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第2話 報道記者2名さま、ようこそリップスへ!

ラルタ・ニーナと、ジョマ・グリシア登場!

 ビザリナ第三の都市、メルグヴィッツ市の空港に開いた、リップスの市場。キャラバンのためのキャラバン、ジプシーのためのキャラバン、という物珍しさも手伝って、キャラバンでないお客さんやら、野次馬やらが、ピッツリー7570の滑空式航空母艦を取り囲む。

 

「はーい、買う方は船尾左側のキャッシャー、売られる方は船尾右側のキャッシャーにどうぞ! 並んで、並んで!」

 ナバス・クルクが威勢良く、メガホンで呼びかける。

「リズアーモ産100%小麦、船尾左側で販売中!」

 チャタ・ファーナが元気よく、メガホンで呼びかける。

「いまなら、わたしたちが作ったチョコチップクッキーも一緒にプレゼント中!」

 

 その中を、報道カメラマンと報道記者が歩いてルポしている。民間報道機関、ビザリーニューズの男性カメラマン兼ディレクター、名前をジョマ・グリシアという。同じく、ビザリーニューズのルポ記者、ラルタ・ニーナという女性。

「ここではカメラはまずい、引っ込めよう」

「そうね……」

「ん? あの記号に、船体にある、7570の文字……」

「どうかしたの?」

「このキャラバン、名前をリップスとか言ったな……」

「ええ」

「武装解除はしているけど、こいつはごつい陸軍のバトルシップ……民間の船じゃない」

「おや? 早速何かかぎつけたわね。一体どんな嗅覚?」

「いや、兵役のとき、空軍に3年いたんで、かじったことはあるんだが……」

「ふうーん。まあ、それは置いといて、キャラバンでお茶しない?」

「勤務中なので、気が引けるが……お、かぐわしいコーヒーの薫り!」

「私はお腹が空いたんで、サブサンドとジャスミンティを……ちょっと、そこのお嬢さん?」

「はい、いらっしゃいませ、ご注文はお決まりでしょうか?」

 レマーユが続ける。そんなレマーユの修道服を見て、ジョマ・グリシアが、また何かをかぎつけた。

(おかしい……ビザリナ国教会の修道女ならば、修道院にいなければならないはず。どうして一般のキャラバンに……むむう……)

「……たは?」

「はいっ?」

「あんたは注文何にするかを訊いてるの。女の子に見とれてたとあっちゃ、殺すわよ!」

「べ、べべべべべつに、何でもありません、ニーナさん!」

「なら、早く注文!」

「じゃ、じゃあ、ホットコーヒーのトールサイズで」

「かしこまりましたあ……オーダー入ります……」

 ぺたぺたと厨房の方へ行くレマーユ。物陰に隠れて姿を消した。ひそひそ声で、ニーナに耳打ちするグリシア。

「さっきの子、修道服だったよな」

「あん? それが何の関係があんのよ! ロリータ趣味?」

「違う。あの服を着ている。つまり、ビザリナ国教会は、外出を禁じているはず」

「だから?」

「あの子はなら何で、おとなしく修道院にいないんだろう?」

「それもそうね……」

「解せない……」

 そんなふたりに、ご注文の品が届いた。

「お待たせ致しましたあ、ごゆっくりどうぞー」

 そして、そんなふたりに、チェルダードとカイザルとクルクがレーザーソードを突きつける。

「お客さん、あんたがた、どうやら知りすぎたようじゃのう、一回死んでもらおうか」

「秘密を知った以上、タダで帰す訳にはいかない……」

「用心のため、マイク仕込ませていただきました、どうぞ、命乞いしてください」

 二人「ぎゃっ!!」


報道機関の者ですが、リップスに加わります!

 ナバス・クルクが二人に問うた。

「何だって? マスコミの人?」

 イプス・カイザルがぶっきらぼうにつぶやいた。

「取材なら、許可とってもらわないとな……」

 長老、セペル・チェルダードが断言した。

「うむ、まあ、ビザリーニューズ社なら、信用はおけるが……」

 ディレクター、ジョマ・グリシアが詫びた。

「ビザリーニューズ社の報道部門のディレクターで、ジョマ・グリシアと言います。ちょっと昔に兵役があって、空軍に3年在籍していたものですから、このバトルシップに興味が……」

 ナバス・クルクが言った。

「だからあんなに詳しいんだねー。おじさん」

 ジョマ・グリシアが反論する。

「だから、誰が何と言おうとお兄さん! おじさんじゃない!」

 セペル・チェルダードが訊いた。

「で、そちらの彼女は何か? アナウンサーかルポライターか何かか?」

 ラルタ・ニーナが答えた。

「そうね、そんなところ……なんでも、珍しい大型のキャラバンがメルグヴィッツ空港に来るから、取材させてもらおうと思ったの。わかる?」

 クルク・カイザル・チェルダードの3人は、ひそひそ話し合っていたが、やがて結論が出た模様だ。チェルダードがマスコミ2名にこう言った。

「まあ、秘密を知られてしまった以上、帰すわけにはいかん。とはいえ、うちのPRもやってくれるというから……お前さんがた、船長と副船長にならんか。うちは人手不足でなあ……」

 グリシアが驚嘆する。

「な、何ですと!」

 同じく、ニーナが驚嘆する。

「このアタシたちに、スタッフううー?」

 チェルダードは、さも当たり前のように返答する。

「そうじゃ」

 クルクは、嬉しそうに言った。

「あんた、面白そうで気に入った。ここから、スクープをジャンジャン出してよ」

 カイザルが、ぶっきらぼうにつぶやいた。

「まあ、悪者ではなかろう……」

 意を決して、チェルダードがゴーサインを出した。

「決まりじゃ! 空軍経験者がリーダーに代わって船を操縦する!」

 クルクは調子に乗った。

「そして、肩書きは「船長」、なんつって」

 カイザルが師匠、チェルダードに質問する。

「じゃあ、ニーナはどうする」

 チェルダードは、鶴の一声で決断した。

「んじゃあ、渉外担当。通信担当。これでどうじゃ」

 カイザルはぶっきらぼうに答えた。

「決まりだな」

 クルクは仕事が減って無邪気に喜んだ。

「これで働きやすくなるぞー」

 チェルダードが最後に命じる。

「そいじゃ、よろしく頼む」

 やる気のない、グリシアとニーナ。

 二人「はーあ」

 なぐさめるチェルダード。

「まあ、そう落ち込むな、ビザリーニューズに従前の給与が出るよう、人材派遣契約を結んでおいたから、安心して働き給え」

 不服そうなニーナ。

「はいはい、わかりましたよっと……お膳立てがすっかり整っていたという訳ね……恐るべきリップス!」

 昔取った杵柄を思い出して、グリシアが興奮する。

「俺は、空軍時代を思い出して、まんざらでもないがな、バトルシップの船長!」

 ニーナは頬杖つきながら溜息をついた。

「はーあ、あなたは呑気でいいわねえ……」

 

     ◇ ◇ ◇

 

 そして、グリシアとニーナには、それぞれの居室が与えられた。

 グリシアが、チェルダードに懇願する。

「あのー、船が有事の際には、僕、ここから船の先端まで行かなくてはならないんですよね」

 チェルダードが答える。

「そうじゃ。軽く100メートルはあるからな」

 グリシアが、再び懇願する。

「お願いがあるんですけども、居室からコックピットまでの往復に自転車をください」

 チェルダードが返す。

「面白いことを言う若者じゃ。脚力に自信がないのか? さては……」

 グリシアが困ったような顔で答える。

「は、はい……。インドア職業ばかりでしたので……取材を除けば……」

 チェルダードが応じる。

「んじゃ、ギャレーに赤い小さな自転車があるじゃろ。それを使え」

 グリシアが安堵する。

「ありがとうございます」


グリシアの驚嘆、ニーナの報道取材

「船長!」チェルダードが内線電話でグリシアを呼ぶ。

「はっ! 長老! しばらくお待ちを!」グリシアは居室から自転車でコックピットに向かう。

キコキコ自転車を漕いでいるいい大人が……という目でみんなが見る。

「船長、ガンバ!」ナバス・リームが野次る。

「おおっ、任せておけ!」グリシアが答える。

「船長、格好悪い!」ナバス・クルクが野次る。

「う、うるさいっ! これでも必死なのだ!」グリシアが答える。

 

 自転車はやがて、船首にある、コックピットに着いた。

「おお、来たか、来たか」チェルダードが招く。

「はい、ただいま」グリシアが軍隊式にかしこまる。
「次のミッションだが、その前に、予備知識を教える」いかにも長老らしい口調で話す。

「はあっ」グリシアがまたかしこまる。

「まあ、そう堅くなるではない。世間話の類じゃ」チェルダードは笑った。

 

チェルダードは、珈琲を差し出し、自分も一杯持つと、静かに語り始めた。

 

「ワシがもう少し若い頃じゃった。ワシは、ビザリナ陸軍東部方面隊の大尉をやっていた。いわば、西部方面隊の援護射撃という位置づけと、友好国ファビオを守るための任務じゃ」

「はあ、はい……」グリシアが応え、チェルダードが続ける。

「それで、今は亡き妻、イライザ・チェルダードが、ミッションの途中でも、放浪の剣士、ナバス・ガルシア……クルクやリーム、レマーユのお父さんだ……ガルシアが残した遺児を拾いに、国境近くのアーツウォーク州や、教会が多く建つセントフェリーナの街などを転々と探した。クルクは、ワシが直にナバス・ガルシアから、首都ジェンツで引き継いだものじゃ。それで、リームを、アーツウォークの民兵集団に傭兵として囲われていたのをワシが救い、レマーユを、セントフェリーナのビザリナ国教会修道院から、特赦を受けて妻が救った。ガルシアが残した三兄妹はこのようにして、いまリップスにあるのじゃ……。」

「そ、そんな重要なお話、私に聴かせていいんですか?」

「君は船長じゃ。ある程度知っていてもらわなければ困る」

「は、はあ……」グリシアが、若干恐縮している。

「可哀想なお子たちじゃよ。物心ついて、父母のぬくもりも知らずに荒んで育っておった」

「今では、すっかり仲良しですねえ」

「左様。彼らは互いの古キズをなめ合うようにして生きて来たし、大尉時代にも、ワシが父親代わりになっておったからのう、だから不必要にやさぐれる必要もなくなった」

「さて、ファーナじゃが、民間人の服装をしておるが、あれは、ファビオ国の外務政務次官、チャタ・ディルジアの一人娘じゃ。弟がおるそうじゃが、父親の監督下にある。さて、チャタ・ファーナは、極端な男嫌いじゃったが、こちらへ引き取ると、同世代の若者に混じって働くと、すぐに男嫌いが克服できた。嫌いなのは、親父さんのことだけらしい。かつて、溺愛されて、監禁されて育ったので、もう少しお日様の下でわくわくしながら働かせるべきだと思っておる」

「は、はい」グリシアが答える。

「珈琲が冷めるぞ、少しは喉を潤さなければ」チェルダードが言う。

「そうですね」グリシアが答える。冷めかけた珈琲に口をつける。

「あー、カイザル……そう、イプス・カイザルは孤児でなあ……嬰児の頃は、栄養失調状態でお腹が膨れており、大変痛々しかった。難民キャンプで見つけたんだがな、誰よりも瞳が澄んでおった……なので、うちの亡き妻が引き取ることにした。仕方がないのでワシは彼に栄養をつけさせ、そして、ビザリナ颱空拳(たいくうけん)を教えた。みるみる筋肉がついてなあ……拳で野牛が倒せるとか、地面を割ることができるようになってきた……」

「それは凄い……」グリシアが感嘆する。

「じゃろ? このようにして、メンバーの特性を知るということは、重要なことなのだよ。特に、お兄さんである君には、そういうお兄さん的な役割も担って欲しいのじゃ」

「あ、はい……全力で頑張ります!」ジョマ・グリシアが応える。

「それから、妻のイライザ・チェルダードだが……」

「はい?」

「剣士、ナバス・ガルシアが、故郷、西ビザリナのケック州に帰った。そのために、ワシと離縁して、奴と結婚して前妻はナバス・イライザになった……あれが正しい選択か判らないが、年格好も、ワシの方が老いていたから、前妻は奴の傍に居る方が、お似合いじゃったのだ……以来、音信不通じゃ……」

「悲しかったですか」グリシアが応える。

「それは……我が身が千切られるような思いがした……若き剣士に、未来を託したばかりに、元妻の生き死にさえ分からない。それに、クルクやリーム、レマーユは、未だに父親の顔を知らない……。何より無念なのは、敵国にイライザを渡してしまったことじゃ。西ビザリナ、つまりバイザル皇国が、あんな国だなんて知らなかったから、無念残念じゃよ」思わず、チェルダードが嗚咽する。

「じゃ、じゃあ……僕は……僕は……どうすれば……長老、気を確かに!」

「ああ、ちょっと思い出話が過ぎたようじゃ。居室に帰って昼寝をするので、船長グリシアくん、次のブルコニッツまでの航路を設定しておいてくれたまえ。元空軍少尉なんだろ?」

「そうです、主に、セントフェリーナの街を守る仕事を三年ほどしていました……」

「人生に無駄はない。嫌な兵役も、今となれば役立つものじゃ。だから人生に無駄はない」

「わかりました長老……船長を勤め上げてみせます」グリシアがきっぱりと言う。

 

 長老が居室に帰り、しばらくしてグリシアは深い溜息をついた。ふと、コックピットを見渡すと、地上のキャッシャーの様子が1台のモニターに映っていた。何だか賑やかだ。どうやら、ラルタ・ニーナが、独自に取材を始めた模様だ。カメラマンは、クルクらしい。

 

「キャラバンリポート、ビザリーニューズのラルタ・ニーナが、キャラバン・リップスを密着リポートする新番組です。第一回目は、ビザリナ北東部、ビザリナ第三の都市、メルグビッツ市からです。はじめに、リップスとは、あるキャラバンの名前なのですが、その規模が違います。一般的なジプシーの100倍はあろうかという取引実績、そう、いままさにメルグビッツ空港では、まさに、キャラバンのためのキャラバン、ジプシーのためのキャラバンとして、新たな賑わいを見せています。この船のキャッシャーは、左右に分かれて、売る側の貿易商人と、小口買いをするジプシーたちが集っています。リップスはその仲介役になって、利ざやを稼ぐ……と言えば語弊がありますが、一種の卸売業を展開している、ビザリナでも初かと思われる斬新なキャラバンです。それでは、次回は二週間後、ビザリナ北部、ブルコニッツ空港でお会いできる予定です。以上、ビザリーニューズの、ラルタ・ニーナが、メルグビッツからお伝えしました」ニーナが締める。クルクがカメラを回し終える。「カット!」クルクが叫ぶ。

 

 撮影された画像をチェックするニーナとクルク。

「うん、これで良し。課長に見てもらおうかな、ほれ、伝送!」ニーナがボタンを押す。

「わ、ニーナさん、もう送っちゃうんですか?」クルクがびっくりする。

「映りも悪くないし、お店も忙しいし、あんまりかまけてらんないのよ」ニーナが応える。

「そういうもんですかねえ」クルクが訊く。

「そんなもんでいいのよ」ニーナが吐き捨てる。

「俺、会社員ってよくわからないなあ」クルクが言う。

「わたしは、むしろ今ホットなニュービジネス、キャラバンのためのキャラバンの方が良くってよ?」と、ニーナがうれしそうに言う。