目次
1. 出会い
2. アンジェリカ=ナール=ラグランジェ
3. ジーク=セドラック
4. セカンド・インプレッション
5. 彼女のペース
6. 嵐・始まり
7. 圧倒
8. 初めての
9. 箱の中の少女
10. とまどい
11. 白と黒
12. 蒼い瞳のクラスメイト
13. 闇と静寂のひととき
14. レモンティ
15. 交錯するそれぞれの想い
16. 実技試験
17. 届かなかった5分間
18. 呪われた子
19. 告白
20. 血塗られた家系
21. それぞれの理由
22. 突然の訪問者
23. 長い一日
24. 10年前の傷跡
25. 新しい傷
26. 後味の悪い別れ
27. 狂宴
28. 踏み出した一歩
29. 3人目の招待客
30. プレゼント
31. 動揺
32. 友の思い、親の思い
33. 説得
34. 友達だった
35. 敵状視察
36. 甘い憂鬱
37. 渇いた心
38. 仕組まれた孤独
39. 家出
40. 不条理な交渉
41. 迷走
42. 騙し合い、そして
43. 過去への扉
44. 血のつながり
45. 一ヶ月
46. 月の女神
47. 彷徨う心
48. 幸せの虚像
49. 光と闇
50. リング
51. 国家機密
52. 遺恨
53. 辿り着く場所
54. 小さなライバル
55. 新たな再会
56. ふたり
57. 臆病なすれ違い
58. 弟
59. 個人指導
60. 最後の夜
61. 潜在能力
62. 捩れた一途
63. 譲れないもの
64. 忘却の中の再会
65. 泡沫の奇跡
66. 若者と権力者
67. パーティ
68. 過去から続く未来
69. うそつき
70. 親子のかたち
71. 一緒にいたい
72. あきらめ
73. 進路
74. 動き始めた長老
77. 難しい選択
75. 取引
76. 特別な普通の日々
78. ずっと忘れない
79. それぞれの覚悟
80. 天使の名を持つ少女
81. 絡み合う矛盾
82. 決意のゆびきり
83. 優しい研究者
84. 遠くの空と冷たい床
85. 最強の敵手
86. 大切な人のために
87. 涙
88. 白い世界
89. 伸ばした手の先
90. 責務
91. 自分の足で
92. 本当のこと
93. 結婚式
94. 未来へ繋ぐ一歩(最終話)

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41. 迷走

「どうして?!」
 アンジェリカはそう叫んで一歩前へ踏み出した。
「当たり前だ。そう決まっている」
 ラウルは彼女を見ようともせず、机に向かったまま書類にペンを走らせていた。窓からの赤みがかった光が、彼の端整な横顔を照らす。何の感情もない表情。ユールベルは眉をひそめた。その後ろで、ジークとリックは曇った顔を見合わせた。
 しかし、アンジェリカは、これくらいでは諦めなかった。
「そんなのわかっているわよ。だからラウルにお願いしているの」
 強い視線を向け、強い口調で食い下がる。ラウルは横目で彼女を一瞥すると、あきれたようにため息をついた。
「おまえたち親子は、よほど私をクビにしたいらしいな」
「ラウルならうまくやってくれるって信じているわ」
 アンジェリカはにっこりと満面の笑みを浮かべた。ラウルの手が止まった。机に向かったまま、再び小さくため息をついた。
「サイファに似てきたな」
 アンジェリカはきょとんとして瞬きをした。だが、再びにっこりと笑って、照れたように肩をすくめた。
「使わせてくれるわよね、VRM」
 彼女の口調は、ほとんど確信しているかのようだった。だが、ラウルの返答によって、その確信はあっさりと打ち砕かれた。
「駄目だ」
 彼は迷いなくきっぱりと言い放った。
 アンジェリカは口をとがらせ、不満げに彼を睨みつけた。しかし、やがてその瞳は決意を秘めた鋭いものへと変わっていった。
「だったらリアルで戦うまでよ」
「リアルって、おまえ何いってんだ!」
 後ろからジークがうろたえながら叫んだ。リックも同様に驚き、大きく見開いた目を彼女に向けた。ユールベルは少しうつむいて、不敵にふっと笑った。
 しかし、肝心のラウルは何の反応も示さなかった。アンジェリカは彼を覗き込むと、さらに畳み掛けた。
「私は本気よ。どちらかが死ぬかもしれないわ」
 冷静に、重々しく言葉をつなげた。
「いいのね?」
 それでもラウルが動じることはなかった。
「私には関係のないことだ」
 冷たく突き放した言葉。机に向かったまま、アンジェリカに視線を向けもしない。
 アンジェリカは目を閉じ、唇をかみしめた。
「わかったわ」
 かすかに揺らぐ声。抑え込んだ怒りがにじんでいる。彼女はくるりと背を向けると、ジークとリックの間をすり抜け、大股で戸口へと歩いていった。引き戸を怒りまかせにガシャンと開け、そのまま医務室をあとにした。
 ユールベルもそのあとに続き、静かに外へと出ていった。
 ジークはけわしい目つきで、ラウルをじっと睨んでいた。
「おい、アンジェリカは本気だぜ」
 低く、静かな声でうなった。
「おまえに言われなくてもわかっている」
 ラウルは相変わらず書類に向かったまま、そっけなく答えた。
「だったらなんとかしろよ!」
 ジークはそう言うと同時に、机にこぶしを叩きつけた。ゴッ、とスチールの机が鈍い音を立てる。机との接点から腕へと一気に痺れが駆け抜けた。ジークの目にうっすら涙が浮かんだ。しかし、歯を食いしばり必死でこらえた。ここで痛がっては格好がつかない。
 ラウルはゆっくり腕から顔へとジークを見上げた。彼は怒りと痛みをすべて瞳に込め、まっすぐにぶつけてきていた。ラウルも逃げることなく、鋭く凍りつくような視線を返した。
「おまえは他人に頼るだけか」
 ジークはカッと頭に血が上った。
「見損なったぜ!」
「それは元からだろう」
 ラウルの冷静な態度と反比例するかのように、ジークはますます熱を帯びていった。
「今までよりもっと見損なったってことだ!!」
 大声でそう叫び、足早に医務室を飛び出した。
「ジーク!!」
 リックは慌てて彼のあとを追っていった。
「待ってよ、ジーク!」
 ジークはリックの呼びかけを無視し、逃げるように足を進めた。彼には自らの逆上の理由がわかっていた。もちろんラウルは腹立たしい。しかし、それ以上に、何も出来ない自分自身に腹を立てているのだ。ラウルの指摘でそのことに気づかされたことが、さらに許せなかった。奥歯をかみしめ、爪が食い込むほどにこぶしを握りしめる。
「アンジェリカとユールベルがどこへ行ったかわかってるの?!」
「……あ」
 背後からのリックの問いかけに、ジークははっとして足を止めた。

 アンジェリカとユールベルは並んで廊下を歩いていた。
「リアルでの戦いに変更するけど、異存はないわね」
 アンジェリカは前を向いたまま、はっきりとした声で尋ねた。
「ヴァーチャルでは物足りないと思っていたくらいよ」
 ユールベルは目を細め、遠くを見つめると小さく笑った。
「いつのまにか、ずいぶん笑うようになったじゃない」
 隣の彼女をちらりと盗み見ると、アンジェリカはつんとして言った。しかし、ユールベルはにっこりと顔いっぱいで笑ってみせた。
「ジークのおかげよ」
 アンジェリカは目を見開いて足を止めた。動けなかった。言葉が出なかった。
 ユールベルも少し先で足を止め、振り返った。そのときにはすでにいつもの冷たい顔に戻っていた。
「だから、私にはジークが必要なの」
 淡々とそう言うと、再び前を向いて歩き出した。
 アンジェリカの額には生ぬるい汗がにじんでいた。

 渡り廊下を歩ききると、白い立方体状の建物に辿り着いた。側面に窓はなく、一面コンクリートで覆われている。
 アンジェリカは白い扉にかけられた古びた南京錠を手にとった。小さく呪文を唱える。手の内側が光り、一瞬でその錠は砕け落ちた。
 重量感のある両開きの扉を、アンジェリカ、ユールベルが片方づつ手にとり、ゆっくりと開いた。さらに内扉を押し開くと、まぶしいくらいの真っ白な空間があらわれた。白い壁、白い床、白い天井、それ以外は何もない。
「この道場なら心置きなく戦えるでしょう」
「そうね」
 道場と呼ばれたこの建物は内側に強い結界が張ってあり、魔導の力が外にもれない仕組みになっている。また、そもそもが特別に丈夫に作られているため、物理的な力にも極めて強いという特性も持ち合わせている。まさに道場と呼ぶにふさわしい建物なのだ。
 だがここは、教師の監視下でなければ使用してはならない。アンジェリカとユールベルも当然そのことは知っていた。しかし、今の彼女たちには、そのような規則を気にかける余裕などなかった。
「決着は、降参かテンカウントでどう?」
 アンジェリカはまっすぐユールベルを見据えた。彼女は頭の後ろで包帯を固結びにしながら、けだるく答えた。
「誰がカウントをとるの? それに降参する気なんてないでしょう?」
「気絶するか、死ぬまでね」
 アンジェリカはユールベルの言葉に被せるように訂正した。ユールベルは口端を上げ、挑むような目を向けた。

 ガタン!
 大きな音を立て、内扉が弾けるように開いた。
「やっぱりここか!」
 ジークは入り口でけつまづきながら、慌ててアンジェリカに駆け寄った。そして、彼女の両手首をきつく掴み上げると、覆いかぶさるように顔を近づけにじり寄った。
「なによ!」
 アンジェリカは手を振り払おうと力を入れたがびくともしない。視線を上げると、ぶつかりそうなくらい近くに、ジークのけわしい顔があった。
「俺が認めるのは VRMまでだ。現実世界での決闘なんて絶対やらせねぇ。力づくでも止めてやる」
 アンジェリカは大きな瞳を見開き、顔を上げ首を伸ばした。お互いのひたいが髪の毛ごしに触れ合った。ジークは少し身をひいた。
「ジークに止められる?」
 静かだが凛とした声。そして冷たく鋭い表情。ジークの背中に痺れが走った。その一瞬をつかれ、アンジェリカに手を振りほどかれた。彼女は手が放れると素早く後方に飛び退き、ジークから離れた。
「始めるわよ、ユールベル!」
 ユールベルはその声に呼応するかのように、両手を高々と上げ、呪文を紡ぎ始めた。それとほぼ同時に、アンジェリカも両手を前方に突き出し、口を開いた。
「くそっ!」
 ジークは短く叫ぶと、早口で呪文を唱え始めた。
「ちょっと、三人とも!」
 もはやリックに為すすべはなかった。ただそう叫ぶのが精一杯だった。
 三つ巴の戦いが始まる——。
 緊張が高まったその瞬間、三人はそれぞれ呪文をフェードアウトさせた。静寂があたりに広がる。怪訝な表情で、かわるがわる視線を合わせた。リックの制止を受け入れたわけではなさそうだった。
「どうしたの?」
 リックは後ろからおそるおそるジークに声を掛けた。
「……全然、使えねぇんだ、魔導の力が」
 ジークはわけがわからないといった様子で手のひらを見つめ、ひたすら首を傾げていた。
「どうやらこの空間は魔導を無効化するみたいね」
 アンジェリカがまわりを大きく見渡しながら、ジークとリックの元に戻ってきた。
「そんなことできんのかよ」
 ジークは眉をひそめた。
「実際ここがそうなんだから、できるんでしょうね。すべての魔導を無効にするなんて、ただのおとぎ話かと思っていたけど……」
「食えない男ね」
 ユールベルもそう言いながら、ジークたちのところへ歩いてきた。
「え?」
 アンジェリカが振り向いた。
「こんなことができるのはラウルくらいよ。どうりで落ち着きはらっていたわけだわ」
 ユールベルの声は淡々としていたが、どこか楽しんでいるかのようにも聞こえた。
 ジークは、ラウルの態度と言葉を思い出すにつけ、ふつふつと怒りが沸き上がってきた。
「あいつ……ふざけやがって……。ホントに食えねえヤツだぜ」
 うつむいて歯ぎしりをしながら小さくうなり、こぶしを強く握りしめた。
「どうするの?」
 ユールベルは腕を組み、アンジェリカに向き直った。
「とりあえず、ここを出ましょう。なんだか落ち着かないわ」
 アンジェリカはひじを抱え、肩をすくめた。
「もう決闘はあきらめた方がいいんじゃない?」
 リックが後ろから声を掛けた。しかし、ふたりの少女は彼を一瞥しただけで、扉に向かって歩き始めた。彼の寂しげな背中に、ジークはため息をつきながら手を置いた。

 空は道場に入る前より赤みを増していた。ジークとリックは顔を上げ、大きく腕を伸ばし深呼吸した。しかし、アンジェリカとユールベルは、気を緩めることなく話し始めた。
「結界なんかなくても外で戦えばいいでしょう。他に被害が及ぶことを恐れているわけ?」
「すぐにばれるからダメね。あっさり止められて、こってりお説教よ」
「じゃあ、やっぱり VRMしかないのかしら」
「ええ」
 ふたりの意見が一致したところで、そろって足を踏み出した。その後ろを、ジークとリックはついて歩いた。

 四人はヴァーチャルマシンルームにやってきた。対戦用ではない、通常の VRMがずらりと並んでいる。そのうちいくつかはコクピットが閉じられ、実際に作動しているようだった。
 その部屋を突っ切り、奥の古びた扉へと足を進めた。この向こう側に、対戦用 VRMが置かれている。
「当たり前だけど、鍵がかかってるよ」
 リックはそう言ったあとで、道場の壊されていた鍵を思い出した。嫌な予感がした。だが、止める間もなくユールベルが呪文を唱え、鍵を砕いてしまった。壊れた鍵を床に落とし、ぽつりと言った。
「これでおあいこね」
「え……ああ」
 アンジェリカは生返事をした。おそらくはアンジェリカが道場の鍵を壊したことに対して言っているのだろうとは思ったが、彼女にはユールベルがそんなことにこだわる理由がよくわからなかった。
 ギィ——。
 アンジェリカはそろりと扉を開いた。そのとたん、顔をしかめて激しく咳き込んだ。他の三人も思わず後ずさりをした。
 その部屋が長い間使われていないことは一目瞭然だった。つんとカビくさい匂い、床やマシンを覆うほこり、天井からぶら下がる蜘蛛の巣の残骸、虫の死骸……。部屋の中央に置かれているふたつのコクピットは、まるで骨董品のように見える。
「一年も経ってねぇのにこれかよ! いくらなんでもたまりすぎだろ、ほこり!」
 ジークはやけになり、勢いよくどかどかと踏み入った。足を下ろすたび、白いものが床から舞い上がった。
「ジーク、やめてよ!」
 アンジェリカは両手で鼻と口をふさぎ、眉根にしわをよせた。窓のないこの部屋では、簡単に換気もできない。
 ジーク以外の三人も、彼に続きこわごわと部屋に入っていった。アンジェリカはずっと口をふさいだままである。目にはうっすら涙さえ浮かんでいた。
「本当に動くのかよ。腐ってんじゃねぇのか?」
 ジークはコクピットの外側をバンと平手打ちした。すると再びあたりにほこりが舞い上がった。アンジェリカは無言で彼をうらめしそうに睨んだ。
 ユールベルはふたつのコクピットのまわりを、ゆっくりとまわって観察していた。
「このコードをここにさして、そっちのコードはそこ」
 指をさしながら、誰にともなく指示を送る。しかし、誰も反応しない。ジークとリックはゆっくり顔を見合わせると、同時にため息をついた。ふたりはしぶしぶしゃがみこみ、言われたとおり配線していった。ほこりだらけの床に這いつくばっての作業で、手もひざも白く汚れてしまった。
「ふたつのコクピットをつなげるメインケーブルがないんじゃない?」
 アンジェリカが口を手で覆いながら、コクピットの下方を覗き込んで言った。
「どこかにあるはずよ、探して」
 ユールベルは腕を組み、命令口調で言った。
「はいはい」
 ジークは投げやりに答えた。コクピットの下に手を伸ばしまさぐる。
「これ、そうかなぁ」
 ジークの反対側で、リックが声を上げた。彼が掲げた手には丸めた太いケーブルが握られていた。
「ちょっと切れてるみたいだけど」
 彼の言うとおり、被覆部が破れ導線がむき出しになり、切れかかっている部分がある。アンジェリカはコネクタ部分を手にとり、コクピットのそれと見比べた。
「形状的にはピッタリね。他にないならこれでやってみましょう」
「大丈夫なのかよ」
 ジークは文句を言いながらもケーブルを受け取り、リックとともにふたつのコクピットに差し込んでいった。
「いいかしら?」
 ユールベルが確認をとり、電源ボタンに手を伸ばした。

「そのボタンを押したら爆発するぞ」
「ラウル?!」
 戸口から腕組みをしたラウルがあらわれた。
「あれで諦めるわけはないと思ったが」
「だったら協力して!」
 アンジェリカはラウルへと駆け寄った。
「これ以上、物を壊されても困るからな」
 ラウルは足元の砕けた南京錠に目を落とした。
「じゃあ!」
 アンジェリカはぱっと顔を輝かせた。
「メインケーブルは私の部屋にある」
「部屋のどこ?!」
 アンジェリカはすぐにでも飛び出していきそうな勢いで、返事を急かした。
「私がとってくる」
 ラウルはアンジェリカの肩に手を置き、落ち着かせた。そして、奥にいる、ほこりまみれのジークに目を移した。
「その間にここをなんとかしておけ」
「なんとかって、どうすんだよ」
 ジークは彼を睨みつけながら、いつもの調子で食ってかかった。ラウルは涼しい顔で廊下を指さした。
「清掃道具はあっちだ」

 ラウルが出ていったあと、四人は言われたとおり素直に掃除を始めた。ユールベルとアンジェリカがほうきで掃き、ジークとリックはぞうきんがけをする。
「なんか、うまくこき使われてるような気がする……」
 ジークは納得がいかない表情で、ぶつぶつと独り言を口にした。
「文句を言ってないで手を動かしてよ。ラウルの機嫌を損ねたら終わりなんだから」
 アンジェリカにたしなめられると、ムッとして、むきになって床を拭き始めた。そんな彼の様子をリックはにこにこ笑いながら見ていた。
「いいんじゃないの? 掃除くらい」
「俺はあいつのやり方が気にいらねぇんだよ!」
 ジークはぞうきんを持つ手に怒りを込め、ますます勢いよく拭いていった。

 アンジェリカとユールベルは、ほうきをぞうきんに持ち替えた。アンジェリカは右側の、ユールベルは左側のコクピット内部を拭き始めた。
 ここが自分の戦場になる——。アンジェリカは手に力を込めた。
 ふいに顔を上げると、コクピットの向こう側のユールベルと目が合った。彼女は何も言わなかったが、負けないという強い意志がその瞳から感じられた。しかし、アンジェリカも負けるわけにはいかない。その思いを瞳に込め、強い視線を返した。

 扉を開けラウルが入ってきた。ケーブルとキーボード、そしてヘッドセットを小脇に抱えている。
「てめぇ、わざとのんびりしてたんじゃねぇだろうな!」
 ジークは黒く汚れたぞうきんを握りしめて立ち上がった。
「まだ隅の方にほこりが残っているぞ」
 ラウルは彼に顔を向けることなく、まっすぐ正面の VRMへ向かった。ジークはラウルの背中を睨みつけた。
「しばらく調整をする。その間、掃除を続けていろ」
 ラウルはメインケーブルを繋ぎ替え、電源を入れた。キーボードを本体に繋ぎ、軽快にキーを叩く。前方の大型ディスプレイに、見たこともない画面があらわれた。ラウルの指に連動して画面に文字が表示され、ウィンドウが次々と開いては閉じていった。
「見てないで手を動かせ」
 ラウルはディスプレイを見たままで、後ろの四人に言った。四人は慌てて掃除を再開した。
 狭い部屋にカタカタとキーボードの音が響く。
「完了だ」
「本当?!」
 アンジェリカはぞうきんを間に両手を組んだ。
「対戦は私のルールに従ってもらう。それが条件だ」
 ラウルはアンジェリカに振り向き、無表情でそう言った。彼女はあごを引き、表情を引き締めた。ユールベルも後ろでじっと彼を見つめていた。
 ラウルは言葉を続けた。
「決着がつくのは以下の三つのとき」
 リックは張りつめた空気を感じ、ごくりと喉を鳴らした。
「一つ目は、どちらかが降参の意思を示したとき。二つ目はスリーカウントダウン。カウントは私がとる。三つ目はリミッターが働いたとき」
 ユールベルの眉がぴくりと動いた。
 VRMでは仮想空間で受けた刺激を、神経信号として脳に送る仕組みになっている。リミッターは制限値を超える信号がきたときに、超過分をカットする役割を担う。すなわち、一度の攻撃で強いダメージを受け、この装置が働いたとき負けとするというのが、ラウルのルールだった。
「制限値はどのくらいにセットしてあるの?」
 ユールベルは上目遣いでラウルを睨んだ。ラウルは彼女の視線を真正面から受け止めた。
「適正値だ。現実世界で受ければ間違いなく意識をなくす」
 その回答を聞きしばらく考えていたが、やがて彼女は強気な微笑みを浮かべた。
「リミッターなんて納得いかないけど、仕方ないわね」
 そう言って、アンジェリカに振り向いた。
「私もそれでいいわ」
 アンジェリカはラウルを見上げて、真剣な表情を見せた。
「よし、準備だ」
 ラウルの声を合図に、ふたりはコクピットに乗り込んだ。
 ジークはアンジェリカのコクピットに駆け寄った。
「頑張れよ! アンジェリカ!」
 白い歯を見せ、ガッツポーズを送る。アンジェリカも勝ち気な笑顔でガッツポーズを作り、ジークのこぶしとコツンと合わせた。
 ユールベルは隣のコクピットからその様子をじっと見ていた。無表情でただ見つめるだけ。リックにはそれが無性に悲しく映った。しかし、彼女に「頑張って」などと声をかけるわけにもいかない。彼は、ただ見送ることしか出来なかった。
 コクピットのふたが閉まり、ディスプレイにふたりの姿が映し出された。ラウルはヘッドセットを手にとった。
「ラウル……。それ、もうひとつないのか?」
 ジークはめずらしく穏やかに尋ねた。
「ない」
 ラウルはそっけなく返事をすると、ヘッドセットを装着した。仮想空間への音声入出力ができるのは、このヘッドセットだけである。ジークは諦めずにしつこく詰め寄った。
「せめて外部スピーカーとかねぇのか?」
「ない」
 再びそっけない返事。ジークは目の前の大きな背中を、突き刺さんばかりに睨みつけた。
 ラウルはヘッドセットのマイクを口元に固定した。
「始め!」
 短い掛け声が狭い部屋に響いた。ジークとリックは息を呑み、複雑な気持ちで大きなディスプレイを見上げた。


42. 騙し合い、そして

「始め!」
 ラウルのその声と同時に、アンジェリカとユールベルは距離をとって身構えた。白い空に果てなく広がる薄茶色の地面。他には何もない。

 ユールベルは短く呪文を唱えると、両手を揃えて前に突き出した。手のひらが白く光り、そこから頭くらいの大きさの光球が飛び出した。アンジェリカは後ろに飛びのきながら、両手を前へと伸ばし、同じ呪文で応戦した。
 ——ドン!
 ふたりの真ん中で、互いの光球がぶつかった。爆発が起こったかのように、あたり一面を白い光が飲み込んだ。
 その光に乗じて、アンジェリカは素早くユールベルの後ろに回り込んだ。気を集中させると、小さな声で長い呪文を唱え始めた。ユールベルはまだ無防備な背中を見せている。
 ——勝てる!
 アンジェリカがそう思ったとき、ユールベルは左脇下から右手を突き出し、白い光を放射した。後ろ向きだったにもかかわらず、その光は少しのずれもなくまっすぐ目標へと突き進んだ。思いがけない攻撃に、呪文詠唱中だったアンジェリカは反応が遅れた。とっさに結界を張ることができなかった。両腕で身をかばったが、体ごとはじきとばされ宙を舞った。数メートル後方の地面に背中から叩きつけられると、そこからさらに数メートル、砂ぼこりを巻き上げながら滑っていった。アンジェリカの顔が苦痛に歪んだ。
「ワン、ツー」
 ラウルはすかさずカウントを取り始めた。
「おいっ!」
 彼女に聞こえないとは知りつつも、ジークは思わず声を上げた。
 ラウルが三つ目のカウントを口にするより早く、アンジェリカは勢いよく飛び起きた。そして、その勢いのまま即座に反撃をしかけた。しかし、ユールベルは余裕だった。予測していたかのように、青白く光る結界を張り、向かってくる赤い炎を消滅させた。
 アンジェリカに驚きと焦りの色が浮かんだ。まだしびれる左腕を押さえながら、息を荒くしていた。

「なに押されてんだよ、おまえ!」
 ジークはディスプレイに向かってわめき立てた。だが、もちろん彼女には届かない。
「スリーカウントなんて短すぎるじゃねえか!」
 今度はラウルに食ってかかった。しかし、ラウルはディスプレイに目を向けたままで、ジークのことなど完全に無視していた。
「ユールベル、かなり手強そうだね」
 リックはなぜか声をひそめてジークに近寄った。
「ああ……。アンジェリカの行動がまるきり読まれているみたいだったぜ」
「うん、頭が良さそうだし、耳もいいんだろうね」
 ふたりの口から出た言葉は、さらに自分たちを不安の深みへと落とし入れた。ジークは下唇を噛みしめ、祈るような気持ちでディスプレイを見上げた。
「俺はまだ、信じてるぜ」
 その言葉はリックに向けられたものであり、アンジェリカに向けられたものであり、同時にジーク自身に言い聞かせるものでもあった。

 ユールベルは青白い光に守られたまま、その内側で呪文を唱え始めた。指先までピンと伸ばした左手をまっすぐアンジェリカに向け、右手は大きく弧を描きながら後方へと引いた。
 あれは——。
 アンジェリカはピンときた。ユールベルの声は聞き取れなかったが、彼女のポーズには見覚えがある。アンジェリカもすぐに呪文を唱え始めた。両手を上空に向け、高々と掲げる。静かな緊迫感が一面に張りつめた。ジークもリックも、ディスプレイを見上げながら固唾を飲んだ。
 先に唱え終わったのはアンジェリカだった。掲げた手の上に集めた魔導の力を、ゆっくりとユールベルに向け、勢いよく放った。白い帯がすさまじい速度で伸びる。だが彼女に届く一歩手前で結界にはじきとばされた。しかし、同時に結界も消滅した。
 ユールベルは右目を見開き、明らかに驚きの表情を見せた。それでも呪文の詠唱を止めることはなかった。
 アンジェリカはもう次の呪文の詠唱に入っていた。今度はさらに短い呪文だった。またしてもユールベルより早く唱え終わり、再び彼女に向けて放った。
 しかし、どういうわけかユールベルはよけようとも防ごうともせず、目を閉じ呪文を唱え続けていた。白い光球が彼女に迫る。それでも動かない。ついに無防備な状態のユールベルに直撃した。白い光に飲み込まれ、はじきとばされるのが見えた。が、それと同時に砂ぼこりが巻き上がり、その後の彼女の姿は見えなくなった。だが直撃したことは間違いない。防ぐこともなくまともに受けたのでは、無事であるはずはない。アンジェリカは目を凝らして、砂ぼこりの奥を見つめた。
 薄曇りの向こう側で、何かが光った。
 ——何?
 アンジェリカが目を細めたその瞬間。薄茶色に濁った空間から、彼女の胸を目がけ、白い光の矢が飛び出してきた。とっさに上体をねじり、間一髪でかわした。——かに見えたが、完全にはよけきれず、白い閃光は彼女の左肩をかすめていった。
「ぅうああぁあーーー!!!」
 アンジェリカは絞り出すような悲鳴を上げ、肩を押さえてうずくまった。

「アンジェリカ!!」
 ジークとリックは同時に叫んだ。ふたりの顔から一気に血の気が引いていった。彼らにアンジェリカの声は聞こえない。しかし、彼女の表情や様子を見ているだけで、つんざくような叫び声が聞こえてくるようだった。
 ジークは居ても立ってもいられず、後ろからラウルに突進し、ヘッドセットに手を伸ばした。どうにかしてアンジェリカに声を届かせたい、その一心だった。しかし、あと少しというところで、ラウルのひじがジークのみぞおちにめり込んだ。
「うっ……」
 ジークは冷や汗をにじませうずくまった。ラウルに一撃をくらわされたところを押さえ、歯を食いしばる。
「おとなしく見ていろ」
 ラウルはディスプレイに目を向けたまま、振り返ることもなく、冷たく言い放った。
「大丈夫?」
 リックはジークを心配そうに覗き込み、彼の背中に手を置いた。ジークはリックの顔を目にすると、徐々に落ち着きを取り戻した。
「俺よりもアンジェリカだ。やばいかもしれねぇな」
 ジークは声をひそめた。リックは重々しくうつむいた。
「アンジェリカの攻撃をまともに受けて、それでも呪文を唱え続けるなんて、普通できないよ。それにユールベルのあの呪文て……」
「通常レベルの結界なら簡単に貫くほど強大な威力はあるが、その分、バカ長い呪文と、半端ねぇ集中力と、強大な魔導力に耐えられるだけの身体がいるとかいう、あんまり使えねぇヤツだな」
 ジークは言葉にすればするほど絶望が近づいてくるように感じ、それ以上は何も言えなくなった。リックも同じように感じたのか、口をつぐんで黙りこくってしまった。ジークはみぞおちを押さえながら立ち上がり、再びディスプレイを見上げた。

 砂ぼこりがおさまり、ユールベルの姿が次第にあらわになった。彼女もまったく平気というわけではなさそうだった。足元はふらつき、息もあらい。
 ユールベルはこわばった表情で、茶色い靄にうっすらと浮かんだ人影をじっと見つめた。それがアンジェリカと判別できるようになるまで、そう時間はかからなかった。アンジェリカは片膝をつき、左肩を押さえ、頭をガクンと垂れ下げていた。肩を上下に揺らしているところから察すると、まだ意識はなくしていないらしい。
 外した——。
 ユールベルは右目を細め、焦りの色を見せた。
 アンジェリカはその表情を見逃さなかった。痛みをこらえて立ち上がり、強気にユールベルに挑みかけるようににやりと笑ってみせた。
「あてが外れて残念そうね」
 息苦しさをごまかすように、早口で一気に言った。彼女の額から頬へと、幾筋もの汗が伝った。
「あなたこそ」
 ユールベルはあごを上げ、目一杯の余裕を装った。実際アンジェリカより、かなり余裕はあったのだろう。
 アンジェリカはあごを引き、ユールベルを上目遣いで一睨みすると、自分のまわりに白く光る結界を張った。そして、その内側で攻撃呪文を唱え始めた。ユールベルも同じように結界を張り、呪文を唱え始めた。
 ガクン。
 アンジェリカはその途中で膝を折り、前のめりに倒れると、地面に手をついた。集まりかけていた魔導力も拡散し、結界も消滅した。
「アンジェリカ!!」
 ジークは声の限り叫んだ。しかし、どんなに叫んでも彼女には届かない。
 ユールベルは勝ち誇ったように口角を上げると、目を閉じ、よりいっそう魔導に集中した。彼女の両手の中の光球がぐんぐん大きくなっていく。
 アンジェリカは片膝を立て、地面に手をつき、前傾姿勢でユールベルの様子をうかがっていた。彼女が目を閉じているのを確認すると、突然、地面を強く蹴って駆け出し、一気に加速した。一瞬のうちに結界をすり抜け、ユールベルの懐まで入り込む。そして、右手を彼女の脇腹に押し当て、短く呪文を唱えた。アンジェリカの指の間から白い閃光がもれる。
 ユールベルは目を見開いて息を止めた。だが、その攻撃を防ごうとはしなかった。ぎゅっと唇を噛みしめると、すぐに呪文の続きを唱え始めた。
 ——効かない?!
 アンジェリカは焦った。手を離さず、もういちど同じ呪文を口にした。ユールベルの腹部に、再び白い閃光が押しつけられる。同時に、ユールベルは両手を振り上げ、白い光球をアンジェリカの背中に勢いよく振り下ろした。アンジェリカは間一髪で薄く結界を張ったものの、それも弾き飛ばされ、光球ごと地面に叩きつけられた。
「アンジェリカ!!」
 ジークが叫ぶと同時に、ラウルはカウントを取り始めた。
「ワン、ツー」
 ユールベルは容赦なく二発目を撃ち込んだ。だがアンジェリカは地面を転がり、ぎりぎりでかわした。その勢いで立ち上がると、後ろへ飛び下がって身構えた。
 ユールベルは脇腹の痛みをこらえながら、鼻先で軽く笑った。
「わかったかしら。私の体は人並み外れて魔導を受け付けにくいのよ。あなたの何倍もね」
「目に見えない薄い結界でもまとっているのかと思ったけど、なるほど、種も仕掛けもなかったわけね」
 アンジェリカも余裕の笑顔で返そうと思ったが、その瞬間、背中に痛みが走り、逆に顔をしかめることになってしまった。深呼吸をして息を整えると、今度はかすかに笑ってみせた。
「だったら話は早いわ」
 アンジェリカはユールベルに背を向けた。
「どういうつもり?!」
 ユールベルはきつい口調で問いつめた。それは戸惑いからきているということは明らかだった。アンジェリカが降参するとはとても思えない。だとしたらなぜ背中を見せるのか。何か彼女に考えがあるのだろうか。でもそれがなんなのか、わからない……。ユールベルは次第に手のひらが湿ってくるのを感じた。
 アンジェリカは自分の目の前、すなわちユールベルとは反対側に四角い板状の結界を作った。結界は通常、対象物(自分であることが多い)のまわりを囲うように張るものである。こんな奇妙な結界はあまり見ない。
 ユールベルは、アンジェリカの挙動のすべてに目を奪われていた。それでも冷静さは失っていなかった。彼女の後ろ姿を見ながら、自分のまわりに静かに結界を張った。
 アンジェリカはユールベルに向き直った。彼女の目をまっすぐ見据えながら、腕を伸ばし、呪文を唱え始めた。向かい合わせた手のひらが白く光り、その間に魔導力が集まる。かなり大きい。
 ユールベルは内側にもう一つ結界を張り二重化した。アンジェリカの背後の四角い結界が不気味に白く光る。ユールベルの額に汗がにじんだ。これだけ念を入れても落ち着かない。
 アンジェリカは頭よりも大きくなった光球を、自分の体に引きつけた。
 ——来る!
 ユールベルの緊張が高まったそのとき、アンジェリカは地面を蹴り、体を半回転させた。そして、結界で作った四角い壁に向かって全魔導力を放射する。白い光はアンジェリカと結界の間で大きく膨張し、その反動で彼女の小さな体は弾丸のように吹き飛んだ。まっすぐ、ユールベルへと向かう。アンジェリカは彼女に体ごとぶつかり、腹部にひじを突き立てた。

 その瞬間、ヒューンという音とともにディスプレイがブラックアウトした。続いて静電気がパチパチと軽い音を立てた。

「て……停電か?」
 ジークは自信なさげにそう言って、あたりを見渡した。しかし、部屋の明かりは消えていない。
 ラウルはヘッドセットを外し、振り返った。
 両側のコクピットのふたがウィーンと機械音を立てながら、ゆっくりと開いていった。中から姿を現したアンジェリカとユールベルは、ポカンとした顔でラウルを見ている。
「ユールベル側のリミッターが働いて、システムが停止した」
 ラウルの説明に反応する者は誰もいなかった。全員がきょとんとして彼を見つめている。ラウルは言葉を付け足した。
「つまり、アンジェリカの勝ちだ」

 ジークの表情がパッと輝いた。
「やったな!」
 ゆっくりと身を起こそうとしているアンジェリカに駆け寄り、コクピットから抱え上げると外に降ろした。
「ヒヤヒヤさせやがって!」
 その言葉とはうらはらの思いきりの笑顔。ジークはアンジェリカの額に、軽くこぶしをねじ込んだ。
「もう! けっこう体中痛いんだから、ちょっとはいたわってよ」
 そう言って頬をふくらませたアンジェリカも、やはり笑っていた。
「……納得いかない」
 ユールベルはコクピットのふちに手を掛け、体を起こしながら声を震わせた。
「あんなの……魔導じゃないじゃない!」
 彼女はラウルを見上げ、必死に訴えた。
「戦いにルールはない」
 ラウルは腕を組み、冷めた声で言った。
「魔導以外の要素を軽視したのが、おまえの敗因だ。魔導耐性は高いが、身体的な能力は低い。その自覚があるのなら、魔導のみを遮る通常結界ではなく、あらゆる物質を遮断する高度な結界を使うべきだった」
 ユールベルに返す言葉はなかった。それでも、やはり納得はできない。身をかがめ腹部を押さえながら、よろよろとコクピットから降りると、アンジェリカを鋭く睨み上げた。
「えっ?!」
 リックはユールベルのポーズを見て、驚きの声を上げた。彼女は両手を前に突き出していた。そして、リックの懸念どおり、呪文を唱え始めた。緩やかなウェーブを描いた金の髪と、後ろで結ばれた白い包帯が、空気の対流を受けて舞い上がる。
「やめろ!」
 ジークとリックはアンジェリカをかばうように立ちはだかった。ふたりは同時に結界を張り、さらにアンジェリカも結界を張り、三人のまわりに三重化した結界ができた。
 ユールベルの手に魔導の力が集まり、白い光を放つ光球がふくらんでいく。
「大丈夫なの?」
 リックは不安げに尋ねた。
「部屋までは守れねぇな」
 ジークは前を向いたまま、いたずらっぽくニッと笑ってみせた。
 ラウルは無表情でユールベルへと近づいていった。無言で彼女を冷たく見下ろした。そして、右手で光球を握りつぶし消滅させると、左手で彼女の腕をひねり上げた。
 あっというまの出来事に、ジークとリックは呆気にとられた。
「……ぅ……ぁあああーーー!!!」
 ユールベルはラウルに腕をつかまれたまま、うつむき、絶叫して泣いた。喉の奥から絞り出すような激しい慟哭が、ジークたちを揺さぶった。
「おまえたちは行け」
 ラウルは後ろで立ち尽くす三人に言った。しかし、誰も動かない。
「行け!」
 今度は振り向き、凄みをきかせた低音で命令した。
 ジークはアンジェリカの肩に手をまわすと、渋る彼女を促し、三人で連れ立って部屋から出た。ユールベルの泣き叫ぶ声が、次第に遠くなっていった。

 ユールベルの号泣は、徐々にすすり泣きへと変わっていった。そして、膝から崩れ落ちるようにぺたんと床に座り込んだ。ラウルは彼女を抱き上げ、ヴァーチャルマシンルームをあとにした。

 ラウルは自分の医務室に戻ると、ユールベルをパイプベッドの白いシーツの上に降ろした。
「落ち着いたら帰れ」
 ユールベルはうなだれたまま、首を小さく横に振った。肩から髪が落ち、合間から折れそうな白い首筋がのぞいた。
「勝手にしろ」
 ラウルは無表情でそう言って立ち去ろうとした。だが、ユールベルの細い腕が、彼の長い髪をつかみ、引き止めた。
「……私を……救って……」
 消え入りそうな儚い声。ラウルは彼女の腕を、肩を、首筋を、背中を、じっと見つめた。
「私におまえは救えない」
 ユールベルの手から力が抜け、ぱたんとベッドの上に落ちた。それきり彼女は動かなかった。
 ラウルは背中を向け、後ろ手で仕切りの白いカーテンを閉めた。そして、立ち止まることなく奥へと消えていった。


43. 過去への扉

「いつまで寝ているつもりだ」
 すっかり身支度を整えたラウルが、奥の部屋から出てきた。そのまま足を止めず窓ぎわまで進むと、ガラス戸をガラガラと開ける。ひんやりした空気が、柔らかな光をかきわけ流れ込んできた。ふわりと揺らめいた白い仕切りカーテンには薄い影が映っていた。返事はなかったが、ユールベルがそのベッドで寝ていることは間違いない。
 シャッ——。
 ラウルはカーテンを半分だけ開いた。ユールベルは布団も掛けず、髪も服も乱したままで横たわっていた。両手両足は無造作に投げ出され、まくれ上がった白いワンピースから、白い上腿があらわになっている。そして、虚ろに開かれた右目は、何も映していないかのように生気をなくしていた。
 ラウルは彼女の体の上に、大きな白いタオルを落とした。冷たくなった肌を包み込む、暖かく柔らかな感触。ユールベルはゆっくりとラウルに顔を向けた。
 チャリン。
 彼の手から枕元に何かが投げ置かれた。ユールベルはラウルを見つめたまま、そろそろと手を伸ばす。冷たく固い、小さなもの。それは輪につながれた鍵ふたつだった。
「私はアカデミーへ行く。食事をとるなり、シャワーを浴びるなり好きにしろ。出るときは鍵を閉めていけ」
 ラウルはそれだけ言うと、医務室の扉を開け出ていった。
 ユールベルは手にした二つの鍵をじっと見つめた。ひとつは医務室の鍵、もうひとつは……ラウルの部屋の鍵? ラウルの部屋は医務室の奥にある。ほとんど壁と同化している目立たない扉が入口らしい。ラウルがそこから出入りするのを何度か見かけたことがあった。しかし、一度も入ったことはない。
 ユールベルは鍵を軽く握り、気だるそうに身を起こした。そして奥の扉をじっと見つめた。

 キーン、コーン——。
「午前はここまでだ」
 ラウルは教本を閉じ、机の上でトンとそろえると、小脇に抱え教室をあとにした。彼が歩く間にも、次第に廊下は賑やかになっていく。喧噪から逃れるように角を曲がると、そこにはユールベルが待ちかまえていたかのように立っていた。
 ラウルは彼女を一瞥し、そのまま通り過ぎようとした。だが、ユールベルは彼の前に飛び出し、行く手を阻んだ。顔を上げ、深い茶色の瞳をじっと見つめる。そして、チャランと小さな音をさせながら、二つの鍵をラウルの鼻先に掲げた。
「机の上のサンドイッチ、食べてしまったわよ」
「好きにしろと言った」
 ラウルは目の前の鍵をひったくるように奪い取った。
「もしかして、私のために作っておいてくれたの?」
 ユールベルは無表情で尋ねた。ラウルも無表情で彼女を見下ろした。
「用がないのならもう行くぞ」
 冷たくそう言うと、左足を横に踏み出し、彼女を通り過ぎようとした。
 その瞬間、白いワンピースが風を受けふわりと舞い上がる。ユールベルはラウルに飛び込んでいた。彼の胸に顔をうずめ、背中に手をまわす。そのとき、彼女の長い髪が、ラウルの手に触れた。冷たい。まだ生乾きだった。
「やっぱりあなたのことは嫌い」
 ユールベルはラウルの胸元で、淡々とつぶやくように言った。
「そうか」
 ラウルは感情のない声で短く返した。

 ふたりのまわりがざわつき始めた。遠まきに見ている生徒たちは、興奮しつつ声をひそめて話し合ったりしている。ここはアカデミーの廊下、ふたりは教師と生徒。騒がれるのも当然である。
 しかし、ユールベルはまったく意に介していないように見えた。顔を上げ、ラウルを見つめる。そのまま焦茶の長い横髪をぐいと下にひっぱり、彼の顔をすぐ近くまで引き寄せた。甘い匂いがラウルの鼻をくすぐる。それでも彼はまるで表情を変えない。
 ユールベルはわずかに眉をぴくりと動かし睨みつけた。そして、つま先立ちして首を伸ばすと、唇を触れ合わせた。
 まわりからどよめきが起こった。
 彼女はすぐに顔を離し、今度は平手打ちをくらわせた。パンと軽い音が響く。それと同時にあたりは静まった。
 しかし、ラウルはまったく動じていなかった。
 ユールベルは手の甲で口を拭いながら後ずさりし、彼を睨みつけた。
「さようなら」
 小さな声でそう言うと、踵を返し去っていった。

「なんか外が騒がしくねぇか?」
 ジークはざわめく廊下に目を向けた。しかし、席に座ったままでは、ほとんど外は見えず、何が起こったのか確認することは出来なかった。
「ちょっと話をそらさないでよ!」
 アンジェリカはジークの机に両手をつき、身を乗り出した。軽く口をとがらせた顔を、ぐいっと近づける。
「あ、ああ、ユールベル、な」
 ジークは体を引き、背もたれに寄りかかりながら、しどろもどろに言葉を返した。
「負けを認めてなかったみたいだし、難しいかもしれないね」
 言葉の続かないジークの代わりに、リックが横から冷静に答えた。
 アンジェリカは彼に顔を向け、小さく首をかしげた。
「悔しいのはわかるけど、いきなり暴走したり泣き出したり、わけがわからないわ、彼女」
「……きっと」
 リックは目を伏せた。
「寂しくて、情緒不安定、なんじゃないかな。なんか……わかるんだ」
 ぽつり、ぽつりと言葉を落とし繋いでいく。感情を押し隠したような表情。しかし、すぐに我にかえったように微笑みを作ってみせた。
 ジークは腕を組んでうつむいた。
「ふーん」
 アンジェリカはあまり納得していないような薄い返事をした。
「でも!」
 一転、今度は力を込めて切り出した。腰のあたりで握りこぶしを作り、気合いを入れる。
「何がなんでも約束は守ってもらうんだから」
「…………」
 ジークはうつむいたまま考え込んだ。彼女とユールベルの間に何があったのかは知らない。彼自身も気にはなる。だが、サイファがひた隠しにしていることを考えると、やはり知らない方がいいのではないか。いや、知ってはいけないのではないか。そんなふうに思えてくる。しかし、それではアンジェリカが納得するはずはない。今までもさんざん止めようとしてきたが、すべて無駄に終わった。頑固で、強情で、言い出したらきかない。ただ、今回の件に関しては、彼女の気持ちもわかる。だから、つらい。
「私は守るわよ、約束」
 アンジェリカの弾んだ声が、ジークを現実に引き戻した。とっさに顔を上げると、彼女はにっこりと笑いかけてきた。
「約束?」
 ジークが聞き返すと、アンジェリカは目を丸くした。
「忘れたの? ほら、ジークのいうことをなんでもきくって言ったでしょう?」
「ああ、あれか」
 ジークは気の抜けた声で返事をした。そんなことはすっかり忘れていた。
「俺はおまえに頼みたいことなんて何もねえって」
「だめよ! 私はちゃんと約束を守りたいの」
 アンジェリカは腰に手をあて、前かがみにジークを覗き込むと、少し怒ったように口をとがらせてみせた。
「約束っておまえが勝手に決めただけだろ!」
 ジークは食ってかかった。
 またふたりの言い合いが始まる——リックはそわそわし始めた。だが、アンジェリカは反論することなく、再びにっこりと笑いかけた。
「考えておいてね」
 ジークの胸はドクンと強く打った。少し耳を赤くしながら、腕を組んで、困ったようにうつむいた。
「さ、食堂へ行きましょう」
 アンジェリカは背筋を伸ばして明るくそう言うと、扉に向かって歩き始めた。ジークも立ち上がり、リックとともにあとを追った。

「あっ……」
 アンジェリカは教室を出たところで、小さく声を上げ足を止めた。続いて出てきたふたりも、はっとして足を止めた。三人の視線の先には、壁に寄りかかり、じっとこちらを見つめるユールベルがいた。あいかわらず左目は包帯で覆われている。彼女は壁から背を離すと、そっと歩み寄ってきた。ジークは右足をわずかに後ろに引き、小さく身構えた。
「きのうは取り乱してしまってごめんなさい」
 ユールベルは無表情で詫びの言葉を口にした。だが、アンジェリカはそれを信じようとしなかった。疑いのまなざしを彼女に向けた。
「約束は守ってくれるんでしょうね」
「ええ、負けは負けだもの。仕方ないわ」
 意外なほどあっさりしていた。あっさりしすぎている。
「そう、良かった」
 アンジェリカは固い声で返事をした。疑いはまだ拭えない。
「ついて来て。見せたいものがあるの。それから話をするわ」
 ユールベルは踵を返そうとした。
「今から?」
 驚きを含んだアンジェリカの問いに、ユールベルは足を止め、彼女を見つめた。
「そうよ」
 素っ気なく答えると、背中を向け歩き始めた。アンジェリカは彼女の後ろ姿を見つめていたが、やがて黙って足を踏み出した。
「午後の授業はどうすんだよ」
 ジークが後ろから声を掛けたが、何の反応もなかった。無視をして歩き続けている。こうなったらもう止められない。
「しょうがねぇなぁ」
 困ったように眉根を寄せ、ため息をつく。そして、リックとともに彼女についていこうとした。
 すると、ユールベルが振り返り、ふたりに鋭い視線を向けた。
「あなたたちは駄目よ」
「は?」
 ジークとリックは顔を見合わせた。
「私が約束したのはアンジェリカだけ。あなたたちに話すとは言ってないわ」
「なっ……」
 ジークは口を開けたまま、カクカクと震わせた。
「じゃ、アンジェリカも行かせねぇぞ! 一人だなんて危険だ。行かせられるか!」
 大声でまくし立てるジークに、アンジェリカはむっとして振り返った。
「勝手なこと言わないでよ! せっかく手に入れたチャンスなのよ。ふいになんてしないわ」
 彼女は強気に言い放った。ジークはますます頭に血がのぼった。
「少しは自覚しろ! 今までどれだけ危険な目に遭ってきたと思ってんだ!」
 アンジェリカを指さしながら、怒り顔をつきつける。しかし、彼女は引くどころか、さらに顔を近づけた。
「わかってるわよ。それでも行かなきゃならないの。絶対にゆずれない」
 強い意志を秘めた目を彼に向ける。ジークはその漆黒の瞳をじっと見つめると、何かをこらえるように奥歯を食いしばった。彼女は微動だにしない。
「勝手にしろ!」
 ジークは吐き捨てるようにそう言うと、背を向け腕を組んだ。
「ジーク!」
 はらはらしながら二人のやりとりを聞いていたリックは、投げやりになったジークを見て、たまらず叫んだ。しかし、彼に反応はない。
「アンジェリカ!」
 今度は彼女に振り向き、声を掛けた。アンジェリカは微笑みを浮かべた。
「大丈夫よ。心配しないで」
 その言葉を残し、ユールベルとともに歩き去っていった。
「行かせちゃっていいの?!」
 リックはジークに詰め寄った。彼は腕を組んでうつむき、唇を噛みしめていた。
「俺には、止められねぇよ」
 ジークの声には、隠せない悔しさがにじんでいた。

 午後の始まりを告げるベルが鳴った。
 ふたりは暗い顔で席についていた。ジークは無意識に、アンジェリカの席に目を向ける。しかし、何度見ても、そこは空いたままだった。
 ラウルがガラガラと引き戸を開け入ってきた。教壇に立ち、教本を机に置くと、無言で教室を見渡した。
「自習にする」
 唐突にそう言うと教壇を降り、まっすぐジークのもとへ歩いてきた。彼にはその理由がわかった。体中に緊張が走る。
「来い」
 そして、今度は反対側のリックに顔を向けた。
「おまえもだ」
 ふたりはこわばった顔を見合わせて、立ち上がった。

 教室から目の届かないところまで来ると、ラウルは足を止め振り返った。
「アンジェリカはどこへ行った」
 腕を組み、ふたりを見下ろす。
「知らねぇよ」
 ジークは顔をそむけ、ふてくされながら言った。リックは慌てて一歩前へ出た。
「ユールベルと一緒に出ていきました。でも行き先は知りません」
「なぜ止めなかった」
 ラウルの低い声に、リックはびくっと体を震わせた。
「と……止めました。でも……」
「俺らのいうことをきくようなヤツじゃねぇよ」
 ジークは後ろから吐き捨てるように言った。だが、その奥には自嘲の色が滲んでいた。
 ラウルは陰の落ちたジークの横顔を見て、軽くため息をついた。
「何か手がかりになるようなことは言っていなかったか」
 リックはうつむいて考え込んだ。
「……あ、なんか、見せたいものがあるとか」
 ラウルの目が鋭く光った。
「ユールベルがそう言ったのか?」
「はい、多分……」
 迫力に押され、自信なく答える。
「わかった。おまえたちは戻れ」
 ふたりは何も言えず、黙ってとぼとぼと戻っていった。

 アンジェリカとユールベルは並んで歩いていた。お互い何も言葉を交わそうとしない。広めの道だが、人通りは少なく、ただふたりの単調な足音だけが耳に響いていた。
「どこへ行くの? けっこう歩いたけど」
 アンジェリカが沈黙を破った。不安を悟られないようにまっすぐ前を向き、平静を装っている。
「私の家よ」
 ユールベルも前を向いたままで静かに答えた。アンジェリカは彼女の横顔をちらりと見て、すぐに前に向き直った。
「私とあなたが友達だったって、本当なの?」
 小さいが凛とした声で尋ねる。
「しつこいわね、あなたも」
 ユールベルは淡々と返した。アンジェリカはわずかに眉をひそめた。
「ピンと来ないのよ」
 ユールベルは目を閉じうつむくと、小さく笑った。
「そうね」
 ゆっくりと顔を上げ、遠くを見つめる。
「最初にあなたに近づいたのは、あなたが『呪われた子』だったから。両親を困らせたかったというところかしら」
「……そう」
 別に何かを期待していたわけではない。だが、そんなことに利用されたのだとは思いもしなかった。やりきれない気持ちが胸にわだかまる。
「それからあなたの家にたびたび遊びに行くようになったわ。あなたの家に行けば、おじさまに会えたもの」
 ユールベルはあごを上げ、遠くを見たまま微笑んだ。
「なるほど、そういうことだったのね」
 アンジェリカは精一杯、強気に答えた。

「さあ、ここよ」
 そこには、二階建ての屋敷があった。アンジェリカの家と比べると、はるかに小さいが、それでも世間一般からすれば大きい方である。
 ユールベルは門を開き、中へと進んでいった。アンジェリカもあとに続く。小鳥のさえずり、草の匂い、風の音、ふたりの足音。外界とは切り離された場所に来てしまったようで、彼女は落ち着かない気持ちになった。
 石畳を歩き、玄関まで来ると、ユールベルは鍵を取り出した。鍵穴に差し込み、ゆっくりと回す。ガチャリという音を確認すると、扉を引き開けた。重量感のある扉が、ギィと音を立てる。
「どうぞ」
 ユールベルは右手を家の中に向け、アンジェリカを促した。アンジェリカは緊張しながら、足を踏み入れた。
「お茶でも飲む?」
 ユールベルは扉を閉めながら尋ねた。しかし、アンジェリカにそんな余裕はなかった。
「私に見せたいものって何?」
 顎を引き、上目づかいで睨みながら、抑えた声で尋ね返した。
「急かすわね。まあいいわ」
 無表情でそう言うと、家の中へと進んでいく。そして、脇の階段を数段上がると、顔だけ振り向いた。
「こっちよ」
 アンジェリカは喉が渇いていくのを感じながら、ユールベルに続き、階段をのぼっていった。薄暗く、空気は湿っている。おまけに妙な匂いもする。息がつまりそうだ。嫌な予感が胸をよぎった。
 階段を上がりきり、そのまままっすぐ歩いて、突き当たりの部屋の前までやってきた。部屋といっても扉はない。元々はあったと思われるが、その付近がまわりの壁もろとも崩れ、あたり一面に瓦礫が散乱している。中は暗くてよく見えない。
「入って」
 ユールベルの声に押され、アンジェリカは足元を見ながら、おそるおそる歩み入った。
「……っ」
 つんと鼻をつく匂い。思わず鼻と口を手でふさいだ。窓はすべて厚手の遮光カーテンで覆われ、さらにその内側には、鉄格子がはめられている。床には、本や服らしきものが一面に散乱していた。他には小さなテレビと本棚、ボロボロに破れた布団くらいだ。
 アンジェリカは絶句した。
「ようこそ私の部屋へ」
 ユールベルの冷たい声が、後ろから突き刺さる。
「私は7年間、ずっとここにいた。閉じ込められていたのよ」
 瓦礫を踏みしめ、部屋の中へ歩み入ると、隅にひっそりと置かれていたぬいぐるみを手にとった。
 アンジェリカははっとした。薄茶色の柔らかな毛並み、愛らしい表情、足裏の刺繍。薄汚れてはいるが、自分が持っているものと同じテディベアに間違いない。
「おじさまにもらったものよ。これだけが私の心の支えだった」
 ユールベルは愛おしげに抱きしめた。
「閉じ込められていたって、どうして……」
 アンジェリカは混乱する頭から言葉を探る。
 ユールベルはテディベアのほこりを軽くはらうと、壁を背にして座らせた。
「きっかけは7年前。私とあなたの間に起きたこと」
 屈めた上体をゆっくり起こし、アンジェリカに顔を向ける。そして一歩、二歩、静かに近づいていった。
 アンジェリカは息をひそめた。額に汗がにじむ。
 ユールベルは頭の後ろに手を回し、包帯をほどき始めた。頭のまわりでくるくると手をまわす。やがて、はらりと白い布が床に落ち、左目があらわになった。
 アンジェリカは息をのみ、引きつった顔であとずさった。
「こわい? あなたがやったのよ」
 焦点の合わない蒼い瞳、まぶたから目尻にかけての焼けただれたような痕。ユールベルは見せつけるように、さらに間をつめた。
「わ、たし……が? うそ、そんな、こと……」
 アンジェリカはとぎれとぎれに言葉を絞り出した。渇いた喉に、声がつっかえる。
「事実よ」
 ユールベルは感情のない声で言った。
「そんな……私が……どう、して……」
 アンジェリカは瓦礫に蹴つまずきながら後ずさり、部屋から出ていった。しかし、ユールベルは手を後ろで組み、軽いステップで瓦礫を踏み越え、あっというまに距離を縮めた。
「あなた馬鹿? 考えてもみなさいよ。どうしておじさまがそんなに隠したがっていたのか」
 彼女はさらににじり寄った。
「おじさまは、毎月、律儀に謝りに来ていたわよ」
 アンジェリカは目を見開いた。
「……うそ」
 額からにじんだ汗が、頬を伝い流れ落ちる。
「嘘だと思うなら、おじさまにきいてみれば」
 ユールベルは足を踏み出した。アンジェリカはさらに後ずさる。その足は、ガクガクと震えていた。
「私もおじさまも苦しんできたのに、当のあなただけ、全部忘れて楽しく生きている。いい気なものね」
 淡々とした口調だが、右の瞳は鋭く光り、アンジェリカをとらえていた。
「ラグランジェ本家の娘が、他人に一生消えない傷を負わせた。そんな醜聞、公にすることなんて出来ない。私はその証拠となるもの。だから、隠された」
 ユールベルは顔を突き出し、アンジェリカを覗き込んだ。
「わかる? 私はあなたの犠牲になったのよ」
 アンジェリカの体は小刻みに震えていた。うっすらと開かれた口からは、何の言葉も出てこない。浅く息をするのが精一杯だった。
「返して、私の7年、私の目、私の顔……」
 ユールベルは両手を伸ばし、アンジェリカの首に指を這わせた。細く冷たい感触。背筋に痺れが走る。もう何も考えられない。アンジェリカは本能だけで、ほとんど無意識に、足を後ろに引いた。
 しかし、そこには床は続いていなかった。
 足を踏み外し、後ろに倒れていく。ユールベルはとっさに手を伸ばした。しかし、それも間に合わず、アンジェリカの体は、頭や体を打ちつけながら、階下へと落ちていった。彼女はピクリとも動かない。
 ユールベルは呆然として、その場にへたりこんだ。焦点の合わない虚ろな瞳が、空をさまよう。
「あなたが、悪いのよ……」
 彼女はうわごとのようにつぶやいた。


44. 血のつながり

 ギィ……。
 重いきしみ音を立てながら、玄関の扉が開いた。薄暗い家の中に、光の帯が伸びる。そして、その光を遮る大きな影。
「いるのか、ユールベ……」
 一歩、足を踏み入れるなり、バルタスは絶句した。彼の視線の先には、仰向けに倒れたアンジェリカの小さな体があった。そのまわりには、どす黒い血だまりが広がっている。
 彼は慌てて駆け寄り、彼女の白い首筋に手を当てた。そして、こわばった顔で立ち上がると、そこから続く階段をゆっくりと見上げていった。
 最上段の、動かない白い小さな影。ユールベルが呆然として座り込んでいた。その左目にいつもの包帯はなく、焼けただれたまぶたがあらわになっている。
「……おまえが、やったのか」
 バルタスは、喉の奥から乾いた声を絞り出した。
「……違う」
 ユールベルはかすかに首を横に振り、小さな声をもらした。
「違う」
 今度ははっきりとした声でそう言うと、おびえた顔で、強く首を横に振った。
「私じゃない、私はやってない!! 違うわ!!」
 ひきつった叫び声をあげながら、両手で頭を抱え込み、肩を震わせた。

 王宮内の緊急医療室。その扉の前でバルタスはうつむき、こぶしを握りしめ、仁王立ちをしていた。ユールベルは彼の足元で膝を抱え、小さく座っている。左目はいつものように、白い包帯で覆われていた。
 長い廊下の向こう側から、カッカッと鋭い靴音を響かせながら、サイファが走ってきた。
「申しわけない」
 バルタスは、息をきらせたサイファに頭を下げ、大きな背中を丸めた。
「アンジェリカは、どうなんだ」
 焦る気持ちを抑え、呼吸を整えながら、極力冷静に尋ねる。
「入ったきりで、まだ何もわからない」
「そうか……」
 サイファは苦しそうに目を細め、緊急医療室の頑丈そうな扉を見つめた。
「本当に、申しわけない……」
「それより経緯を聞かせてくれ」
 大きな体を萎縮させ、弱々しくうつむくバルタスに、サイファは強い視線を向けた。バルタスは下を向いたまま、訥々と話し始めた。
「昼すぎ、ラウルから連絡が入った。ユールベルとアンジェリカが、家に向かったらしいので、念のため見てきてくれ、と」
 ラウルの名を聞いて、サイファはぴくりと眉を動かした。
「それで、行ってみたら、お嬢さまが階段の下で倒れていた。二階にはユールベルが座り込んでいた……。あの子の左目の包帯は、ほどかれていたよ」
 バルタスは眉根を寄せ、口を真一文字に結んだ。
 サイファは、大きな体の後ろで、小さくうずくまっているユールベルに目をやった。
「彼女が突き落としたのか?」
 ぎりぎりまで声をひそめて尋ねる。
「状況から考えればそうだろう。だが、あの子はやっていないの一点張りだ」
 バルタスも声のトーンを落とした。そして、顔だけわずかに振り返り、ユールベルを流し見た。彼女はその視線から逃れるように、両手で頭を抱え込み、体を小刻みに震わせ始めた。
「ユールベル」
 サイファが静かに声を掛けた。ユールベルの体がびくりと揺れた。
「君は……」
「サイファ!!」
 廊下に響いた高い声が、彼の言葉を遮った。
「レイチェル!」
 サイファが振り返ると、彼女は息をきらせ、苦しそうに走り込んできた。
「アンジェリカは?!」
 彼の胸にすがりつき、潤んだ瞳で見上げる。サイファは優しく彼女の肩を抱いた。
「まだわからない。でも、きっと大丈夫だよ」
 力を込めてそう言うと、かすかに笑いかけた。しかし、無理をしていることは明らかだった。レイチェルはうつむいて、何かをこらえたような小さな声を漏らした。

 カツーン、カツーン。
 冷たく無機質な靴音が、あたりに響いた。
 サイファは顔を上げ、レイチェルは振り返り、その音のする方を見た。細身で背の高い女性が、ボリュームのある巻き毛のブロンドを揺らしながら、ゆっくりとしたペースで近づいてきた。膝丈のタイトスカートが、彼女のすらりとした脚をよりいっそう強調する。
「ユリア……」
 そうつぶやいたサイファの脇を通りすぎ、バルタスの前で足を止めた。そして、腕を組み、冷ややかに彼の足元を見下ろした。
「あなた、お嬢さまを突き落としたんですって?」
 ユールベルは驚き、顔を上げた。彼女はその女性を見たとたん、激しくおびえ、壁に身を寄せ震え出した。
「ユリア、やめないか」
「どれだけみんなを不幸にすれば気が済むの、この厄病神!」
 バルタスの制止を無視し、彼女はおびえるユールベルに言葉を突き刺した。
「違う! 私はやってない!!」
 ユールベルは震えながら声を張り上げた。頬に涙が伝い落ちる。それでもユリアは容赦なかった。
「いくら泣いたって、あなたの言うことなんて誰も信じないわよ!」
「本当に、やってない……のに……どう、して……」
 ユールベルはしゃくりあげながら、切れ切れの言葉を並べた。そんな彼女を、ユリアは顔をしかめてにらみつけた。
「泣きたいのはこっちよ。どうしておとなしく閉じ込められててくれなかったのよ。あなたが出てきたせいで、家族はめちゃくちゃだわ」
 ユリアはいらついて、左足で床を蹴りつけた。ユールベルはびくっとして体をこわばらせた。
「生きる価値のない人間のくせに……。それどころか生きていてはみんなの迷惑なのよ! わかってるの?!」
 ユールベルは顔を歪ませ、目をつぶり、幾筋もの涙を流した。
「私だって、好きで生まれてきたわけじゃない……」
 震える小さな声でそう言ったあと、苦しそうに浅い息を繰り返す。
「こんな……こと、なら、生まれてきたくなんかなかったわよ!!」
 壁に寄りかかり、顔を伏せたまま、精一杯の声で悲痛に訴えた。
 しかし、それでもユリアの冷酷な態度に変わりはなかった。
「こっちだって、あなたみたいな子だとわかっていれば、生まなかったわよ」
 小さく舌打ちして、吐き捨てるように言った。ユールベルは耳をふさぎ、体を丸め、床にうずくまった。
「そこまで言うんだったら、いっそ殺してくれればよかったのよ」
 虚ろにそう言うユールベルに、ユリアはさらに追いうちをかける。
「死にたかったらね、勝手にひとりで死になさい!」
 身を屈め、彼女の頭の上から大声を浴びせかける。耳をふさいでも、それを防ぐことはできなかった。手から力が抜け、床に落ちる。
「何度も死のうと思った。でも、死ねなかった……」
 小さなうめき声とともに、すすり泣き始めた。
「度胸もないくせに、偉そうに言ってるんじゃないわよ」
 ユリアは嫌悪感を丸出しにした。威嚇するように激しく右足を踏み出し、白いワンピースの裾を踏みつける。
 ユールベルの肩がぴくりと動いた。それと同時にすすり泣きがやんだ。ゆっくりと体を起こし、顔を上げると、泣き腫らした右目でユリアを睨み上げた。
「度胸がないのは、そっちだって同じじゃない」
 今までとは違う、落ち着いた静かな声。だが、その奥には、激しい怒りが渦巻いているのが感じられた。ユールベルはワンピースの裾を引っ張り、ユリアの足から引き抜いた。ふたりの鋭い視線がぶつかりあう。
「私を殺さなかったのは、あなたが臆病だったから。罪を背負いたくなかったから。だから、私を閉じ込めた」
 ゆらり体を揺らしながらスローモーションで立ち上がると、ふらつきながら一歩前へ踏み出した。顔を上げ、ありったけの怒りをこめた瞳を、まっすぐユリアにぶつける。ユリアに初めて動揺の色が浮かんだ。
 ユールベルは高鳴る鼓動を感じながら、意を決して口を開いた。
「手を汚さず、自分が楽になれる方法を選んだ卑怯者なのよ、あなたは!!」
「うるさい!!」
 逆上したユリアは、握りこぶしを振り上げた。ユールベルは声にならない悲鳴をあげた。逃げるように後ろによろめくと、壁にぶつかり、頭を抱えて崩れ落ちた。
 振り上げられたユリアの腕を、後ろからサイファが掴んだ。
「精神的、肉体的虐待、あげくの果ての監禁だったのか……」
 その声には、やりきれなさがにじんでいた。
「あなたは、あの子のことを、何も知らないのよ!」
 ユリアはサイファの手を振りほどいた。彼に掴まれていた部分を見つめながら、深くうつむいた。
「あの子のことを知れば、誰だってこうするわ」
 淡々と、うわごとのように言う。そして、急に勢いよく振り返ると、声のトーンを上げた。
「ご存知?!」
 サイファを激しく睨み、眉間にしわを寄せた。
「あの子はね、自分の弟さえも手に掛けようとしたのよ。まだ伝い歩きしかできない幼い弟を、階段から突き落としたのよ!!」
「違う! 私はやっていない!!」
 後ろでユールベルは再び泣き叫んだ。
「……どうして、私たちに相談してくれなかったのですか」
 黙って顔をそむけているバルタスに、サイファは悲しい眼差しを送った。しかし、その言葉に反応したのはユリアだった。
「きれいごとを言わないで! あなただって憎いでしょう?!」
 一歩サイファに踏み込み、顔を突きつける。しかし、彼はまったく動じることはなかった。
「彼女はやっていないと言っています」
 冷静に、まっすぐユリアの瞳を見つめる。そのことが、よけいに彼女の頭に血をのぼらせた。
「そんなたわごと! 信じているの?!」
 サイファは後ろで小さくうずくまるユールベルに、そっと目を向けた。
「君は、アンジェリカに真実を話した。アンジェリカはその話に驚いて、階段を踏み外した。そうだとすれば、君を責める理由はない」
 ユールベルは驚いて顔を上げた。呆然とサイファを見つめる。彼女の瞳から、大粒の涙がこぼれ落ちた。
 ユリアは眉をひそめ、サイファを睨んだ。そして、短く投げやりなため息をついた。
「どこまでお人好しなの、あなたは。万が一、それが事実だとしても、あなたの娘をこんな目に遭わせたのは、あの子のせいに違いはないでしょう」
 サイファの顔つきが険しくなった。
「彼女を追いつめたのは、我々、そして、あなた方だ」
 ユリアは反抗的な視線を返した。しかし、サイファは真っ向からそれを受け止めた。
「申しわけありませんが、お帰りいただけますか」
 丁寧だが、有無をいわせない強い口調。ユリアは一瞬たじろいだ。しかしすぐにサイファをキッと睨みつけた。
「私だって、来たくて来たわけではありませんから」
 そう言うと背中を向け、ヒールの音を響かせた。しかしすぐに足を止め、顔だけ振り返った。その視線は、バルタスに向けられていた。
「さっさとあの子を追い出してちょうだい。そうしない限り、私もアンソニーも戻りませんから」
 一方的に言い放つと、返事を待たずに早足で去っていった。

「すまない。君たちに謝罪させようと思って呼んだのだが……」
 覇気のない声。バルタスは、サイファとレイチェルに頭を下げた。疲れきったように肩を落とし、大きな背中を丸めている。
「ひどい……実の……血のつながった親子なんでしょう?」
 レイチェルは小刻みに震える唇から、かぼそい声を漏らした。その顔は透き通るほどに青白く、今にも倒れそうだ。
 サイファはうつむいた。
「血のつながりなんて、関係ないさ」
 かすかな声で、早口につぶやく。レイチェルははっとして振り向いた。しかし、さらりと流れる金の髪が、彼の横顔を隠し、表情をうかがうことはできなかった。
「血がつながっているからこそ、よけいに憎しみが深くなる、ということもある」
 バルタスは重々しくそう言った。うなだれたままで顔を見せない。レイチェルはくたびれた彼の姿を、寂しげに見つめた。
 サイファは、膝を抱えうずくまっているユールベルのもとへ歩いていった。彼女の前まで来ると、片膝をつき、目線を合わせた。
「すまない。君にはずいぶんつらい思いをさせてしまった」
 ユールベルの瞳にあたたかいものがじわっとにじんだ。目を閉じうつむくと、手の甲にぽたりと雫が落ちた。
「おじ……さま……」
 震える声でそう言うと、大きくしゃくりあげた。
「ごめん……なさい……約束、やぶってしまって……」
 サイファはそっと微笑みかけると、泣き続けるユールベルの頬に手を置いた。

 プシュー。
 空気の抜けるような音とともに扉が開き、中からラウルが現れた。後ろで数人の医療スタッフが、慌ただしく動き回っている。
「アンジェリカは?!」
 レイチェルはラウルに駆け寄り、すがるように白衣を掴むと、泣き出しそうな顔で見上げた。ラウルはなだめるように、レイチェルの細い肩に両手を置いた。そして、真剣な眼差しをサイファに向けた。
「肩、腕と肋骨2本の骨折、それと頭部外傷だ。骨折はたいしたことはないが、問題は、頭の方だ。脳挫傷を起こしている」
「脳挫傷……」
 レイチェルはかすれた声で、聞き慣れない単語を繰り返す。鼓動がしだいに速く、強くなっていく。
「助かるのか」
 サイファが抑えた声で尋ねた。口調は冷静だったが、表情からは抑えきれない焦りがにじんでいた。
「私を信じろ」
 ラウルは、強い漆黒の瞳をサイファに向けた。彼はまっすぐにそれを受け止め、小さくうなずいた。
「アンジェリカに会わせて!」
 レイチェルは再びラウルの白衣を掴むと、大きな澄んだ瞳で必死に訴えた。
「入れ」
 ラウルがそう言うや否や、彼女は小走りで医療室に駆け込んでいった。サイファとラウルも、続いて入っていった。
 アンジェリカは大きなガラス窓の向こう側にいた。天井も床も白い、真っ白な部屋。白いパイプベッドと白いシーツの間に、黒髪の少女は横たわっていた。右腕にはギプスと包帯、左腕には点滴、頭には包帯とネット、口は酸素吸入マスクで覆われている。その他、心電図の装置などが彼女を取り囲んでいた。物々しく、痛々しいその状態を見て、サイファもレイチェルも言葉をなくした。
 しばらくふたりはガラスに張りつくようにして見ていた。
「中へは、入れないの?」
 レイチェルがふいにポツリと言った。
「今は刺激を与えたくない」
 ラウルは間髪入れずに返事をした。レイチェルは、ウェーブを描いた長い髪を舞い上がらせながら振り返ると、潤んだ瞳で彼を見つめた。
「おとなしくするわ、だから……」
 彼女は涙で揺らぐ声で懇願した。しかし、ラウルは無言で背を向け、次の点滴の準備を始めた。レイチェルは、ゆっくりと目を伏せながら、うつむいていった。
「ここから見守ろう」
 サイファは後ろから彼女の肩を抱き寄せた。

 数時間が過ぎた。
 ふたりは長椅子に腰掛け、アンジェリカの様子をガラス越しに見つめていた。彼女はまだ一度も目を開いていないし、微動さえしていない。
「アンジェリカは?!」
 静寂を切り裂く切迫した声が、入口の方から響いてきた。続いて小刻みな足音。ジークとリックが姿を現した。彼らはあたりを見渡し、サイファとレイチェルと見つけると、その前のガラス窓に、一目散に駆け寄った。痛々しいアンジェリカの姿。リックは呆然と立ち尽くした。ジークはガラスに両手をつき、肩を震わせながらうなだれた。
「頭を打っているそうだ。だが、ラウルは大丈夫だと言っている。信じよう」
 サイファは静かに口を開いた。だが、その言葉も、ジークたちの慰めにはならなかった。
「俺のせいだ……。俺が止めてれば……!!」
「僕も、何も出来なかった……」
 ふたりの顔が歪んだ。ジークは、ガラスの上で握りしめたこぶしを震わせた。
「君たちの責任ではないよ」
 サイファは長椅子から立ち上がると、ふたりの間に並び、それぞれの背中に手を置いた。
「真実を隠そうとした、私が悪かったんだ」
 ガラスの向こう側を見つめながら、自らを責めるように、アンジェリカに詫びるように、そう言った。
「責任なら私にもある」
 奥から歩いてきたラウルが、後ろから口を挟んだ。
「ユールベルは……」
「やめて!!」
 突然、レイチェルが悲鳴のような叫び声をあげた。サイファたちが驚いて振り返ると、彼女は固く目を閉じ、頭を小さく横に振っていた。
「誰のせいとか、そんなことより……」
 顔を上げ、揺れる瞳で四人を見つめる。
「今は祈ってください。アンジェリカの回復を……」
 胸の前で両手を組み、震えるまぶたを閉じた。

 さらに数時間が過ぎた。
 それでも状況は何一つ変わらなかった。四人は長椅子に座り、ただ見守ることしかできない。時計の秒針の音が、やけに大きく聞こえる。
 ジークは隣のサイファを気にしながら、反対側のリックに耳打ちした。
「リック、おまえはそろそろ帰れ」
「でも……」
 リックは声をひそめて口ごもる。彼との間をつめ、ジークはさらに畳みかける。
「ここにおまえがいてもいなくても、何も変わらねぇんだ。でも家の方は、そうはいかねぇだろ」
 リックは難しい顔で考え始めた。
「帰りなさい、リック君」
 ジークの向こう側に座っているサイファが、少し身を屈め、リックに微笑みかけた。どうやらふたりの会話は、彼に筒抜けだったらしい。ジークの声が大きかったわけではなく、この場が静かすぎたのだ。ジークは少しばつが悪そうに目を伏せた。
 その隣で、リックはためらいがちに口を開いた。
「……はい。すみません」
 少しの迷いはあったが、彼は素直に甘えることにした。
「ジーク君も」
「俺は帰りません」
 サイファの言葉を遮り、きっぱりと言い切った。強い意志を秘めた瞳を彼に向ける。しばらく、互いの視線の探り合いが続いた。
「……わかった」
 サイファは前を向き、長椅子から立ち上がった。ジークもつられるようにして立ち上がり、彼の端整な横顔を、不安そうに見つめた。サイファは恐いくらいの真剣な表情で振り向いた。
「だが、家に連絡だけは入れておくんだ」
 ジークは、その静かな迫力に押され、無言でこくりとうなずいた。サイファは少し笑顔を見せて、彼の肩に優しく手を置いた。

 サイファ、レイチェル、ジーク、リックの四人は、連れ立って緊急医療室から出てきた。そこには、入る前と同じように、扉の前で仁王立ちをしているバルタスと、その足元で膝を抱えるユールベルがいた。サイファとレイチェルは、彼らを目にするなり、はっと息をのんで目を見開いた。まだここにいるとは思っていなかった。それどころか、存在を忘れていたといってもいい。
 ジークとリックは、ユールベルの姿をなるべく目に映さないようにして避けていた。
「それではリック君、気をつけて。今日はありがとう」
 サイファが礼を述べると、レイチェルはその隣で深々とおじぎをした。
「また、あしたの朝に来ます」
 申しわけなさを顔いっぱいに広げ、リックはぺこりと頭を下げた。
「アカデミーまで一緒に行くぜ。家に連絡しないといけねぇし」
 リックにそう言ったあと、ジークはサイファに振り向き、目を合わせた。
「家に連絡したら、すぐ戻ります」
「心強いよ」
 サイファは柔らかい笑顔を返した。

 去り行く少年たちの後ろ姿が小さくなると、サイファはバルタスに振り向いた。
「あなたももう結構です。お帰りください」
 感情のない、淡々とした口調。銅像のように動かなかったバルタスが、じわりと首を動かし下を向いた。
「すまない……」
 喉の奥で声がかすれた。組んでいた両腕をほどき、足元で小さくなっている娘に目をやった。
「ユールベル、行こう」
 自分の名が呼ばれると、彼女はぴくんと体を揺らした。
「彼女は私が預かる」
 突然の背後からの声。サイファもレイチェルも、驚いて声のする方に振り返った。
「ラウル……おまえ何を……」
 いつのまにか扉の奥に立っていたラウルを見つめ、サイファは言葉を詰まらせた。ラウルは大股で歩いて出てきた。バルタスを冷たく一瞥すると、腕を組み、サイファと向かい合った。
「2、3日だけだ。おまえはその間に、入寮の手続きを済ませろ」
「アカデミーの寮か」
 サイファはようやく合点がいった。独り言のようにそう言うと、顎に手を当て考え込んだ。
「だがあそこには、遠隔地の者しか入れないはずだ」
「なんとかしろ」
 ラウルは、たいした問題ではないかのように、あっさり言ってのけた。
「……わかった」
 サイファは深刻な顔で考えを巡らせながら、小さくうなずいた。レイチェルは心配そうに彼を見上げた。それに気がつくと、彼はにっこり笑いかけ、彼女の肩に手を回した。
「そういうことだ」
 ラウルはバルタスに向き直り、短く言った。その声には、一切の反論を受けつけない強さがあった。
「娘を……よろしく頼む……」
 バルタスは力なく言った。
 ラウルはユールベルの前まで歩いていき、かがみ込むと、彼女の華奢な体を軽々と抱き上げた。ユールベルは細い腕を伸ばし、すがりつくようにラウルの首に手を回した。そして、何かにおびえるように、彼の肩に顔をうずめた。金の髪と白い包帯が緩やかに揺れる。ラウルは彼女を庇うようにして三人とすれ違うと、長い廊下を歩いていった。


45. 一ヶ月

 煌々としたした蛍光灯の下。レイチェル、サイファ、ジークは、長椅子に並んで座り、祈るようにガラス越しのアンジェリカを見守っていた。彼女はまだ一度も目を覚ましていない。
 サイファは腕時計をちらりと見た。
 隣のジークも、つられるように掛け時計に目を走らせた。そのとき初めて朝になっていたことに気がついた。窓のないこの部屋では、時間を感じる術はない。いつもならそろそろ家を出ようかという時間。だが、まるで実感がない。当たり前の日常が、遠い昔のことのように思える。
「レイチェルを頼む」
 ぼんやりしていたジークの耳もとで、サイファがささやいた。
 ジークは我にかえり、小さく「え?」と聞き返したが、それと同時に彼は立ち上がり、出ていってしまった。
 こんなときに……。
 ジークは冷たく遠ざかる靴音を聞きながら、わずかに顔をしかめた。
「サイファは自分のやるべきことがわかっているのよ」
 長椅子の端に座っていたレイチェルが、にっこり笑いかけてきた。まるで心を見透かされているような言葉。ジークはとまどいながら目を伏せた。
「そう、ですよね」
 彼女が正しい、サイファが正しい。そんなことはすぐにわかった。感情論だけでは何も解決しない。一瞬でもサイファを責めてしまった自分は、アンジェリカのために何ができるというのか。情けなさに顔を歪め、深くうなだれる。
「俺には……ここにいることしかできない」
 責められるべきは自分だ。膝の上で握りしめたこぶしが、小刻みに震えた。
「私もよ」
 レイチェルも短い言葉で同調した。
 ジークははっとして顔を上げた。あまりに声が沈んでいたので驚いたのだ。だが、声だけではなかった。疲れきった表情、血の気のない真っ白な顔。今にも倒れそうに見えた。
「レイチェルさん……少し、休んだ方がいいですよ」
 ジークが心配そうに声を掛けると、彼女は急に笑顔を取りつくろった。
「私はまだ平気です。ジークさんこそ休んでください」
 努めて明るく返事をしたが、やはり疲れは隠せない。声にいつもの張りがなかった。
「……毛布か何か、もらってきます」
 ジークは微かに笑みを見せると立ち上がった。

「ジーク!」
 大きな声、大きな足音とともに、リックが緊急医療室に駆け込んできた。
「シッ! 声でけぇよ! ようやく寝たんだ」
 ジークは人さし指を口の前に当て、声をひそめてたしなめた。
 彼の肩には、毛布を羽織ったレイチェルが寄りかかり、静かに寝息を立てていた。
「あ、ごめん」
 リックも声をひそめて謝ると、長椅子に腰を下ろした。ガラス窓の向こうに目を向ける。そこには、酸素吸入マスクや点滴、検査用の器具をつけたアンジェリカが横たわっていた。
「アンジェリカ、どうなの?」
「まだ一度も目を覚ましてねぇ」
 ジークは暗く沈んだ声で返答した。彼女を見つめながら、苦しげに目を細める。
「でも大丈夫さ、あいつなら、きっと……」
 自分に言い聞かせるようなジークの言葉に、リックも無言で力強く頷いた。
 ジークは、肩に寄りかかるレイチェルに、同意を求めるような気持ちで視線を送った。だが、血の気のない顔をした彼女を見ていると、自分が彼女を安心させるくらいでないといけないと思い直した。

 コンコン——。
 急かすようなノックのあと、返事を待たず、即座に扉が開かれた。サイファがあたりを見渡しながら医務室に入ってきた。
「ユールベルは?」
「奥だ」
 机でカルテを眺めていたラウルは、そのままの姿勢で親指を立て、肩ごしに後ろを示した。
 サイファは無言で歩み寄り、隣の丸椅子に腰掛けた。
「入寮の件だが、やはり頼んでも無理だった。アカデミーは平等でなければならないという原則がある以上、特別扱いはできないそうだ」
 ラウルは机に向かったまま、小さくため息をついた。
「能書きはいい。それで引き下がったわけではないんだろう」
 サイファはわずかに口の端を上げた。
「彼女の住民票を遠隔地に移すことにした。移す先は知り合いに頼んで、すでに快諾を得ている。あとは手続きだけだ。役人たちは嫌な顔をしていたが、拒否することもできないだろう」
「明日には入寮できるんだな」
「いや……」
 歯切れの悪いサイファの返事に、ラウルは初めて顔を上げた。
「一ヶ月たたないと、空きがないらしい」
「一ヶ月か」
 ラウルは続けて何かを言おうとしたが、サイファがすばやくそれを遮った。
「安心しろ。事情を話して相談したら、その間は、寮長さんが個人的に預かってくれることになった」
 ラウルは腕を組み、静かに考え始めた。
「他に方法はないだろう」
 いつになく悩む彼を見て、サイファは後押しするように付け加えた。すると、ラウルは急に立ち上がり、何も言わず奥の部屋へと消えていった。

「いやっ! 私を見捨てないで! ここにいさせて!」
 話を聞いたユールベルは、泣きじゃくりながらラウルに縋り付いた。彼の上衣を引きちぎらんばかりにきつく握り、顔をうずめ、細い肩を大きく上下させている。ラウルはそんな彼女の様子を、ただ黙って見下ろしていた。
 ユールベルはしばらく嗚咽を続けていたが、やがてすすり泣きへと変わっていった。
「おね……がい……」
 下を向いたまま、泣き疲れた声で、無反応のラウルに最後の哀願をする。もう声も出す力も残っていない。
 ラウルはようやく口を開いた。
「一ヶ月だけだ。そのあとは寮へ入れ。それ以上の我が侭は聞かない」
 ユールベルはおそるおそる顔を上げた。いつもと同じ、感情のない厳しい顔。考えの読めない顔。急に受け入れる気になったのは、憐憫からだろうか。だが、理由などどうでもよかった。小さくこくんと頷いた。

 ラウルが医務室に戻ると、サイファはカルテを手に取り眺めていた。机の上に置きっぱなしにしていたアンジェリカのものだ。ラウルは背後からそれを取り上げた。
「それで?」
 サイファは何事もなかったかのように振り返り、短く尋ねた。
 ラウルは机の上にカルテを投げ置くと、その場で腕を組んだ。
「一ヶ月、私が預かる。そのあと寮へ入れる」
 サイファは目を見開いてラウルを見上げた。
「何を考えている」
 椅子から立ち上がり、厳しく問いつめるように彼を睨んだ。
 しかし、ラウルは平然としていた。
「ユールベルが了承しなかった。こうするしかない」
 それでもサイファは納得できないでいた。眉をひそめ、ためらいがちに口を開く。
「……彼女は、15歳だったな」
「それがどうした」
 ラウルは冷たく睨み返した。
 しかし、サイファは怯むことなく、真正面からそれを受け止めた。
「入院ということにしておく」
 事務的な口調でそう言うと、背を向け戸口へと歩いていった。扉に手を掛けたところで、顔だけわずかに振り返った。腕を組んだままのラウルに視線を流す。
「昨日のことも問題になっている。これ以上、騒ぎが大きくなると庇いきれない」
 淡々と忠告を残し、サイファは医務室をあとにした。

 ラウルはいったん部屋に戻って着替えると、ユールベルを残したまま外へ出て行った。アンジェリカの治療のためなのか、アカデミーの仕事のためなのか、ユールベルにはわからなかった。
 彼女は一日中、ソファの上で膝を抱えていた。用意されていた食事にも手をつけなかった。

 夜もだいぶ更けてきた頃、ようやくラウルが戻ってきた。じっと座ったままのユールベルに、冷たい一瞥を送る。そのまま、何も言わずに寝室へ入っていった。
 ユールベルは声を掛けてくれることを期待していた。だが、それは叶わなかった。そんなことを期待した自分が情けなく思えた。ただ、憐れんで置いてくれただけなのに——抱えた膝に顔を埋め、小さくなる。
「おまえはそこで寝ろ」
 背後から声が聞こえた。ラウルが寝室から毛布を持って戻ってきていた。驚いて振り返ったユールベルに、その毛布を投げてよこした。
 ユールベルはそれをそっと抱きしめた。あたたかかった。少し、泣きそうになった。
 バタン、と扉を閉める音がした。
 ユールベルは思わず振り返った。彼の後ろ姿を目で追った。しかし、もう振り返ってはくれなかった。彼はリビングの明かりを消し、書斎へと入っていった。扉の隙間から細い光が漏れる。暗い部屋の片隅で、ユールベルはぼんやりとその光を見ていた。

 それから数時間が過ぎた。
 ユールベルはまだ眠っていなかった。いや、眠れなかった。ソファの上で毛布にくるまり、あいかわらず膝を抱えている。

 ガチャッ——。
 書斎の扉が開き、中からラウルが出てきた。そして、すぐに隣の寝室に入っていった。ユールベルのことなどまったく気に掛けていないようだ。寝室の明かりは、いったんついて、すぐに消えた。
 ユールベルは自分の肩を抱きしめながら、膝に顔をうずめた。
 音も光もない世界、ひとりぼっちの私。何も変わらない……。
 彼女は耐えきれなくなって立ち上がった。毛布を抱え、寝室の扉をそっと開く。
 暗い中、ラウルはベッドの上にいた。しかし、眠ってはいなかった。頭の後ろで手を組み、天井を見つめている。
 ユールベルは目を細め、毛布をぎゅっと強く抱きしめた。足音を立てないように、そっと近づく。毛布を引きずるこもった音だけが奇妙に広がる。ラウルは彼女に気付いていないわけではなかったが、彼女に顔を向けることはなかった。ずっと天井を見つめたまま、まったく動かない。
 ユールベルは毛布を落とし、おずおずとベッドへ入り込んだ。大きな体の隣で、小さく体を丸める。
「寝るときくらい包帯をとったらどうだ」
 ふいに、思いがけない言葉が降ってきた。目が熱くなり、鼻の奥がつんとした。頭を彼の脇腹にそっと寄せる。ラウルは片手で彼女の包帯をほどいた。

 7日が経った。
 アンジェリカはまだ目を覚ましていなかった。しかし、もう峠は越えている。緊急医療室から一般病室へ移されていた。
 ジークとリックは、アカデミーが終わると、毎日様子を見に来ていた。もちろん今日も来ている。レイチェルとともに、白いパイプベッドを囲んで座っていた。その中央で、小さな体を横たえ、アンジェリカは静かに目を閉じている。まだ点滴は受けているが、酸素吸入マスクはすでに外されていた。本当にただ眠っているようにしか見えない。
 ガラガラ——。
 勢いよく扉が開き、ラウルが入ってきた。彼はジークたちを下がらせると、慣れた手つきで点滴パックの交換を始めた。
「先日の検査でも異状はなかった。原因はやはり心的なものだろう」
 手を動かしながら、淡々と結果報告をする。
「目を覚ますのを待つしかないってことね」
 レイチェルは冷静に受け止めた。
 ジークとリックはうつむいて陰を落とした。以前にもこんなことが何度かあったと、サイファから聞いたことがある。だが、一週間も目覚めないのは今回が初めてではないか。
「暗くならないで」
 ふたりの様子を察知したレイチェルが、声を掛けてきた。
「怪我が原因でないのなら、きっといつか目覚めてくれるわ。この子はそんなに弱くないもの」
 そう言って、にっこり笑ってみせた。
 ふたりは驚いてレイチェルを見た。そして、つられるように、少しぎこちなく笑った。ジークは彼女の強さを、心底うらやましく思った。
「おまえたち、最近、課題の提出率が悪いぞ」
 ラウルの低い声が、穏やかな雰囲気を壊した。
 ジークはムッとして眉間にしわを寄せた。
「おまえだって、最近、自習が多いじゃねぇか」
 怒りまかせに、ついそう言い返したが、言ったとたんに後悔した。それはすべてアンジェリカの診察のためである。そんなことはわかっていたはずだった。
 レイチェルは申しわけなさそうに目を伏せた。そんな彼女を見て、ジークはますます強く後悔した。
「あ、でも、みんな自習で喜んでるし」
 リックは慌てて取り繕おうとした。しかし、あまりフォローにはなっていない。病室がしんと静まり返った。
「あしたは提出しろ」
 ジークたちの言葉は無視し、端的に要求のみを告げると、ラウルは病室をあとにした。
「課題、ここでなさって」
 レイチェルはにっこり微笑みかけた。とまどうふたりに畳み掛ける。
「たくさんあるのでしょう?」
「でも……」
 ジークは口ごもりながら、眠ったままのアンジェリカをちらりと見た。
「机もあることだし、じっとしているだけなら、ここで課題をやったほうがいいでしょう? アンジェリカも、ジークさんたちに負けられないって、目を覚ますかもしれないわ」
 同意を求めるようにちょこんと首を傾けると、屈託なく笑ってみせた。少なくとも、ふたりにはそう見えた。
 ジークは彼女の明るさに救われた思いだった。

「今日の分だ」
 ラウルは、部屋の隅に座るユールベルの前に、プリントの束をバサリと投げ置いた。そして、ソファに腰を下ろし、ゆったりと背もたれに身を預けると、彼女をじっと見下ろした。
「少しはやっているのか」
 ユールベルは膝を抱えてうつむき、固い顔で首を横に振った。
「アカデミー、やめようかしら」
「駄目だ」
 ぽつりと落とされたかぼそい言葉を、ラウルは間髪入れずはねつけた。
「どうして」
 ユールベルは顔を上げ、苦しげに目を細めた。
 それでも彼はまったく表情を変えない。
「寮に入れなくなる」
 そんな何の温度も感じさせない言葉を返すだけだった。
 ユールベルは泣き出すのをこらえるように顔を歪めた。
「……ずっとここにいたい」
 震える声で訴えかける。
「私には私の都合がある」
 ラウルは冷たく突き放すように答えた。
「お願い、何でもするから」
 ユールベルは揺れる瞳で、すがるように食い下がる。
「駄目だ」
 取りつく島もなかった。再びうつむき、膝に顔をうずめる。
「もう、アカデミーにいる意味なんてないのに」
「復讐だったのか」
 ラウルはソファにもたれかかり、顎を上げ、小さくなった彼女を冷ややかに見下ろした。だが、彼の口調からは、見下した気持ちや、責める意味合いは感じられなかった。
「……わからない。アンジェリカがいるって知って、私も行かなければって思ったの。何がしたかったのか、自分でもわからない」
 ユールベルは膝から少し顔を離すと、記憶をたどるように言葉を紡いでいった。
「でも、アカデミーで楽しそうに笑うアンジェリカを見たとき、思ったのよ」
 膝を抱える手を震わせ、指が食い込まんばかりに力を込めた。
「うらやましい、くやしい、憎い、って」
 強く、静かに言葉を並べた。昂る感情を、喉の奥で抑え込んでいた。
「それで復讐か」
 ラウルの声のトーンは、先ほどとまったく変わっていなかった。
「……そう、かもしれない……わからない」
 ユールベルは下を向いたまま、眉根を寄せた。
 それきり、ふたりの会話は途切れた。
 音のない空間、動かないふたり。時間の感覚さえ失われていく。
 どれくらいの間、そうしていただろう。長かったかもしれないし、短かったかもしれない。
 ユールベルはそろりと立ち上がり、静かにラウルの元へ歩いていった。真正面からじっと見つめながら、地べたに足を放り投げて座り込んだ。
 ラウルはソファに大きくもたれかかったまま、両脚の間の彼女に目を落とした。
「私、まだ言っていないことがある」
 ユールベルは、一度ゆっくりと目を伏せてから、再び視線を上げた。
「……アンジェリカに、嘘をついたの。私が閉じ込められていた理由」
 怯えるように瞳が震える。それでも、逃げずにラウルと向かい合った。
「あなたのせいだ……って。あなたの犠牲になったんだって責めたわ」
「そうか」
 ラウルは聞き返すこともなく、ただそれだけ言った。
 しかし、ユールベルはまだ何か言いたそうにしていた。苦しそうに目を細める。
「それに、もしかしたら……」
 彼女はためらいながら言葉を続けた。
「アンジェリカが階段を踏み外すように、私が追いつめたのかもしれない。そういう気持ちがあったのかもしれない。やっぱり私のせいなのかもしれない」
 そこまで言うと、首を深く曲げうつむいた。横髪が肩から落ち、顔に陰を作る。
「なぜ私に言う。サイファに話すかもしれないぞ」
「……苦しかったから」
 ユールベルは消え入りそうな声でそう言った。

 8日目。
 授業が終わり、ジークはいつものように病室へ走ってきた。勢いよくガラガラと扉を開け、中に飛び込む。
「こんにちは。今日はリックは来られなくて……」
 そこまで言って気がついた。レイチェルの向こうに見覚えのない人が座っている。流れる長い銀の髪に白い肌。そして、強い目元に凛とした強さを感じさせる、きれいな女の人だ。レイチェルよりも年上に見えるが、彼女が若く見えることを考えると、実際は同じくらいなのかもしれない。
「この子がジーク君? 想像どおりだわ」
 彼女は身を乗り出し、興味深げにジークを観察した。
「え……と」
 ジークは困惑したようにレイチェルに目を向け、助けを求めた。彼女はにっこり微笑んだ。
「こちらは……」
「アルティナよ。レイチェルの仕事仲間ってところね。よろしく」
 銀髪の女性は、紹介される前に自ら名乗った。そして、立ち上がってすっと前に出ると、ジークに右手を差し出した。身の丈はジークと同じくらいある。女性にしてはかなり高い。
「よろしくお願いします……」
 彼女の勢いに押されつつ、ジークも右手を差し出し、握手を交わした。
「レイチェルからキミの話をよく聞いていて、いつか会いたいと思っていたのよね」
 アルティナと名乗った女性は、嬉々としてそう言った。レイチェルも後ろでにこにこ笑っている。
 ジークはなんとなく居たたまれないような気持ちになった。いったい自分について、どんな話をしていたのだろうか。気になって仕方がなかったが、尋ねることはできなかった。
 コンコン。
 その音に三人は振り向いた。
 そこにいたのはラウルだった。全開になったままの扉をノックし、戸口に立っていた。その後ろには、白い人影が見え隠れする。ユールベルだ。ジークは驚いて声も出なかった。
「すまないが、アンジェリカと話をさせてやってほしい」
 ラウルは目線で後ろのユールベルを指し示した。さすがのレイチェルも動揺を隠せない。視線を泳がせ、返答に困っている。
「私がついている。心配するな」
 彼女の不安を察し、ラウルはそう付け加えた。
 レイチェルはしばらく彼を見つめると、ふっと表情を緩めた。
「私たちは外で待っていればいいのね」
「レイチェル!」
 アルティナは長い銀髪を振り乱して振り向いた。
 しかし、レイチェルはにっこり笑って受け止めた。
「出ましょう。ジークさんも」
 うつむいて顔をしかめるジークに、レイチェルは明るく声を掛けた。アンジェリカに優しい笑顔を向けると、腰を上げ、病室を出ていく。彼女に続き、アルティナとジークもしぶしぶ戸口へ向かった。
 ジークはラウルを思いきり睨みつけた。しかし、前を歩いていたアルティナの行動は、もっとわかりやすかった。前を向いたまま、すれ違いざまにこぶしを一発、彼の脇腹に勢いよくねじ込んだ。
「無神経」
 小さな声でそうつぶやくと、腕を引っ込め、何事もなかったかのように歩いていった。ラウルも眉ひとつ動かさず、何事もなかったかのように平然としている。
 ジークは睨むことも忘れ、呆然とその光景を目にしていた。あのラウルにこんなことができる人間がいるなど信じられなかった。
「ジーク!」
 アルティナの不機嫌な声に呼ばれ、ジークは我にかえった。慌てながら小走りで外へ出た。すれ違いぎわ、ちらりと横を見ると、ユールベルが顔を背けてうつむいているのが見えた。頭の後ろで結ばれた白い包帯が、微かに揺れていた。
 ラウルが彼女の華奢な背中を押し、ふたりで中に入ると扉が閉められた。

 ジークは納得のいかない顔で窓枠に手を掛け、ガラス越しに中庭を見下ろした。手入れが行き届いた豊かな緑の草木に、中央の噴水が輝きを与えている。穏やかな安らぎの空間。しかし今は、その美しい風景もはるか遠く、別世界のように感じる。
「……ずいぶん信用しているんですね、ラウルのこと」
 レイチェルはきょとんとしたが、すぐににっこりと笑顔になった。
「ええ」
 自信を持って返事をする。そして、ジークの隣に並び、窓ガラスに手を置くと、まだ青い空を見上げた。
「レイチェルは人が良すぎるのよ」
 アルティナは彼らの後ろで壁にもたれかかり、腕を組むと、大きくため息をついた。
「あいつが何か悪いことを企んでいるとは思わないけどさ。なーんか気にくわないのよね、いろいろと」
 まるで自分の気持ちを代弁しているかのような彼女の言葉。ジークは急に親近感を覚えた。
「それ、すっごくわかります」
 ありったけの実感をこめて同意した。
「お、なかなかワカルね、キミは」
 アルティナは身を乗り出し、ジークに人さし指を向けると、にやりと笑った。
「アカデミーでもあいつはいっつも偉そうに命令口調で」
「どう見ても教師に向いているとは思えないわよね」
 ふたりはラウルの話で盛り上がっていった。レイチェルは会話に加わらなかったが、止めることもせず、にこにこしながらそのやりとりを聞いていた。
 ガラガラ——。
 扉が開き、中からラウルが姿を現した。その後ろには、隠れるようにユールベルがくっついている。誰とも目を合わそうとせず、怯えたようにうつむいていた。
「すまなかったな」
 ラウルはレイチェルの瞳をじっと見据えて言った。彼女は言葉の代わりに笑顔を返した。
 ユールベルはラウルの腕をそっと引っ張った。ラウルは彼女の肩に手を回し、三人の視線から庇うようにして立ち去った。
「さ、気を取り直して戻りましょ」
「あ、あの……」
 ジークは病室に戻ろうとするアルティナとレイチェルを、遠慮がちに呼び止めた。言いにくそうにためらっていたが、決意を固めると、思いきって切り出した。
「ついでっていうか……俺もアンジェリカとふたりで話をさせてもらえませんか」
 レイチェルは驚いたように、ぽかんとして動きを止めた。
 ジークは、言わなければよかったと後悔した。耳が熱くなっていく。今すぐここから逃げ出したい気持ちになった。
「どうぞ」
 レイチェルは穏やかににっこり笑って答えた。その後ろで、アルティナは意味ありげににやりと笑っていた。とてつもなく恥ずかしかったが、今さら引き返せない。ジークはほてった顔を隠すように、急いで病室に入り、扉を閉めた。
 ふぅ——。
 大きく息をつくと、ベッド横の椅子に腰掛けた。アンジェリカの顔をじっと覗き込む。眠っているだけのような安らかな表情。手の甲で、彼女の頬にそっと触れてみる。温かい、生きている。当たり前のことだが、それを感じることでようやく安心できた。
「約束、おぼえてるか?」
 そっと語りかける。当然だが、返事はない。寂しさを感じながら、一方的に話を続けた。
「あれだけ威勢のいいこと言ってたんだからな、守れよ」
 彼の耳は再び赤味を帯びていく。少しためらったあと、言葉を続けた。
「俺の願いは……」

「何を話しているのかしら、ジークさん」
「さ、何かしらね」
 レイチェルとアルティナは、並んで窓の外を眺めながら、弾んだ声で楽しそうに言葉を交わす。外はもうだいぶ暗くなってきている。
「話か……話だけじゃなかったりして」
「えっ?!」
「冗談だって」
 ふたりは顔を見合わせると笑いあった。

 9日目。
 この日はリックも一緒だった。授業が終わったあと、ふたりで病室へと駆けて行った。
 ガラガラ——。
「こんにちは」
 ふたりは口をそろえて挨拶をした。しかし、中に目をやった瞬間、ジークは固まった。
「やっと来たわね、バカ息子」
 椅子に座るレイチェルの隣に立っている黒髪の女。それは、まぎれもなくジークの母親、レイラだった。息子たちに向かって軽く右手を上げている。
「……なっ……なんでおまえが来てんだよっ!」
「ジーク、声、大きすぎ!」
 思わず力一杯の声で叫んだジークを、リックが後ろからたしなめた。しかし、ジークはそれどころではない。
「アンジェリカちゃんのお見舞いに決まってんでしょ。あと、レイチェルにも会いたかったしねっ」
 レイラは嬉しそうにそう言うと、レイチェルを後ろからぎゅっと抱きしめた。レイチェルはにっこり笑顔でなすがままだった。
「離れろ!」
 ジークは青筋を立てて叫んだ。
「あーやだね、男の嫉妬は。みっともない」
「だーれが嫉妬だ、コノヤロウ」
 握りこぶしを震わせ、顔を引きつらせながら母親を睨みつける。
「だいたいどうやって入ってきたんだ。ここ、王宮だぜ」
「ほっほっほ。あんたに行けて、私に行けないところなんて、あるわけないでしょ」
 高笑いをして、答えになっていない答えを返す母親に、ジークの苛立ちはさらに募った。
「ふたりとも、中に入ってください」
 まだ戸口に立ったままのふたりに、レイチェルが優しく声を掛けた。
 ジークはすでに疲れきった様子で、ため息をつきながらベッドに近づいていった。うつむいたり、顔をそらしたり、なるべく母親とは目を合わせないようにしている。しかし、あるものを目にして、再びがっくり疲れが襲ってきた。
「……その非常識なモノ。持ってきたのオマエだろ」
 呆れ顔で指さした白いプランターには、色とりどりのチューリップが植わっていた。
「あら、よくわかったわね」
 レイラはきょとんとして、ジークを見た。
「オマエ以外ありえねぇだろ!」
「やぁねぇ。カルシウム不足かしら」
 力いっぱい怒鳴るジークを、母親は軽く受け流した。彼はますます頭に血をのぼらせた。
「根の生えたものは、お見舞いには縁起が悪いって知らねぇのか?!」
「へぇ、意外と物知りねぇ。でも、私はそんなこと気にしないし」
 レイラはカラッと笑った。
「見舞われた方が気にすんだよ!!」
「いえ、私も気にしていませんから」
 レイチェルが割って入った。
 ジークの勢いは一気にそがれた。彼女は優しいのでそう言ってくれているだけだとは思ったが、その気持ちを無駄にすることもできない。彼は押し黙るしかなかった。不完全燃焼である。
「ほれみなさい。これなら文句もないでしょ」
 レイラは気分よさげに胸を張った。
「だいたい切り花なんて、命を切り取ったものでしょ? そんなものを持ってくる方がよっぽど縁起でもないと思うわよ。土に根を下ろしてこその命。その生命力が人間にも活力を与えるわけよ」
 独自の論理を展開する母親を、ジークはもう相手にする気にはなれなかった。ふてくされて適当に聞き流していた。しかし、リックは目を輝かせて、大きく頷きながら聞いていた。
「それに、そっちのサボテンの方がどうかと思うけど?」
 レイラの目線をたどると、プランターの横にミニサボテンがちょこんと鎮座していた。
 ——あれは……。
 ジークの鼓動がどくんと強く打った。
「それはお見舞いではないんです。アンジェリカが大切にしているものなので、家から持ってきたんですよ」
 レイチェルはにっこり笑った。
「へぇ……意外と変な趣味があるのね」
 レイラはまじまじとミニサボテンを覗き込んだ。
「うるさいな! 帰れよ!」
 ジークは顔を真っ赤にしてわめいた。
 レイチェルは下を向いてくすくす笑っていた。その様子からすると、彼女はサボテンの出所をわかっているらしい。
「アンタには関係ないでしょ。何でそんなに顔が赤いわけ?」
「っ……」
 レイラの素朴な質問に、ジークは言葉を詰まらせた。くやしさを顔いっぱいに広げる。
「ごめんね、アンジェリカちゃん。このバカがうるさくって」
 レイラはジークの後頭部をバシッとはたいた。
 ジークは完全に負けた。
「それにしても……。本当に眠っているだけみたいに見えるわね」
 レイラは体をかがめて覗き込んだ。
「ええ、眠っている状態とまったく同じなんです。どこかが悪いから目覚めないというわけでもないそうです」
「まさに眠り姫ね。こっちは王子様なんてガラじゃないけど」
 その場にいた三人は、いっせいにジークに振り向いた。
「な、なんだよそれ」
 ジークは三人の視線に気圧されて、わけもわからずうろたえていた。
「アンタ、眠り姫の話、知ってる?」
 レイラは静かに問いかけた。
「おとぎ話か? んなもん知らねーよ」
「ふーん……」
 いつもはああいえばこういうレイラが、このときに限っては、意味ありげな相づちを打っただけだった。気味が悪い。ジークは妙な不安に襲われた。
「じゃ、私はそろそろ帰るわ。また来るわね」
「おい待てよ! 何が言いたかったんだよ!」
「それじゃ!」
 ジークの呼びかけを、レイラはにこやかに無視した。戸口で大きく手を振ると、元気よく去っていった。

「……リック」
 ジークは低い声で呼んだ。
「え? 僕もあんまり知らないよ。100年間眠り続けたお姫様を、通りすがりの王子様が助けたって話だと思うけど」
「100年?! あのバカまた縁起でもねぇことを!」
 本気で驚いたらしく、素頓狂な声を上げた。
「いや、言いたいのはそこじゃなくて……」
 リックとレイチェルは、顔を見合わせて、少し困ったように笑った。
「俺が通りすがりっていいたいのか?」
「それもちょっと……」
 ジークは腕を組んで考え込んだ。
「……王子はどうやってお姫さまを目覚めさせたんだ?」
「それは……知らないよ」
 リックはしれっとして言った。
「おまえ、本当に知らないのか?」
 疑いの眼差しを向け、ぐいっと顔を近づける。リックは焦りながら、逃げるように身を引いた。
「自分で調べればいいじゃない。ね、レイチェルさん」
「ええ」
 にこにこと笑顔を交わすふたりを見て、ジークは確信した。リックもレイチェルも知っている。知っていて教えないのだ。相手がリックひとりだったら詰問するところだが、レイチェルの手前、それも気が引ける。
 ——自分で調べるか。
 疲れたようにため息をつき、静かに眠るアンジェリカの姿をそっと見つめた。もし俺に出来ることがあるのなら、どんなことだって……。ジークは決意を新たにした。

 10日目。
「ジーク、遅いよ!」
 振り返ったリックを、ジークは恨みがましく睨みつけた。足どりが重い。走る気にはなれなかった。
「こんにちは!」
 リックは元気よく病室の扉を開けた。その後ろから、疲れた様子のジークが続く。だが、ふたりは中を見て足を止めた。
「……なんでおまえが来てんだよ!」
 ジークは昨日と同じセリフを吐いた。しかし、向けられた相手は、昨日とは違う。金髪細身の後ろ姿。レオナルドだ。短い髪をさらりと流しながら、不機嫌な表情で振り返った。
「親戚の見舞いに来たらいけないのか」
「……」
 ジークは言葉に詰まった。くやしさいっぱいに睨みつける。そんな彼を、レオナルドは顎を上げ、冷たく見下ろした。
「おまえこそ、よくレイチェルさんに会わす顔があるな」
「なに?」
 ジークの額に冷たい汗がにじんだ。
「いい気になって、ナイトぶっておきながら、このザマだ。女の子ひとり守れない奴が、偉そうにしないでもらいたいものだ」
「レオナルド!!」
 レイチェルは立ち上がり、彼の背中に厳しい顔を向けた。
「よしなさい。ジークさんに非はありません!」
 凛とした声で、きっぱりと言い放った。
 レオナルドはうつむいて振り返り、彼女に深々と頭を下げた。そして、無言で部屋をあとにした。
「すみません、不快な思いをさせてしまって」
 レイチェルは申しわけなさそうに、ジークを気づかった。しかし、彼は顔に影を落とし、うなだれていた。リックも心配そうに見ていたが、かける言葉が見つからなかった。
「言われて当然のことです」
 ジークは力なく自嘲した。
 レイチェルはまっすぐ彼に近づいていった。光をたたえた強い瞳を向ける。そして、彼の右手をとり、自らの両手で包み込んだ。
「私たちは、ジークさんのせいだとは思っていません。そんなふうに自分を責めないで」
 絹の手袋ごしだったが、彼女の温かさがほんのり伝わってきた。しかし、それでも彼の心は融けなかった。
「でも、レオナルドに言われたことは事実です」
 かたくななジークに、レイチェルはふっと柔らかく笑いかけた。
「もしそう思うのでしたら、アンジェリカが目覚めるように、たくさん祈ってください」
 彼女はジークの手を引き、椅子に座らせた。リックもほっとした様子で、隣に腰かけた。
「それで、王子様はどうするのか、わかりました?」
 レイチェルは椅子に腰を下ろしながら、笑顔で問いかけた。ジークの顔は一気に上気した。思わず目の前で眠るアンジェリカから目をそらす。
「俺、からかわれてただけなんですよね……」
「僕、図書館に付きあわされたあげく、げんこつで殴られちゃいました」
 リックはそう言いながら、とても楽しそうだった。レイチェルも楽しげに、ふふっと笑った。
「でもわかりませんよ。何がきっかけになるかなんて」
 ジークは困り顔で、ますます赤くなっていった。
「そんなこと言って、サイファさんが聞いたら……」
 ココン。ノックと同時に扉が開いた。
 ジークは何気なく振り返った。そのとたん、彼は派手な音を立てて椅子から転げ落ちた。
「大丈夫か? ジーク君」
 扉を開けたサイファは、驚いて歩み寄ると、手を差し伸べて助け起こした。
 ジークは顔を赤くしたまま、彼を見ようとしなかった。
 リックとレイチェルは、顔を見合わせて笑っていた。
「どうしたんだ?」
 サイファはふたりをかわるがわる見ると、不思議そうに尋ねた。レイチェルは、彼を見上げてにっこりとした。
「サイファは親バカだって話をしていたところだったのよ」
「今さらそんな話か」
 さも当然のようにそう言うと、彼女の隣に腰を下ろした。
「サイファさん、よく仕事を抜け出してきているみたいですけど、大丈夫なんですか?」
 リック自身、ここでサイファとときどき顔を合わせていたし、レイチェルの話からすると昼間もよく来ているらしい。彼が心配することではないが、気にはなった。
「仕事はきちんとやっているよ。それに、抜け出しているわけではなく、ちょっと立ち寄っているだけだ」
 そう言って、いたずらっぽくにっと笑ってみせた。
「ずいぶん遠まわりしているみたいだけどね」
 レイチェルも笑って付け加えた。
「それにしても……」
 サイファは、ベッドで眠り続けるアンジェリカに目を移した。
「もう10日になるのか」
 彼女の額に手をのせ、なでるようにそっと前髪をかきあげる。サイファはそれ以上何も言わなかったが、彼の気持ちはその場にいる全員に痛いほど伝わっていた。伝わっていたというよりも、それがみんなの共通の思いであった。

 29日目。
 暗い寝室。ラウルはベッドの上で仰向けになっていた。頭の後ろで手を組み、天井を見つめている。その隣には、膝を曲げたユールベルが、そっと寄り添うように、体を横たえていた。
「まだ、意識が戻らないの?」
「ああ」
 ユールベルは肩をすくめ、背中を丸めた。
「ずっと、このままだったら……」
「そうはならない」
 ラウルはきっぱりと言った。
「どうして……?」
「私は医者だ」
 ジリリリリリリ——。
 けたたましいベルの音が、静寂を切り裂く。ラウルは手を伸ばし、枕元の受話器を取った。
「……わかった。今行く」
 それだけ言って受話器を置くと、ユールベルをまたいでベッドを降りた。暗いままの部屋で、手早く着替え始める。
「どこへ行くの?」
 ユールベルは手をついて体を起こすと、彼の後ろ姿に問いかけた。その声は小さく、どこか怯えているようだった。
 ラウルは無表情で振り返った。
「アンジェリカのところだ」

 30日目。
「いいのかなぁ、自習さぼって」
「いいんだよ。朝から自習にするアイツが悪いんだ」
 ジークとリックは、アンジェリカの病室に向かっていた。
「……ていうか、気になるんだよ。最近は自習もなくなってたってのに、もしかしたら、アンジェリカに何か……」
 それ以上、言葉を続けられなかった。嫌な予感が止まらない。
「そんな、考えすぎじゃないの?」
 そう言いながらも、リックは不安に顔を曇らせた。
「だったら、いいんだけどな」
 ジークは足を速めた。

 コンコン。
 ノックをしたが、返事はなかった。
「誰もいないのかな。面会時間外だし……」
 リックは嫌な想像を、必死で抑え込んだ。
 コンコンコン。
 ジークは再びノックをする。やはり返事はない。
「チッ」
 小さく舌打ちすると、耐えきれなくなって、勢いよく扉を開けた。
 ガラガラガラ——。
 扉がレールを走る音が、いつもより大きく感じた。そして、病室がいつもより眩しく感じた。

「おはよう」
「…………」
「ちょっと、寝過ごしちゃったみたい」
「……アンジェリカっ?!」
 ふたりは同時に叫んだ。白いパイプベッドで上半身を起こし、少し恥ずかしそうにはにかんでいる黒髪の少女。それは間違いなくアンジェリカだった。声はところどころかすれていたが、久しぶりに見た黒い大きな瞳は、少しも変わっていない。
 ふたりは我にかえると、慌ててベッドに駆け寄った。
「お……起きて大丈夫なのか?」
「無理しないで」
「うん、平気。腕はまだ治っていないみたいだけど」
 アンジェリカは、ギプスの腕を少し持ち上げ、にっこり答えた。それから、少しの笑顔を残したまま、真面目な表情になり、ふたりをじっと見つめた。
「……ごめんね」
「ああ」
「うん」
 それ以上の言葉はなかったが、それだけで十分だった。

「おまえたち、自習はどうした」
 ラウルは隅の椅子で足を組み、カルテに記入をしながら淡々と尋ねた。ふたりとも、彼がいたことにまったく気がついていなかった。そして、レイチェルとサイファがいたことにも、そのとき初めて気がついた。
 レイチェルは本当に嬉しそうに、ほっとしたように、心から幸せそうな顔をしていた。大きく光る瞳に涙をたたえながら目を細めている。サイファは彼女の肩に手を回し、やはり幸せそうに目を細めていた。
「今日くらい堅いことを言うなよ」
「おまえはいつでも融通を利かせすぎだ」
 ラウルはカルテを小脇に抱えて立ち上がり、笑顔のサイファとちらりと視線を合わせると、無表情で病室から出ていった。

 ココン。
 軽いノックのあと、サイファは返事を待たずに扉を開き、勝手に医務室の中へと入っていった。そして、いつものように、ラウルの隣の丸椅子に腰を掛けた。
「アンジェリカと一緒にいなくていいのか」
 ラウルは机に向かったまま、ペンを走らせる手を止めずに言った。
「時間なら、これからいくらでもあるよ」
 サイファは伸びやかな表情で、晴れ晴れと笑った。それから、急に真剣な顔になると、奥の部屋へ続く扉に目をやった。
「……彼女は元気にしているのか」
 その質問に、ラウルは手を止めた。
「少しは落ち着いた。アンジェリカの意識が戻って安堵しているようだ」
「あしたで約束のひと月だ。朝に迎えに来るが、いいな?」
 サイファは事務的に確認の言葉を口にすると、ラウルの横顔をじっと見つめた。
「もう我が侭を言わせはしない」
 ラウルはそう言って振り向き、真正面からサイファと目を合わせた。

 夜が深まった頃、ラウルは明かりの消えた寝室へ入っていった。
 彼のベッドには、当たり前のようにユールベルが眠っていた。背中を丸め、膝を抱えるようにしている。許可したわけでもないのに、彼女はいつも勝手に入り込んでいた。しかし、それを咎めたこともなかった。
 彼女を起こさないように、そっとまたいで奥へと移動し、仰向けに寝ようとした。ベッドがかすかに軋み音を立てる。
「……今晩が最後なの?」
 目を覚ましたのか、もともと眠っていなかったのか、ユールベルが突然声を掛けてきた。彼女は体を丸め、頭を下げていたため、その表情を窺うことはできなかった。
「ああ、そうだ」
 ラウルは頭の後ろで手を組み、その身をベッドに投げ出した。反動で、ベッドは大きく数回弾んだ。
「私、どうしても寮に入らなければいけないの?」
「もう決めたことだ」
 ユールベルはあきらめたのか、それ以上しつこくは言わなかった。
「一度も、笑わなかったわね」
「互いにな」
「……でも、ありがとう」
 ぽつりと静寂の水面に言葉を落とす。ラウルは何も答えなかった。
「最後にひとつだけ、お願いをしてもいい?」
「おまえの我が侭はもう何も聞かない」
 ラウルは天井を見つめたまま、静かにはねつけた。
「そう……」
 それきりユールベルは口をつぐんだ。

 アンジェリカが目覚めてから7日が経った。一週間、弱った身体をリハビリし、今日が初登校である。まだ完全には回復していないが、彼女自身が強く希望して、なんとかラウルの許可をもらったのだ。右腕はまだギプスで固められ、白い布で首から吊り下げられている。
「頑張って遅れを取り戻さないとね!」
 彼女は上機嫌でギプスを振り回した。
「ほんっとーに無理すんなよな」
「わかってるわ」
 無邪気な笑顔を見せるアンジェリカに、ジークは疑いの眼差しを向けた。リックは、そんなジークを見て、こっそり小さく笑っていた。
「あれ? ユールベル、よね」
 アンジェリカはふいに目を止めた。自分たちの教室とは逆方向へ行く、金髪の後ろ姿。頭には白い包帯が巻かれている。
「おいっ!!」
 ジークが止めるより早く、アンジェリカは駆け出していた。病み上がりとは思えないほど素早い。残されたふたりも、慌ててあとを追った。
「ずいぶん感じが変わったわね」
 後ろから声を掛けられたユールベルは、ゆっくりと振り返った。いつもの素っ気ない白いワンピースではなく、シャツにベスト、プリーツのミニスカートという出で立ちだった。
「先輩……寮の先輩が、これにしなさいって言ったから……」
 視線が服に集中しているのを察し、彼女はいいわけめいたことを口にした。
「私もこっちの方がいいと思うわ」
 にっこり笑うと、アンジェリカは左手を差し出した。ユールベルはその手と顔を交互に見つめた。表情には出さなかったが、明らかにとまどっているのがわかった。
「安心して。今さら仲良くしましょうっていうんじゃないのよ。おあいこってことで、どうかしら」
 それでも彼女はまだ呆然としたままで、差し出された手に応えようとはしない。アンジェリカは手を下ろした。
「本当の話、聞いたわ。あなたのことも」
 その言葉に、ユールベルの顔が一瞬こわばった。
「自分のせいではなくてほっとした? それとも同情?」
 目を伏せ、自嘲ぎみに吐き捨てる。
「そうね。両方とも、かしら」
 アンジェリカは淡々と答えた。ユールベルは、はっとして視線を上げた。まさか認めるとは思わなかった。
「あなたの目を傷つけたのは私だけど」
 彼女は真剣な表情で、そう付け加えた。
「それと……。思い出したのよ、少しだけ。昔のことをね」
 ユールベルの鼓動はドクンと強く打った。
「あなたと私、楽しそうに笑っていた。あなたはどうだったかわからないけれど、私にとってはたったひとりの友達だった」
 まっすぐユールベルを見つめてそう言うと、ふっと寂しそうに笑った。ユールベルは口を開きかけてうつむいた。
「それじゃ」
 アンジェリカはにっこり笑うと踵を返し、ジーク、リックとともに去っていった。

「いつか、わだかまりが融けるといいね」
 リックは優しく声を掛けた。しかし、アンジェリカはあまり聞いていないようだった。何か難しい顔で考えごとをしている。
「あっ、思い出した」
「何だ?」
 ジークは隣のアンジェリカに振り向いた。
「ユールベルと対決したときの約束。ほら、ジークの言うことをひとつ、何でも聞くって言ってたでしょう?」
 アンジェリカは、ずっと何か忘れている気がして引っかかっていた。ようやく思い出せて、すっきりした顔をしている。
 しかし、ジークはとたんに困り顔になった。
「あ……あれはいいんだよ、もう……」
 歯切れ悪く口ごもった。
「よくないわよ。約束は守らなきゃ」
「じゃなくて。もう終わったんだよ」
 面倒くさそうにうつむき、無造作に頭をかいた。
「終わった? どういうこと?」
 そう言って下から覗き込んでくるアンジェリカに、ジークは耳を赤らめた。
「うるせぇな! 覚えてねぇオマエが悪いんだよ!」
 顔まで赤くなっていくのを感じ、彼は慌てて話を切り上げようとした。
 アンジェリカはわけがわからず、リックに助けを求めて振り向いた。しかし、彼もさっぱりわからない。首をかしげ、肩をすくめて見せた。
「いいわ。よくわからないけれど、そういうことにしてあげる。今日は特別ね」
 アンジェリカは、にっこりジークに笑いかけた。彼はほっとして息をついた。
「さ、早く教室に行かなきゃ」
「おいっ! だから病み上がりで走るなって!」
 ジークは駆け出した彼女を追いかけながら声を掛けた。
「いいの。これもリハビリよ」
 アンジェリカは短いスカートをひらめかせながら、くるりと振り返った。屈託のない満面の笑み。ジークの心に温かい光が広がっていった。



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