなくなったって、ルーファスさんが僕を迎えに来たんだ」
 ユールベルははっとした。つい先日、ラウルのところに泊まったとき、サイファが彼を迎えに行き、一晩、預かってくれた。それと同じパターンだ。おそらくルーファスは知っていて利用したのだろう。もし、先日のことがなければ、そう簡単についていかなかったのではないか。自分がもっと彼のことを考えていれば……。ユールベルは泣き崩れた。膝をつき、両手で顔を覆って嗚咽する。
「ねえさん、どうしたの?」
 アンソニーは彼女のもとに行き、心配そうに覗き込んだ。

「てめぇ、嘘ついてコイツを連れてきたってわけか」
 ジークは、あとから入ってきたルーファスを睨みつけた。
「私は平和主義者なんでね」
 彼はしれっと言った。
「どこまでふざけた野郎なんだ!」
「今回はほんの挨拶代わりだ。君が折れない限り、今後はこんな生易しいことではすまんぞ。手駒はどこからでも調達できるからな」
「手駒だと?」
 ジークは眉をひそめた。
「人の弱みにつけ込んで脅すなんて、やること汚ねぇんだよ! いいかげんにしやがれ!」
 再びルーファスの胸ぐらを掴み、締め上げる。
「きれいごとだけで守れるものなら、喜んでそうするがな。恨むなら、ラグランジェに関わった自分自身を恨め」
 そう言うと、ルーファスは意味ありげな笑みを浮かべた。
「次は君の親友のリックか、それとも母親のレイラか……」
 ジークはカッとなった。凄まじい形相で、我を忘れて殴りかかる。
「ジーク、駄目っ!!」
 ユールベルは声の限りに叫んだ。ジークはルーファスの顔を外し、後ろの壁にこぶしを打ち込んだ。壁に大きく穴があき、破片がばらばらと落ちていく。それにより舞い上がる粉塵で、足元は何も見えないほどに白く煙っていた。
「フラウ、保安に通報しろ」
「はい、かしこまりました」
 後ろに控えていたメイドは、ルーファスに一礼すると、部屋から出ていった。
 ジークの顔から血の気が失せた。ユールベルは息を呑んで、彼を見上げた。


77. 難しい選択

「あの、これからどこへ行くんですか」
 ジークは、サイファの半歩後ろを歩きながら尋ねた。サイファは彼を一瞥すると、淡々と答えた。
「さっきのアンジェリカとの話は聞いてなかったのか? 私の上司のところだよ」
「あ……」
 ジークは返事に困った。その話は聞いていた。だが、あくまでアンジェリカを説得するための話で、本当にそうだとは思わなかった。疑ってしまったことがばれただろうかと、少しびくついた。

 ふたりは魔導省の塔へやってきた。
 ジークは目の前にそびえ立つその塔を仰いだ。これほど間近で見たのは初めてだった。ずいぶん大きく、高い。思わず、はぁと感嘆の息を漏らした。
 サイファは微笑みながら、彼の背中に手を置いた。ジークは促されるまま、中に入った。煌々と灯りのついた廊下。その両側にオフィスが広がっていた。オフィスは廊下よりもさらに明るかった。たくさんの机が整然と並び、座って仕事をこなしている人、その間を足早に歩きまわっている人などであふれ、活気に満ちていた。
 サイファは立ち止まることなく廊下を進み、突き当たりの小さな四角い部屋に入っていった。部屋というにはあまりにも小さい。五、六人がやっと入るくらいの広さである。無機質で何の装飾もなく、ただの箱のようだ。
 ジークも、少しためらいながら、そのあとに続いた。
 サイファは彼が入ったのを確認すると、入口の横にあるパネルのボタンをいくつか押した。厚い扉がゆっくりとスライドして閉まった。
 ジークは漠然とした不安を感じ、何となく天井を見上げた。その直後、突き上げるような強い力が足にかかった。どうやらその小さな部屋が急上昇しているようだ。しかし、長くは続かなかった。驚いているうちに止まり、ゆっくりと扉が開いた。目の前には、先ほどとは違う光景が広がった。
「最上階だよ」
 サイファはにっこり笑って振り向いた。
 ジークは外に出ると、落ち着きなくあたりを見まわした。目の届く範囲に窓がないため、どのくらいの高さなのかはわからなかった。
 サイファは颯爽と歩き出した。ジークもそのあとについて歩いた。片側にはずらりと部屋が並んでいた。ガラス張りの下とは違い、中の様子は窺えない。窓もないため、廊下から見えるのは扉だけである。音もなく、静寂があたりを包んでいる。息が詰まるような、閉塞的な雰囲気だ。
「ここが私の部屋だ」
 サイファは足を止め、扉のひとつを示した。扉にはプレートが掛かっていた。金属製で、名前と所属が彫り込まれているものだ。上品な光沢で、高級感がある。ジークの目は釘付けになった。この年齢で最上階に個室をもらえるなんて、やはりすごい人なんだ——あらためてそう思った。
 サイファは自室には寄らず、再び歩き出した。分岐した廊下を細い方へ曲がり、奥まったところに入っていく。その行き止まりに、他とは違う重厚な造りの扉があった。だが、他と同じように名前のプレートが掛かっている。
「ここだ。私の上司、魔導省長官の部屋だよ」
「長官……」
 ジークはぼんやりした声で繰り返した。
「わかりやすくいうと、魔導省でいちばん偉い人ってことだね」
 サイファのその説明は、彼にとってさらなる重圧となった。表情がこわばる。そんな人が、自分なんかに何の用があるというのだろうか——。
 サイファは扉をノックした。
「サイファです。ジークを連れてきました」
「入れ」
 中から低い声が聞こえた。サイファは扉を開け、ジークを促しつつ、一緒に中へ入った。そこは個室とは思えないほどの広さがあった。天井も高い。全体的に物は少ないようだ。目立ったものといえば、両脇の本棚と、奥の大きな机くらいである。贅沢な空間の使い方だ。
「よく来たな、ジーク=セドラック」
 奥に座っていた男が、低音を響かせた。おそらくこの男が長官だろう。サイファと同じ濃青色の制服を身に着けている。年はサイファよりもずいぶん上のようだ。ジークは怪訝に会釈をした。だが、長官は無表情のままだった。目線だけをサイファに動かし、悠然と命令する。
「サイファ、君は下がっていたまえ」
「はい」
 ジークはその答えにうろたえ、サイファに振り向いた。守ってくれるはずでは……。そう思ったが、そんな情けないことを口に出すわけにはいかない。ぐっとこらえ、口を固く結ぶ。
「ジーク、終わったら私の部屋へ来てくれるか?」
 サイファはにっこり笑いかけた。
「あ、はい……」
 ジークは心細そうに返事をした。そして、部屋から出て行くサイファの背中を、目で追いすがった。

「掛けたまえ」
 長官は、ジークのために用意したと思われる椅子を示した。ジークは素直に座った。長官の真正面だった。座り心地は良かったが、居心地は悪かった。
「あの……」
「そんな顔をするな。取って食いはしない」
 そう言われても、何もわからないこの状況で、落ち着けるはずがない。ジークは膝にのせた手を握りしめた。
「俺に、何の用ですか」
 長官はふっと笑った。
「ラグランジェ家に喧嘩を売った、無謀な学生に興味があってね」
 ジークの眉がぴくりと動いた。
「喧嘩を売ったつもりはありません」
 不愉快さを押し隠しながら、きっぱりと言う。
 長官は口の端を吊り上げた。挑むように笑いかける。
「つもりはなくても売っているぞ。現実として」
 ジークは言葉につまった。
「君のことは調べさせてもらった」
 長官は机にひじをつき、両手を組んだ。
「どこかで聞いたような名前だと思ったが、まさかあのリューク=セドラックの息子だったとはな」
「…………?」
 ジークは眉をひそめ、訝しげに首を傾げた。
「彼は幼い頃、魔導の天才児として注目されていてね。だが、あるとき、ぱたりと魔導を使うことをやめてしまったんだ。まわりがどれだけ説得しても、頑として使おうとはしなかった。我々の間では、ある意味、有名人だった」
 長官は淡々と語った。
 ジークは奇妙な顔で眉根を寄せた。いきなりそんな話をされても、何の実感も湧かない。
「それ、誰か他の人と間違ってませんか」
 長官は目を閉じ、ふっと口元を緩めた。
「君は彼の才能を受け継いだというわけだ。だが、君は彼と違って魔導が好きだ」
 腹の底に響くような重い声でそう言うと、鋭い視線をジークに向けた。ジークはたじろいだ。瞳の奥まで探られるように感じた。椅子に座ったままわずかに身を引き、ごくりと唾を飲み込んだ。
 長官は組んだ手を机の上に下ろし、背筋を伸ばした。
「君の進路希望先は魔導省となっていたが、それは今も変わらんか?」
「はい、一応……」
 ジークは歯切れ悪く答えた。魔導不正使用などという事件を起こした以上、いくら採用試験を頑張っても受かることはないだろう——その考えが彼を萎縮させた。
「君を採用する」
 長官は厳かに言った。
「……は?」
 突然のことに、ジークの思考は混乱したまま停止した。
「君を採用する、と言ったんだ」
 長官はもう一度、ゆっくりと丁寧に言った。
「どういうことですか」
 ジークの額にうっすらと汗がにじんだ。自分の鼓動がやけに大きく聞こえる。
「年にひとりくらいなら、私の裁量で採用してもいいことになっている。暗黙の了解というやつだがね」
「どうして俺なんですか」
 気持ちを立て直し、まっすぐ長官を見据える。長官はかすかな笑みを口元にのせた。
「君が優秀だからだ。父親から受け継いだ才能は確かなものだ。アカデミーの成績も申し分ない。民間へやるには惜しい人材だよ」
 ジークはひざの上のこぶしを強く握りしめた。自分でも理由はわからなかったが、長官の返答に不快感を覚えた。表情に出ないよう必死にこらえたが、まぶたは微かに痙攣していた。
「俺は、試験を受けて自分の力で入ります」
 低く抑えた声で、毅然と言った。真剣な表情で、長官を睨むように見据える。
 だが長官は、鼻先で笑って受け流した。
「それは無理だな。魔導で問題を起こした人間を採ると思うかね」
 ジークは目を伏せ、表情を曇らせた。何も言い返すことができない。
「つまらない意地やプライドは、捨てた方が身のためだ。それで君の希望が叶うのだ」
 長官は声を張り、尊大に言った。
 ジークは眉をひそめ、唇を噛み締めた。

 ——コンコン。
 ジークはサイファの部屋の扉をノックした。
「どうぞ」
 中から歯切れの良い声が聞こえた。ジークは緊張しながら、そろそろと扉を開けた。そこは、長官の部屋の半分ほどの広さだった。天井も高くない。両脇には本棚やロッカーが並び、奥にはスチール机が置かれていた。机の上には、乱雑な書類の山がいくつもできている。サイファはその紙束に囲まれるようにして座っていた。背後は一面ガラス窓になっており、青空と薄い筋状の雲が映し出されていた。
「今、きりが悪くてね」
 サイファはにっこり笑ってペンを掲げた。
「もう少し待ってもらってもいいかな」
「はい」
「椅子はそこにあるから」
 そう言いながら、壁に立てかけられたパイプ椅子を指さした。
「部屋の中は自由に見ていいからね」
「はい」
 ジークはあらためてぐるりと部屋を見まわした。そして、本棚へと足を進めた。上から下へ、ざっと目を走らせる。並んでいるのは主に魔導書のようだ。隅にはひっそりと医学書も置いてあった。ジークはそのうちの一冊に目を奪われた。難しい医学用語が並ぶ背表紙に「遺伝子」という単語が見えた。
 遺伝子の異常——アンジェリカが言ったというその言葉が頭をよぎった。まさか、本当に? いや、ただの偶然だ。ジークはそう思おうとした。しかし、偶然にしては出来すぎている気がしてならない。なぜサイファはこの本を持っているのだろうか。読んでみたいという衝動に駆られた。だが、この状況では断念せざるをえないと判断した。今、サイファがこちらを見ているわけではないが、いつ顔を上げないとも限らない。なぜその本を手に取ったのかを尋ねられては、返答に窮する。
 代わりに魔導の本を一冊、本棚から抜いた。立ったままパラパラとめくりながら、横目でサイファの様子を窺った。彼は真面目な顔で書類に向かい、何かを書きつけているようだった。
「もう少しだよ」
 突然、彼は顔を上げ、にっこり微笑んだ。
「え、あ、はい」
 ジークはどきりとして、しどろもどろに返事をした。持っていた本を落としそうになった。ふうと小さく息を吐き、心を鎮めると、本に集中することにした。だが、どうしてもサイファのことが気にかかり、文字を追うだけで内容が頭に入ってこなかった。
「お待たせ」
 サイファはペンを置いて顔を上げた。ジークはほっとして本を閉じ、元の場所に戻した。
「君は行儀がいいね」
 サイファは頬杖をつき、ニッと笑った。
 ジークはとまどった。彼の真意が読めなかった。ただ、なんとなく褒められたようには思えなかった。
「部屋の中を引っかきまわせば、面白いものが見つかったかもしれないのに」
「面白いものって……?」
「さあ、私が面白いと思うものと、君が面白いと思うものは違うからね」
 自分は試されているのだろうか、とジークは思った。何を、というのはわからない。奇妙な面持ちで口をつぐんだ。
「こっちへおいで」
 サイファは立ち上がり、大きなガラス窓に向かうと、後ろで手を組んだ。ジークは言われるがまま、彼の隣に並んだ。
「いい景色だろう」
 ガラス窓の向こうには、青空が大きく広がっていた。濃い青色にかかった薄い雲が、ゆっくりと流れていく。そして、下方には小さく森や街が見えた。行き交う人々は、かろうじて点として認識できるくらいだった。ジークは足がすくんだ。これほど高いところに立つのは初めてだった。
 サイファはそんな彼を見て、満足そうに微笑んだ。
「長官の話は何だったんだい?」
 ジークは現実に引き戻された。サイファに振り向き、とまどいがちに答える。
「俺を、採用するって……」
「やはり、その話だったんだな。良かったじゃないか」
 サイファは明るく言って、ジークの肩に手を置いた。だが、ジークは難しい顔でうつむいた。
「前にも言ったと思うが」
 サイファはそう前置きしながら、腕を組み、ガラス越しに空を見上げた。
「君は、君のいる場所に見合う実力をつければいいだけのことだ。プライドのために好機を棒に振る選択は、愚かだと思うよ」
「……はい」
 以前にその話を聞いたときは納得した。今も間違っているとは思わない。しかし、今回はなぜかすっきりしない。迷いが拭えない。
「もうすぐお昼だな」
 サイファは腕時計を見て言った。
「一緒に食べようか。もちろん私のおごりだよ」
 彼はにっこりとして、ジークの背中をぽんと叩いた。

「サイファさん、あの……」
 ジークは少し言いにくそうに切り出した。隣を歩くサイファは、にこやかに振り向いた。
「何だい?」
「父のこと、ご存知でしたか?」
「君の父親か?」
 サイファは不思議そうに尋ね返した。ジークは頷いて話を続けた。
「さっき長官が言ってたんですけど、俺の父親、子供の頃は魔導の天才児だったって……」
 サイファは興味深げに目を見開いた。
「子供の頃?」
「あるとき急に使わなくなったらしいんです。それで、長官たちの間では有名だったとか」
 ジークは下を向き、言葉を切った。
「いや、私は知らなかったよ」
 サイファは前を見て、真面目な顔で言った。それからジークに振り向き、にっこりと笑った。
「君のお父さんが子供の頃は、私も子供だからね」
「あっ……」
 ジークは小さく声を漏らした。そう言われてみれば、確かにそうだ。サイファは父親より若い。まだ生まれていなかった可能性もある。
 サイファは再び前を向いた。
「でも、たまにそういう子はいるよ。魔導を使える子が、みんな魔導が好きというわけではないからね」
 ジークは長官の話を思い出した。父親は魔導が好きではなかった——やはり、そういうことなのだろうか。もしそうなら、嬉々として魔導を使っていた息子のことを、どう思っていたのだろうか。訊きたくても、もう本人はいない。
 サイファは淡々と話を続ける。
「それでもたいていはまわりの期待に応え、魔導の道へ進む。よほど意志が強くないと、魔導を封印し続けることはできないよ。天才児となれば、なおさらね。」
 サイファはジークに微笑みかけた。
「君のお父さんは、自分の意志をしっかり持った人だったんだね」
 ジークは顔を上げることができなかった。悩んで流されてばかりの自分が、とても情けなく思えた。

「やあ、ラウル」
 サイファはにこやかに右手を上げた。その視線の先には、無表情のラウルがいた。脇に教本を抱えている。ジークは話に夢中で気がつかなかったが、そこはラウルの医務室の前だった。授業を終え、戻ってきたところのようだ。
「一緒にお昼を食べよう」
 サイファは朗らかに言った。ジークはぎょっとして彼に振り向いた。まさかラウルを誘うとは思わなかった。誘うためにわざわざここへ来たのだろうか。
「断る」
 ラウルはムッとして答えた。背を向け医務室の鍵を開ける。
「私のおごりだぞ」
「いらん」
「受け持ちの生徒の進路についての話もあるんだがね」
 サイファは軽い調子で言った。ラウルは扉に手を掛けたまま、肩ごしに彼を睨みつけた。そして、その鋭い視線を、隣のジークにも向けた。ジークはびくりとした。
「待っていろ」
 ラウルは低い声でそう言うと、乱暴に医務室の扉を開け入っていった。
「早くな」
 サイファはにこやかに見送った。

 三人は王宮内の喫茶店に入った。内装は上品なアンティーク調で統一されている。静かで落ち着いた店だ。ジークは以前にもここでサイファと昼食をともにしたことがあった。
 サイファは窓際に席をとった。その隣にジーク、向かいにラウルが座った。
 ジークは落ち着かなかった。メニューを見ていたが、どうにも視点が定まらない。手のひらは次第に汗ばんできた。サイファだけでも緊張するのに、ラウルまで一緒である。昼食など、もうどうでもよかった。一刻も早く帰りたかった。
「ジーク、決まったか」
「あ、はい、カレーライスを」
 とっさに目についたメニューを答えた。サイファはにっこりとした。
「いいね。ここのカレーは美味しいんだ。私もカレーにするよ。ラウルは決まったか?」
 ラウルはメニューを見ようともせず、腕を組み、不機嫌な顔で目を閉じていた。
「何でもいい。おまえが決めろ」
「好き嫌いくらい、あるんだろう」
「ない」
 サイファは頬杖をつき、ふっと笑った。
「程度の多少はあれ、好き嫌いがない人間なんていないと思うけどね」
 ラウルは眉をひそめ、サイファを睨んだ。サイファは窓の外に視線を流した。
「好き嫌いがないという人は、それを見せないように振る舞っているだけだ。しかし、人である以上、完璧には振る舞えないものさ」
「何がいいたい」
 ラウルは低く唸るように言った。
「一般論だよ」
 サイファは外を向いたまま、無表情で答えた。
 ジークは何ともいえない張りつめた空気を感じ、いたたまれない気持ちでコップの水をじっと見つめた。

 サイファはウェイトレスを呼び、注文を告げた。
「カレーライスをふたつ、それとお子さまランチを」
 ジークは飲みかけの水を吹きそうになった。ラウルはものすごい形相でサイファを睨んだ。
「あの、お子さまランチは取り扱っておりませんが……」
 ウェイトレスは困惑して言った。サイファは彼女に振り向き、にっこりと微笑んだ。
「そう、じゃあカレーライスを三つ」
「かしこまりました」
 ウェイトレスは愛想よく微笑み返した。

「サイファ、おまえ……」
 ラウルの低い声は、怒りで震えていた。
「何でもいいと言ったのはおまえだろう」
 サイファは事も無げに言った。ラウルは刺すように鋭く睨みつけた。
「ラウルはね、都合が悪くなると、いつもこうやって睨むんだ」
 サイファはカラッと笑いながら、ジークに言った。
「からかいすぎるととんでもない行動に出ることがあるからね。適度なところで引くといいよ」
「はぁ……」
 ジークは曖昧に返事をした。忠告されなくても、ラウルをからかうこと自体、ジークには無理な芸当だった。いや、ジークだけでなく、ほとんどの人間には無理だろう。
「サイファさんの家庭教師はラウルだったって聞いたんですけど、本当ですか?」
 ジークは気になっていた話をぶつけてみた。先日アンジェリカから聞いた話である。
「本当だよ」
 サイファはさらりと答えた。
「子供の頃の話だけどね。それ以来のつきあいだから、ラウルとは長いな。いや、ラウルからすれば短いのかな」
 含みのある笑みをラウルに向ける。彼は不機嫌にため息をついた。
「くだらないことばかり言ってないで、本題に入ったらどうだ」
「ああ、ジークの進路の話だね」
 ジークは緊張して体をこわばらせた。視線を落としたまま、背筋を伸ばし、手を膝の上にのせる。
 サイファはそんな彼を見て微笑むと、ラウルに向き直った。
「魔導省に採用されることが決まったそうだ。おまえの生徒で内定第一号じゃないか? 良かったな」
 サイファは明るく言った。ラウルは冷ややかな目を向けた。
「おまえ……また余計なことをしたな」
「私は今回は無関係だよ。長官の独断だ」
 サイファはにこやかに反論した。だが、ラウルは信じなかった。
「おまえがそう仕向けたのだろう」
「まさか」
 サイファは笑った。
「私はとことん信用されてないらしい」
 そう言いながらジークに振り向くと、大袈裟に肩をすくめて見せた。
「お待たせしました」
 会話の切れ目のちょうどいいタイミングで、ウェイトレスが三人分のカレーライスを運んできた。湯気とともに、スパイスの刺激的な香りが漂う。ジークは思い出したかのように、急に空腹を感じた。

 その後、三人はほとんど無言で昼食を食べた。たまにサイファが口を開き、ジークが相槌を入れるくらいだった。そして、食べ終わるとすぐに店を出た。
「それじゃ、またな」
 サイファは軽く右手を上げ、塔の方へ戻っていった。
 ラウルとジークは方向が同じだったので、何となく並んで歩いた。ふたりとも無言のままだった。ジークはこの気まずさに必死に耐えていた。
「奴らの言いなりになってもいいのか」
 ラウルがふいに口を切った。ジークは驚いて彼を見上げた。奴らとは長官やサイファのことだろうか——。
「魔導省にこだわらなければ、就職はできるはずだ。前にも言ったが、そもそもおまえは役人に向いていない」
 ラウルは前を向いたまま、はっきりした口調で言った。ジークは言い返すことなく、ただ黙って目を伏せた。
「今ならまだ断れる。逆にいえば、断ることができるのは今だけだ。よく考えるんだな」
 そこまで言うと、ラウルは足を止めた。医務室の前だった。一度ジークに視線を投げると、長い髪を揺らしながら、さっと医務室へ入っていった。

 ジークはひとり教室へと向かった。まだ昼休みは続いている。アカデミーはとても賑やかだった。だが、ジークの耳にはほとんど何も入ってこない。彼は思考を巡らせていた。ラウルの言葉、サイファの言葉、長官の言葉——それぞれを何度も反芻しながら歩いた。

「ジーク!」
 教室に入ると、アンジェリカとリックが心配そうに駆け寄ってきた。
「何の用だったの?」
 アンジェリカは早口で尋ねた。
「あ、ああ……何か、俺を魔導省に採用するって」
 ジークは何でもないふうを装って答えた。
 アンジェリカは黒い瞳を大きく見開いた。そして、表情をけわしくすると、床を蹴り駆け出した。ジークは慌てて腕を掴み、引き止めた。
「どこ行くんだよ」
「お父さんに文句を言ってくるわ!」
 アンジェリカは勢いよく振り返り、怒りまかせに大声で言った。ジークはまっすぐ彼女を見つめた。
「サイファさんは関係ない。今回は長官の独断だって」
「どうかしら?」
 彼女の声はとげとげしかった。表情からも、あからさまに疑っている様子が見てとれた。
 ジークは冷静に言った。
「いいんだ。俺が考えて答えを出す」
「断らないの?」
 アンジェリカはきょとんとして言った。ジークは彼女の腕を放した。そして、視線を落とし、薄笑いを浮かべる。
「魔導省に入るには、これしか手がない」
「どういうこと?」
「きのうの事件のこと、記録に残されてんだ。だから、普通に採用試験を受けても受からねぇって」
「そんな……」
 アンジェリカは眉根を寄せた。うつむいて目をつむり、胸を押さえてつぶやく。
「私のせいだわ。こうなる前に、もっと早くに……」
「え?」
 ジークは覗き込むようにして尋ね返した。アンジェリカは顔を上げた。
「ごめんなさい、本当に。ジークの人生をめちゃくちゃにして」
 今にも泣き出しそうに謝る。
「おいおい、勝手にめちゃくちゃにすんなって」
 ジークは笑いながら言った。
「今日のことは、むしろラッキーかもしれねぇだろ」
「うそ、思ってもないくせに」
 アンジェリカは潤んだ目で睨んだ。

 キーンコーン——。
 昼休みの終わりを告げるチャイムが鳴った。
 アンジェリカはくるりと背を向け、目尻を拭いながら席に戻った。ジークも表情を曇らせ、自席についた。引き寄せられるように、机に突っ伏す。もう起き上がれないかと思うほど、体中が鉛のように重かった。


75. 取引

 狭く薄暗い部屋。その中央にジークは座っていた。無骨なスチール机に手をのせ、うつむき眉を寄せている。安っぽいパイプ椅子は、彼が動くたびに不快な軋み音を立てた。扉の両脇には、制服の男がひとりずつ立っていた。後ろで手を組み、無言でジークを見張っている。
 ——ガチャ。
 扉が開き、颯爽とサイファが入ってきた。その表情はけわしかった。小脇にはいくつかの書類を抱えている。彼は金の髪をさらりと揺らし、戸口の見張りを振り返った。
「下がっていろ」
「はい」
 ふたりの見張りは一瞬、怪訝な顔を見せたが、すぐに一礼をして部屋を出ていった。
 サイファはジークの向かいに座った。耳を裂く軋み音が狭い部屋に響いた。ジークはうつむいたまま体をこわばらせた。
「すまないな、仕事だ」
 サイファは書類を机に置きながら、素っ気なく言った。ジークは手を膝に下ろし、弱々しく頷いた。
「だいたいの話はユールベルから聞いた」
 サイファは目を伏せ、話を続けた。
「昨晩、アンジェリカの様子がおかしかった理由がわかったよ」
「すみません」
 ジークは眉を寄せ、膝にのせた手をぐっと握りしめた。
「責めてはいないよ」
 サイファは静かにそう言い、ファイルを開いた。無表情で目を落とし、事務的な口調で読み上げ始めた。
「住居不法侵入、暴行未遂、器物破損、魔導不正使用……認めるか」
「……はい」
 ジークは少しためらったあと、小さな声で返事をした。ルーファスに殴り掛かったとき、感情が高ぶり、思わずそのこぶしに魔導の力をのせてしまった。そうでなければ、壁を打ちつけても崩れることはなかっただろう。
 サイファは軽くため息をついた。
「魔導の不正使用は罪が重い。君も知っているだろう」
「脅迫は、罪にはならないんですか」
 ジークは低く抑えた声で言った。その声には憤りが滲んでいた。サイファはわずかに目を細めた。
「証拠がない。客観的に見れば、君が制止を振り切って上がり込み、無抵抗な老人に暴行しようとした、そういうことになる」
 感情を見せずに淡々とそう言うと、じっとジークを見つめた。ジークはうつむいたまま肩を震わせた。
「あいつは……俺の母親やリックも利用しようとしていた!」
 抑え込んだ怒りが噴出した。冷静にと努めたが、やはり堪え切ることはできなかった。
 サイファはファイルを閉じ、机の上に置いた。
「それはおそらくハッタリだ。ラグランジェ家は何よりも騒ぎを起こされることを嫌う。外部の人間を利用すれば、当然そのリスクは高くなる。だから、無関係な者を軽々しく巻き込むようなことはしないよ」
 安心させるように、優しい口調で言った。しかし、ジークの表情が和らぐことはなかった。思いつめた顔でサイファを見つめ、口を開いた。
「絶対にないとは、言い切れませんよね」
「ああ」
 サイファは動じることなく素直に認めた。
 ジークは再びうつむいた。それきり沈黙が続いた。それほど長くはなかったかもしれない。だが、ジークには時が止まったかのように感じられた。
 サイファは瞬きをして、静かに切り出した。
「ラグランジェ家と関わるのをやめるというなら、祖父にそう伝えよう。私は君の意思を尊重する。どのような結論を出そうとも、私はそれを受け入れるつもりだ。君を恨んだりはしない」
 ジークは目を閉じ、まぶたを震わせた。
「考えさせてください」
「わかった」
 サイファは深い声を落とした。そして、一息つくと、再び口を開いた。
「私もできる限りのことはするつもりだ。だが、あまり期待はしないでくれ」
 ジークに返事はなかった。ただ、硬い顔でうつむいたままだった。サイファは眉根を寄せた。
「本当に、すまなかった」
 重々しくそう言うと、椅子を引いて立ち上がり、取調室から出ていった。
 ジークはやるせない思いで、彼の後ろ姿を見送った。無機質な靴音が遠ざかり、代わりに静寂が訪れた。

 ガラガラガラ——。
 アカデミーへやって来たサイファは、教室の前扉を開けた。教壇のラウルも、生徒たちも、いっせいに振り向いた。
「授業中だぞ」
 ラウルは眉をひそめ、冷ややかに言った。
「悪いが来てくれ」
 サイファは落ち着いた声で頼んだ。その青い瞳は真摯にラウルを見つめていた。
 ラウルは小さくため息をつくと、教本を机に置いた。
「しばらく自習にする」
 生徒たちにそう言い残し、教室をあとにした。

 ジークと何か関係があるのだろうか——。
 リックは不安になった。ジークはきのうからずっと、様子が普通ではなかった。アンジェリカを避け、ユールベルと親密そうにしていた。昨晩は家にも帰らなかった。今日はアカデミーにも来ていない。
 彼は頼りない顔でアンジェリカに振り向いた。だが、彼女は席にいなかった。
「えっ?」
 リックは驚いて立ち上がり、あたりを見渡した。やはり、彼女の姿は見当たらない。
「まさか……」
 彼の顔からさっと血の気が引いた。あわてて廊下へ飛び出したが、もう彼女の姿も、ラウルとサイファの姿も見つけられなかった。

 サイファはラウルを連れ、王宮の外れにある小さな森へとやってきた。ひっそりとした静かな散歩道に、強い木漏れ日が落ちている。サイファはその中をゆっくりと歩いていた。ラウルはさらさらと流れる金色の髪を見ながら、そのあとに続いた。
 サイファは足を止めた。そして、背を向けたまま淡々と言った。
「ジークがルーファスの家へ乗り込んで事件を起こした。今、魔導省で留置している」
 ラウルも足を止めた。焦茶色の長髪が風になびいた。
「私にどうしろというんだ」
 サイファは振り返り、微かな笑みを見せた。
「君の生徒だろう。一応、知らせておこうと思っただけだ」
 そう言うと大きくため息をつき、額を押さえてうなだれた。
「いや、おまえの顔が見たかっただけかもしれない。正直、どうすればいいのかわからないよ」
 弱音を吐いたその声には、はっきりと疲れが滲んでいた。ラウルは無表情で彼の顔色を窺った。
「少し休め」
 サイファはその言葉に驚き、薄笑いを浮かべた。
「おまえに気づかってもらえるとは、ありがたいな」
「医者として言っている」
 ラウルの反応はすげないものだった。だが、サイファはにっこりと笑顔を見せた。

 カサッ——。
 脇から草の踏みしめられる音が聞こえた。サイファははっとして機敏に振り向いた。
「アンジェリカ!」
 彼女は大きな樹の後ろから姿を現した。真剣な表情でサイファを見据えている。
「ジークのところへ連れていって」
「だめだ、教室に戻れ」
 サイファは顔つきを厳しくし、毅然と言った。しかし、アンジェリカは引かなかった。逆に前へ踏み出し、詰め寄った。
「私のせいなんでしょう? ジークに会わせて」
「あとで取りはからう。今は引くんだ」
 アンジェリカは反抗的な目で睨んだ。
「いいわ、自分で探すから」
「待て!」
 踵を返したアンジェリカを引き止めようと、サイファは彼女の細い手首を掴んだ。
 その瞬間。彼女の体全体から魔導の力が発せられた。体が強く光ると同時にバチッという音がして、サイファの手を弾いた。そして、間髪入れず、彼のまわりに強力な結界を張った。
「な……」
 サイファは、自分のまわりで淡く光る結界を、呆然と見上げた。アンジェリカはそのまま振り返りもせず、散歩道を走り去っていった。軽い足音が次第に小さくなっていく。サイファは自嘲ぎみにふっと笑った。
「見てないで解除してくれないか。内側からは魔導が使えない結界だ」
「油断していたにしても情けないな」
 ラウルはあきれたように言うと、呪文を唱えることなくサイファのまわりの結界を消滅させた。
「仕方ないさ」
 サイファは大きくため息をつき、森の緑を見上げた。
「魔導の潜在能力は、私より遥かに上だからな。おまけに、教えているのはおまえだ」
 そう言ってラウルに視線を流し、意味ありげに含み笑いをした。だが、その表情にはどこか翳りのようなものがあった。
 ラウルは無表情で視線を返した。
「それは、おまえ自身が望んだことだ」
「ああ、アカデミーの担任はね」
 サイファは背を向けながら言った。ラウルは太い眉をぴくりと動かした。

 アンジェリカは薄汚れた建物に駆け込んでいった。窓が少なくこじんまりとして、陰気な雰囲気が漂っている。いくつかある魔導省管轄の建物のひとつで、容疑者の取り調べや留置がなされているところだ。おそらくここだろうと、あたりをつけてやってきたのだ。
 入ってすぐのロビーにユールベルがいた。長椅子に腰かけ、膝の上で祈るように手を組んでいる。
「ユールベル! ジークは?」
 アンジェリカは彼女に駆け寄り、焦ったように早口で尋ねた。ユールベルは驚いて顔を上げ、右目を見開いた。アンジェリカが思いつめた顔で自分を見つめている。その視線に耐えきれず、逃げるように目を伏せた。
「奥に連れていかれて、それきりよ」
 彼女は小さな声で答えた。
 アンジェリカは奥へと続く廊下に、鋭い目を向けた。その入口には、ふたりの衛兵が立っていた。彼女を目にすると、互いに顔を見合わせ、とまどった表情を浮かべている。ラグランジェ本家の令嬢が押し入ろうとしたら、どのように対応すれば良いのだろうか。そもそも、止めようにも止められる自信はまるでない——。ふたりはそうならないことを祈った。
 だが、アンジェリカにその祈りは通じなかった。まっすぐその廊下へ向かって走り出した。衛兵たちの表情が引きつった。
「行ってはだめ!!」
 ユールベルは後ろからアンジェリカに抱きつき、彼女を止めようとした。
「放して!!」
 アンジェリカは一気に魔導力を高めた。あたりの空気が、彼女を中心に渦を巻いた。ユールベルの長い髪は絡み合うように舞い上がった、ワンピースはバタバタと音を立ててはためいた。それでもユールベルは放さなかった。必死でアンジェリカにしがみついた。
「冷静になって! ジークはそんなこと望んでいない!」
 精一杯の声で訴えかける。
 アンジェリカははっとした。それをきっかけに落ち着きを取り戻し、魔導力も鎮まっていった。
 あたりは再び静寂を取り戻した。
 ユールベルは力が抜けたように、その場に座り込んだ。
「何があったの? 話して」
 アンジェリカは彼女を見下ろし目を細めた。ユールベルは床に手をつき、大きくうなだれた。
「ごめんなさい、私のせいなの……」
 そう切り出すと、訥々と話し始めた。きのうルーファスに弟を人質に取られ脅されたこと、そして今日、彼の家で起こったこと——。
 アンジェリカは神妙な面持ちで聞いていた。そして、ユールベルが話し終わると、複雑に顔を歪ませ、走って出ていった。

 アンジェリカはルーファスの家へとやってきた。呼び鈴を鳴らすと、すぐにメイドが扉を開けた。
「私はアンジェリカ=ナール=ラグランジェ。ひいおじいさまはいるかしら」
 アンジェリカは背筋をピンと伸ばし、自分より背の高いメイドを睨みながら、冷たく尋ねた。
「どうぞ」
 メイドは丁寧にお辞儀をし、彼女を中へと案内した。

 ルーファスはリビングルームで悠然と椅子に腰かけていた。背もたれに身を預けたまま、小さく光る蒼い瞳を彼女に流した。
「アンジェリカ=ナール。随分と早かったな。手間が省けたよ」
「あなたの目的は私なんでしょう?」
 アンジェリカはきつい表情で曾祖父を睨みつけた。
「今さらあらためて言うことでもないがな」
 彼はそう前置きすると、静かに話し始めた。
「一族の者と結婚し、子をなし育てる。そうやってラグランジェ家を次世代へ繋ぎ、守っていくことが、本家に生まれた者の定めだ。みなそうやってきた。おまえひとり好き勝手していい道理はない」
 アンジェリカはごくりと唾を飲み込んだ。鼓動が強く打っている。じっと曾祖父を見つめ、ためらいがちに口を開いた。
「……私が承知すれば、ジークを助けてくれるの?」
「そのように取りはからおう」
 ルーファスは真剣な表情で答えた。
 アンジェリカは目を伏せた。そのまま考えを巡らせる。様々な想定をした。様々な未来を思い浮かべた。様々なものを天秤に掛けた。
 やはり、私の選択はこれしかない——。
 決意を固めたように、ぐっと表情を引き締めた。ゆっくりと顔を上げ、強いまなざしを彼に向けた。
「わかったわ。あなたの望みどおりにする。でも、アカデミーを卒業するまで待って」
「ならん」
 彼はきつい口調で即答した。そして、冷たい目でアンジェリカをじろりと睨みつけた。
「アカデミーは今すぐ辞めてもらう。そもそも、あそこでおまえは悪影響を受けたのだからな」
「お願い、せめて卒業させて。あと一年もないわ」
 アンジェリカは顔を曇らせながら懇願した。
 ルーファスはおもむろに腰を上げた。一歩、また一歩と、彼女との間を詰めていく。大きな体が近づくたび、小さな彼女は威圧された。まばたきすることも忘れ、彼を見上げている。彼女は完全に彼の影に覆われた。
「何を企んでいる」
 ルーファスは体の芯まで響く低音を、彼女の頭上から降らせた。
「何も」
 アンジェリカは強気にそう言い、キッと睨み上げた。額から頬に汗が伝った。
「ただ、最後までやり遂げたいだけよ。初めて自分の意志で進んだ道だから」
 ルーファスは探るように彼女の瞳の奥を見つめた。アンジェリカはまっすぐ見つめ返した。
「約束は必ず守るわ。私にはそれしか道がない。そのことはよくわかったから」
「許さん、と言ったらどうする」
 ルーファスは重々しく尋ねた。アンジェリカの瞳に強い光がともった。
「何もかも、むちゃくちゃにするわ。あなたも道連れよ」
 ゆっくりと魔導力を高めていく。まわりの大気が激しく揺らぎ、カーテンが舞い上がりはためく。
 ルーファスの背筋に冷たいものが走った。初めて彼女に対して恐怖を感じた。彼女は本気だ。そうなれば、自分も無事ではすまない。本当に何もかも台無しになってしまう。彼女にはそれだけの力がある——。
「まあいいだろう。卒業までは待とう」
 彼は威厳を保ったまま答えた。アンジェリカは小さく息を吐き、力をゆっくりとおさめていった。
 ルーファスは彼女の顎を掴み、ぐいと持ち上げた。
「くれぐれも言っておく。妙なことは考えるな」
「くどいわね」
 アンジェリカは眉をひそめ、少し苦しげに言った。しかし、ルーファスは容赦しなかった。さらに彼女の顎を持ち上げる。アンジェリカはつま先立ちになり、思いきり顔をしかめた。
「その身を大切にしろ。もはやおまえひとりのものではない。おまえがラグランジェ家のすべてを背負っているのだ」
 ルーファスは覆いかぶさるように彼女の黒い瞳を覗き込んだ。

「ユールベル、アンジェリカは来なかったか?」
 サイファは小走りで駆け寄りながら尋ねた。ユールベルは長椅子から立ち上がった。
「来たわ。中に押し入ろうとしたのを止めたら、出ていってしまったけれど」
「そうか……」
 サイファは難しい顔で何かを考えながら、ぼんやりと相槌を打った。
 ユールベルは不安げに瞳を揺らした。自分の行動は間違っていたのだろうか、そんな考えが湧き上がった。
 サイファは彼女の暗い顔に気がつくと、その頭に優しく手を置き微笑みかけた。
「止めてくれてありがとう」
 ユールベルはそれでもまだ表情を曇らせていた。
「疲れただろう。帰って休んだ方がいい」
 サイファは彼女を気づかった。しかし、ユールベルは首を横に振った。
「いいえ、ここにいるわ。いたいの」
 力を込めて懇願した。サイファはにっこりと笑顔を見せ、もういちど彼女の頭に手をのせた。
「わかった。無理はするな」
 ユールベルは彼の手の温もりを感じながら、こくんと頷いた。

 サイファは魔導省の最上階へとやってきた。早足で廊下を歩く。自室があるため、毎日のように通る場所だ。しかし、今回は自室を通り越し、さらにその奥へと向かった。
 コンコン——。
 突き当たりの扉を軽く二度ノックし、返事を待った。
「どうぞ」
 中から男性の落ち着いた声が聞こえた。サイファは扉を開け、中へと進んだ。その部屋は、サイファの部屋の倍ほどの広さがあった。こざっぱりと整頓され、床もきれいに磨かれていた。
 奥の窓際には、サイファと同じ濃青色の服を着た男性が立っていた。サイファよりやや背が高いくらいで、体格はよく似ていた。彼は入口に背を向け、後ろで手を組み、大きなガラス窓から外を見下ろしていた。
 サイファは彼へと足を進めた。無言で隣に並ぶと、目を細め、ガラス越しに空を望んだ。一面に広がる青のグラデーションに、白い筋状の雲がかかっていた。緩やかな風が、少しずつそれを流していく。
「ジーク=セドラックを釈放していただけませんか、長官」
 サイファが口を切った。長官と呼ばれた男は、前を向いたままきっぱりと答えた。
「通報があった以上、そういうわけにもいかん」
「彼は嵌められたんです。お察しでしょう」
 サイファは淡々と抗議した。長官は彼を一瞥した。
「彼と君とはどういう関係だ」
「娘の友達です。アカデミーのクラスメイトでしてね」
 サイファは愛想よく言った。
「ただの学生が、なぜルーファス=ライアン=ラグランジェの不興を買ったのか知りたいね」
 長官は外を見ながら、鷹揚に尋ねかけた。
「娘と仲良くしすぎたからでしょう」
 サイファはさらりと答えた。長官は怪訝な顔で振り向いた。
「つまらない冗談など期待していないのだが」
「いえ、事実ですよ。これ以上のことは、ラグランジェ家の内情に関わることなので、お話できませんが」
 サイファは真顔で言った。その表情を見て、長官はようやく信じる気になった。軽くため息をつき、椅子に腰を下ろした。そして、机に向かうと、肘をついて両手を組み合わせた。
「だとすれば、不憫な話だな。……だが、釈放するわけにはいかんよ」
「私より祖父の方が大きな影響力を持っているから、ですか」
 サイファは長官に振り返り、落ち着いた声で尋ねた。
「そうだ」
 長官はたじろぎもせず答えた。
「あの方の意向に逆らえば、私の首など簡単に飛ぶ」
 強いまなざしで前を見据え、重々しく言葉を落とす。
 サイファは端整な顔を、鋭く引き締めた。青い瞳に小さな強い光が宿った。
「いずれ、あなたよりも祖父よりも、私の方が強大な権力を握ることになりますよ」
「そうなったときには、君のご機嫌を窺うよ」
 長官の声はいたって真面目だった。ゆっくりサイファに振り向くと、口元に不敵な笑みをのせた。サイファは隙のない表情で、同じように笑みを返した。
「こんなときのために、あなたの弱みを握っておくべきでした」
 冗談とも本気ともつかない口調でそう言うと、今度は大きくにっこりと笑ってみせた。
 長官は強い視線を送り、低い声で詰問した。
「君がそこまで彼に肩入れする理由は何だ」
「娘を悲しませたくないんですよ」
 サイファは穏やかに微笑した。長官はそれでもなお、けわしい表情を崩さなかった。
「それだけか?」
 再度、低い声で問いただす。
 サイファの顔から、すっと笑みが消えた。一呼吸すると、静かに話し始めた。
「彼は、私が持ちえなかったものを持っています。だから、それを守ってやりたいと思うのかもしれません」
「……なるほどな」
 長官は椅子の背もたれにもたれかかった。
「君にそう言わしめる彼に、興味が出てきたよ」
 かすかに楽しむような声音だった。天井を見つめ、わずかに口角を上げた。

 ジリリリリ——。
 けたたましく電話のベルが鳴った。長官は身を起こし、素早く受話器をとった。
「はい。……なに? …………わかった」
 そう言い終わると、ゆっくりを受話器を戻した。視線を落としたまま、怪訝な面持ちで眉間にしわを寄せる。
「どうかしたのですか」
 サイファは嫌な予感を押し隠し、平静を装って声を掛けた。
 長官は彼に振り向いて言った。
「君にとっては朗報だ……多分な」

 サイファは再びジークの取調室へ入っていった。
 ジークはパイプ椅子に座りうなだれていた。が、サイファに気がつくと、驚いて立ち上がった。机に手をつき、身を乗り出して、思いつめた表情で口を開いた。
「サイファさん、俺、やっぱり……」
「釈放だ」
「え?」
 ジークはきょとんとした。サイファの言葉がとっさに理解できなかった。
「釈放だよ」
 サイファはもう一度、繰り返した。ジークの表情はみるみるうちに晴れていった。
「ありがとうございます!」
 力いっぱい礼を言うと、大きく頭を下げた。
「私は何もしていない」
 サイファは顔を曇らせた。だが、ジークはそれを謙遜としか受け取らなかった。言いようもないくらい彼に感謝した。
 サイファはけわしい表情でジークを見つめた。
「釈放はされるが、魔導の不正使用については記録に残る。一生、君についてまわることになる。覚悟しておけ」
「……はい」
 ジークは噛みしめるように返事をし、ごくりと唾を飲み込んだ。

 ジークはサイファにつれられて、取調室をあとにした。狭く薄暗い廊下を歩き、広いロビーへと出た。
「ジーク」
 鈴を鳴らしたような声。
 ジークははっとして視線を上げた。息を呑んだ。そこにいたのはアンジェリカだった。彼の真正面に立ち、安堵した表情で目を潤ませていた。
「おかえり」
 ジークはその声を耳にすると、張りつめていたものが一気にとけた。倒れ込むように彼女の肩に額をのせ、腕を掛けて寄りかかった。
「……ただいま」
 あたたかい吐息まじりの小さな声。だが、それで充分だった。彼女にだけ届けばよかった。
 ユールベルは離れたところからその様子を見ていた。ジークは自分の存在にも気づいていない——。そんなふたりに割って入ることなど出来なかった。無言でその場から立ち去った。
 サイファは腕を組み、訝しげに娘を見つめた。
 ——まさか、アンジェリカが……。
 ジークの突然の釈放を知ってから、ずっとその考えが頭にこびりついていた。彼女を目にすると、その疑惑はよりいっそう膨らんだ。杞憂であってほしい。サイファはそう願わずにはいられなかった。



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