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 ジェスールの足運びは足を引きずるようで、さすがにこの一ヶ月間の長旅の疲れが伺えるのだが、その後ろ姿には旅の終着点が近づいた落ち着きと嬉しさも滲み出している。ここは既に彼の故郷に近い。
 服装は着古して体になじんでいるが汚れがなく、この青年が衣類の洗濯に余念が無い様子が伺える。しかし、交差点の横断歩道で信号待ちをする人々の中にはくんっと鼻を鳴らして違和感を感じ、ジェスールを伺う様子を示す人々がいる。汗が衣類ばかりではなくザックや寝袋まで染み付いており、ぬぐいきれない汗臭さを放っているのである。本人はそんな自分に気づいており、人ごみの中で周囲に多少の気恥ずかしさと申し訳なさをもっている。長期のトレッキングをこなした人物の自然な姿である。ジェスールは胸のペンダントを握って心の中で人々に詫びた。
 祈りと共にペンダントを握ったが、ペンダントは彼の信仰の対象ではない。Tシャツの内側で握られたものは緊急用のホイッスルである。山歩きの途中の事故で身動きが取れなくなった時などに、自分の所在を知らせるために使う。神を信じてはいるが頼るものは人間。そういう信念の象徴でもあるようだった。
 しかし、面白い。アパートに戻る足取りが軽いのである。日本という異国で、仮の宿のはずだ。しかし、瓢箪荘というアパートに戻ることが、故郷に帰宅するかのような心地よさを持っている。
 日本の好々爺とはこういう人物かと思わせる管理人が居り、その人物を頂点にしているためか、安アパートに住む居住者たちがまるで家族のような親近感を抱くことがある。
 では、和ちゃんは?
 和ちゃんは、弟と呼ぶには歳が離れて幼すぎ、息子というには、自分はまだ子供を持つには、若すぎると考えた。
 玄関先のモジャがあくびを止めて、風に乗ってくる音の方向を探った。懐かしい音を聞きつけたのである。足音の間隔に乱れが無い。地面を踏みつけると言うより、地面に吸い付くように下ろした足で力強く地を圧する、変化に富む地形を歩き慣れた者の足音である。
 やがて、モジャの耳は、足音と連動する規則正しい呼吸音を捉え始めた。モジャは犬小屋の傍らに寝そべったまま、期待と歓迎を込めて尾を振った。モジャが尾で小屋の壁を叩く音が耳に届いて、ジェスールはアパートの玄関のむく犬の毛の柔らかさを思い出した。 管理人さんと和ちゃんには、富士の麓で汲んできたわき水がペットボトルに詰めてザックに入っている。が、このモジャへの土産を忘れてしまった事を後悔している。
 温和しい犬で、あまり吠えると言うことをしないが、この時のモジャは、久しぶりの人物の帰宅を飼い主に知らせるために吠えた。
「ああっ、帰ったんか」
 お祖父ちゃんは、玄関脇の水道からホースを伸ばして、アパートを囲む植木に水をやりながら、一ヶ月ぶりに見る住人にちらりと目をやってそう言い、植木に目を戻して続けた。
「まず、部屋で荷物を下ろして、寛いだらええわ」
 ジェスールの立場から見れば、旅の土産話はあるだろうが、まず長旅の疲れをとりたいに違いない。お祖父ちゃんはそう言う無口な配慮をする人物である。
「じゃあ、土産話はまた後で……、和ちゃんは?」
「今、母親と一緒に買い物に行ってるわ。直ぐに帰ってくると思うで」
 ジェスールはふと思いついた人物の所在を聞き、お祖父ちゃんは答えたが、モジャが吠える声に母親という言葉がかき消されて届かない。ジェスールは笑顔でモジャに気付き、笑顔で皮肉な言葉で挨拶をした。
「お前、相変わらず、雑種のまんまやなぁ」
 モジャは仲の良い友達の皮肉に、悪戯で返すように、ジェスールのズボンの裾や衣服を咬み、引っ張り捻った。
 ジェスールは玄関に腰を下ろして、トレッキングシューズの靴紐を解いた。体格の良い彼の体重を支えるがっしりした作りで、くるぶしの辺りまで覆う高さがある。下駄箱に入らないために、靴を下駄箱の脇にそろえて置いた。靴に付着する汚れが旅の物語を語っている。ただ、旅の記憶を辿りながら、靴の手入れをした後は、しばらくは、靴もザックも封印して現実の仕事に戻らなくてはならない。ひんやりした床が火照った足底に気持ちが良い。しかし、和ちゃんの青く小さなスリッパの横に、見知らぬ女性の存在を予感させる赤いスリッパには気付かなかった。ジェスールは重い足取りで階段を登って、久しぶりの自分の部屋のドアを開けた。古い畳の香りが漂った。


「富士の麓は、今の時期でも、夜は寒さを感じるほどひんやりしているね」
 ジェスールの声に続いてマリアの声がした。
「私も一度、行ってみたいなぁ。あのね、富士山って、コノハナサクヤビメって言って、女を象徴する女神さまなの。出産とか、子育てとか」
 マリアの声の調子から、彼女が憧れるものが、地形としての富士山ではなく、女神さまの麓でテントで夜を明かすことだというニュアンスが読み取れて面白い。
 このとき、トレーナーの仕事を終えて帰宅したヘレンが加わった。階段を登りきったいつもの雑談場に、テーブルを囲んだジェスールとマリア、アダムの姿があった。ザックの収納物を整理するのに自分の部屋では狭すぎた。ジェスールはこの場所を借りて、旅の思い出を仲間に語って聞かせながらザックの中身を整理していたのである。
「お久しぶり、アナトリアのゴリラさん。修行の旅は終わったの?」
「やぁ、元気そうだね。アメリカ雌ライオンさん」
 二人は互いに相手につけたあだ名で呼び合った。その呼び名のどう猛さに驚いて、アダムはマリアの顔を覗ったが、マリアは笑顔で首を振ってみせて、二人はいつもこの調子で、喧嘩をしているわけではないと説明した。
 当然である。ヘレンは和ちゃんから見せてもらうジェスールの手紙で、その旅の日程を知っていた。景色を楽しみつつ、大阪と東京を山岳地帯を辿って結ぶ、延長千kmを越えるトレッキングコースを二十kg近くの荷を背負い、一ヶ月ほどで踏破するジェスールの体力には、素直に敬意を払っているのである。
 その二階の笑い声の中に、チェルニーの帰宅が隠れてしまった。この時、チェルニーは手に提げた荷物の重さに喘ぎながら帰宅した。必要な買い物が野菜やチーズなど重量物に片寄り、彼女が両腕に下げる袋の総重量は十kgを越えるだろう。玄関をくぐって、とりあえず床に袋を下ろして、腕を回して肩の筋肉をほぐした。チェルニーは、靴をスリッパに履き替えながら、頑丈そうな大きな靴に気がついた。ジェスールの帰宅を知って耳を澄ますと、二階からジェスールの声が混じった笑い声がする。
(のほほんと笑っている暇があったら、あなたの体力をもっと有効に使いなさい)
 か弱い女を手助けして欲しいものだわと考えたのである。
 階段の最初のステップに足をかけながら、二階を見上げようとしたチェルニーは、階段の中程、階段が角度を変えて二階に続く小さな踊り場に見慣れた人影を見つけた。子供の手を引いた女の姿である。和ちゃんと母親に違いない。ただ、女は二階の人々の死角から様子を覗うのに夢中なようで、チェルニーに気付かないようだ。
(会話のきっかけが掴めずにいるのかしら)
「あっ、チェルニーさん」
 女の傍らの和ちゃんが、チェルニーに気付いて、笑顔で母親にチェルニーの存在を示した。女は和ちゃんの手を大事そうに掴んで、黙って階段を上がった。一足ごとに、なにやら戸惑いに満ちた沈黙が深まるようで、沈黙が周囲を圧して声を出す者が居なかった。
 周囲の沈黙の中で、ジェスールがアダムに尋ねた。
「あの女の人は、誰?」
「えっ。和ちゃんのお母さんだよ」
 ジェスールはアダムが質問を誤解したかと考えて、別の表現で繰り返した。
「違う、違う。和ちゃんの横の女の人は、誰?」
「だから、和ちゃんのお母さんに決まってるじゃない」
 ヘレンがそう応じ、当たり前ことに迷うジェスールに、首を傾げてマリアが断定的に言った。
「そう、和ちゃんのお母さんよ」
 ぼんやりと記憶を封じる雰囲気が場を圧倒し、和ちゃんの母親の立場を否定する者が居ない。
 和ちゃんの両親は交通事故で亡くなっているはずだ、だから、和ちゃんはおじいちゃんとここにいる。ジェスールは皆が自分を担いでいるのかと疑ったが、彼らの真剣な目を見れば、そうではないらしい。
  周囲の仲間の様子に、ジェスールは背筋にぞっとするものを感じた。和ちゃんの手を引く女の様子が異様だが、その異様な光景に同調して包み込む雰囲気は何だろう。
 そして、彼は以前、管理人室を訪れたときに、亡くなった和ちゃんの両親の写真を見たことがある。感情を凍り付かせるような雰囲気を漂わす、目の前の女性ではなく、ここにいる人物に当てはめれば、マリアのように楽天的な雰囲気がただよう女性であるはずだ。
 自分の進むべき道は自分で決める。単独のトレッキング慣れしたジェスールは、回答に逃げ道の無い短い質問を女に発した。
「貴女、本当は誰?」
 表情は険しい。和ちゃんが女に懐いていて、この女が和ちゃんを可愛がっていることは分かる。しかし、周囲の人々を騙し、母親を装っているのは間違いなかろう。装っているということに不快感を表したのである。女は一瞬怯える様子を見せて和ちゃんの様子をちらりと覗って黙りこくったままである。
 ヘレンたちはこの場の深刻さが理解できないらしく首を傾げた。
(ジェスールは何にこだわってるの?)
 この時、ヘレンの目にペットボトルの水が目に入った。ジェスールが管理人への土産にと富士山の麓で汲んできたものである。ザックの中身を整理する時にテーブルの上においてあり、ヘレンの目の前にあった。ヘレンにとってトレーニングで汗をかいた後で喉が渇いていてちょうど良い。
「こらぁ!」
 ジェスールの怒鳴り声が響いた。
 全く、女というのは油断も隙もない。管理人への土産に、せっかく富士山の裾野で汲んできた貴重な湧き水である。和ちゃんの母親になりすます女は不愉快だが、勝手に貴重な水を飲もうとする女にも腹が立つ。沈黙を切り裂くジェスールの大声に、ヘレンは驚いて口に含んだ水にむせ返って吹き出した。
「あっ、ごめんなさい」
 ヘレンがそう詫びたのは、自ら噴き出した水が霧のように広がって、和ちゃんの手を取る女を包んだからである。
「あらっ?」
 女の姿にヘレンに疑問がわいた。他の仲間たちの声が続いた。
「えっ?」
「そんな……」
「嘘でしょ?」
(ちっ、)
 降り注いだ水しぶきを浴びた女は、彼らにかけていた呪縛が遮られて、影響をおよぼさなくなったことに気付いて、悲痛感の籠もった舌打ちをした。
(あなたにだけは……)
 知られたくない、そういう感情が女から発散されて周囲を押し包み、女は和ちゃんを抱き寄せたかと思うと、和ちゃんの目に意識を注ぎ込んだ。和ちゃんの腕が、たらりと垂れた。女の背後に居たチェルニーは、女が和ちゃんに何か危害を加えたと思った。
「和ちゃんに、何をするのよ」
 チェルニーの声と共に、女の後頭部で大根が砕けて、水々しい白い破片が散った。側に武器になるものが無く、買ってきたばかりの野菜を買い物袋から引っ張り出して使ったのである。
 そうだ、驚いている場合ではない。和ちゃんは力が抜けきって、女の腕に寄りかかって、目は光を失い、顔は表情を失って人形のよう。
 女は和ちゃんになにやら危害を加えたに違いないのである。女が和ちゃんの母親を偽っていた理由を考える前に、女の手から和ちゃんを取り戻さなければ……。
 ここで、女は尋常ではない姿を見せた。女は後頭部の衝撃を感じるようすも見せず、左の細腕で和ちゃんの体重を感じさせないほど軽々と抱き上げて、大切そうに胸に抱いたかと思うと、チェルニーを振り向いて視線に力を込めた。チェルニーの体は吹き飛ばされるように後ろの壁にぶつかり、気を失ったように自分の意志を失った。
 女の攻撃を受けたチェルニーの姿が異様である。気を失ったかに見えるチェルニーの体は、壁に打ち付けられた反動でこちらに跳ね返って倒れそうな体勢のまま、支えるものもなく静止しているのである。
 この時に、彼女たちの後方に姿を見せたのがヨゼフである。何やら部屋の外が騒がしくドアを開けると、いきなりこの状況である。しかし、彼はよく察した。彼の位置から女の位置まで遮るものが無く、女の注意はチェルニーに向いている。彼はこのチャンスに女に飛びかかって和ちゃんを奪い返そうとした。
 女は気配を鋭く察して、右腕の先を飛びかかってきたヨゼフに向けた。女の手の平から何かが発せられたかのように、ヨゼフに異変が生じた。ヨゼフの身体能力を物語る姿である。部屋のドアから女の位置まで約3メートル。ヨゼフは太ももに溜めたた力を開放して一気にジャンプしたのである。その姿が凍り付いて、床から浮かんだまま静止している。
「悪魔よ、和ちゃんを解放して、ここから立ち去りなさい!」
 女はきょとんとしたままで、アダムが差し出した十字架を眺めた。
「コレが、何よっ?」
 女がふんっと鼻を鳴らしたかと思うと、アダムは差し示した十字架が効果を示さない驚きの表情のまま、凍り付いたように静止した。
「和ちゃんを放せ」
 体力と腕力には自信がある。腕で女を捉えてしまえば和ちゃんの体を引きはがすように奪い返すことが出来るだろう。ジェスールはそう考えて、女を逃がさないよう腕を広げて女に迫り、ヘレンはジェスールの判断を評した。
「甘いわ!」
 ヘレンはタックル程度で女から和ちゃんを取り戻せるものかと、ジェスールを補うように、女の頭部をねらって腰をひねってハイキックを繰り出した。女の視線を受けて、その二人の姿が凍り付いて静止した。女は、ふんっと笑って、ヘレンのつま先に向けた指先を動かすと、ハイキックを繰り出したポーズが静止したまま、ヘレンのつま先がジェスールの頭部に向いた。
 女は辺りを見回した。残っているのは、マリアだけである。
「和ちゃんを、返して下さい」
 マリアは女と向きあって静かに言った。マリアからは攻撃的な雰囲気は感じられない。しかし、マリアが発した言葉は、子供に対する愛情が籠もっていて、ずしっと重みを持って女に響いた。
「ふんっ」
 女はマリアを無視できず、かといって、マリアの言葉に反論することも出来ずに笑って、ひょいっと手すりを飛び越えて一階に去った。和ちゃんを抱えたまま音も立てず、和ちゃんの体重も自らの体重も感じさずに一階に着地した。マリアは手すりに駆け寄って、女の後ろ姿を目で追った。女は和ちゃんを抱いたまま、一階の自分の部屋に飛び込むように姿を消した。
 この時、チェルニーの悲鳴が響いた。女が姿を消すのと同時に、支えきれないままの体勢で静止していたチェルニーの体が、動きを取り戻して床に倒れ込んだのである。マリアの背後では、ヨゼフの長身が重力を取り戻して、どさりと床に落下する音と共に、ヨゼフのうなり声が聞こえた。再び、動きを取り戻したアダムの呟きが聞こえた。
「どうして?」
 あの悪魔に十字架の効き目がなかったと言いたいのだろう。そして、マリアはジェスールを救う暇もなく、彼が次の瞬間に感じるはずの苦痛に同情しつつ、ぎゅっと目を閉じた。
「うぎゃっ」
「きゃっ。ごめんなさいっっっっ!」
 ジェスールの口から漏れた悲鳴と、ヘレンの叫びである。女に向きを変えられた後、動きを取り戻したヘレンのハイキックが的確にジェスールの頭部を捉えていたのである。ジェスールは頭を抱えてしゃがみ込んだが、首を振って立ち上がって言った。
「和ちゃんはどうした?」
 マリアは目撃した状況を階下を指さして伝えた。
「一階の部屋に」


 ジェスールが先頭に立ち、階段を下りる途上で、目を回しているチェルニーを抱き起こした。彼らは周囲の気配を油断なく見回しながら、女の部屋の前に移動した。振り返ってマリアを眺めると、彼女は肯いていて、この部屋に間違いはない。このアパートの構造から判断すれば、このドアを除けば、窓以外に逃げ場はなく、窓ガラスを割った音もしていないから、女は和ちゃんを連れたままこの部屋の中にいるに違いない。
 ジェスールはドアを開けられる程度にドアから距離を置いて、目配せをしてヨゼフにドアを開けてくれと伝えた。ドアが開いた瞬間に部屋に飛び込むつもりである。ヘレンはジェスールに続いて部屋に突入する体制を整え、チェルニーは玄関にあった靴べらを武器の変わりに手にして振り上げた。
 ヘレンが黙って指を曲げていく意味を察して呼吸を合わせた。一本づつ指を曲げてゆき拳になって握りしめて前に突き出した瞬間に、一斉に突入するのである。
「GO!」
 拳を握った瞬間にヘレンが突入を命じた。ヨゼフがドアを開け、ジェスールに続いてヘレンが部屋に突入した。
 部屋は無人であった。部屋の中を見回せば唯一の出口は窓しかない。
「窓から逃げたのかしら」
「いや、和ちゃんを抱いて出るには小さすぎる、それに、ほらっ」
 アダムは窓の鍵を指差した。
「鍵がかかったままだ。ここから外に出たとしても、あとから鍵をかけることが出来ない」
 もちろん、窓ガラスを割った様子はなく、押し入れを開けても、布団が詰まっているだけで人影はない、布団が詰まっている押し入れの天井から逃れた気配はないが、念のためにアダムが天井板を外して天井裏をのぞき込み、首を振って誰の姿も見られないことを告げた。
「床?」
 ヨゼフが床下から逃げたかと推察したのだが、チェルニーが否定した。畳を剥がし、その下の床板を剥がすほどの余裕があるはずはなく、それに畳の上に手鏡が転がっている。もし畳を傾けたのなら、手鏡が畳の中央に転がっているはずがないと冷静に考えたのである。
 マリアは転がっていた手鏡を誰かが踏んづけて割って怪我をしないよう、部屋の片隅に移動させた。女がここに住んでいたと言うことを示すのは、マリアが手にした手鏡と、部屋の隅に置かれた三面鏡のみである。静まりかえった部屋の中は空虚で生活感がない、そんな景色を鏡が映し出していた。6畳の狭い空間に6人の人間が集まっていて、次の一手が見つからないまま、行き詰まって沈黙が続いた。
「ここには、手がかりは無さそうだね」
「別の場所もあたってみよう」
「急ぎましょう」

 一階には他に五つの部屋があり、管理人室を含めて誰の姿も見つからない。最初は集団になっていたヘレンたちも、あまりの違和感のなさに緊張を解いて、各自はバラバラになり、思いつくまま一階、二階を探索したが、手がかりは見つからず、何となく最初の手がかりを求めた女の部屋に戻り始めた。
 その時、玄関からアダムが異変を知らせる声を発した。
「ちょっと来てくれ」
 いち早く玄関に駆けつけたチェルニーは眉をひそめた。
「緊張感のない人ね」
「こんな時に遊ぶの良くない」と、ヨゼフもアダムを非難した。
 他の仲間も、このタイミングで笑えない冗談にため息をついた。このアパートは古いが、管理人がよく手入れしていて、ドアもきしむことなく軽く音もなく開く。アダムはそのドアの前で、必死でドアを押しながら、開けることが出来ないパントマイムを演じているのである。集まった仲間の前で、アダムが一人でおどけているようにしか見えない。
「君たちがやってみろ」
 自分の立場を理解させるには、それしかあるまい。アダムはドアから距離を置いて、ドアを指差した。
「いいわっ、ドアを開ければ良いんでしょ」
 チェルニーが肩をすくめて、タチの悪い冗談に付き合ってあげると宣言した。そのチェルニーがドアに触れたのだが様子がおかしい。きょとんとして、再び肩をすくめて、無言のままで順番を譲るように、背後にいた腕力には自信のありそうなジェスールにドアを指し示した。ジェスールはドアを押し、ドアを確認するように撫でてみてから首を傾げて順番をヨゼフに譲った。ヨゼフは大きな手の長い指先を広げて、ドアから、ドアを付けてある枠まで、丁寧になで回して見て、素直に事実を認めて言った。
「このドア、ドアじゃないね。開かないよ」
 ドアが開きにくいというのではなく、硬さが異様である。一枚岩をドアの形に彫り上げたかのように、ドアのノブや蝶番など、可動部が動く様子もなく、軋みもしないのである。
「どいて、」
 ヘレンは他の居住者をドアから遠ざけた。首元に巻いていたジャージの袖を解いて、右のこぶしを覆った。
「おい、おい、おいっ、」
 アダムはヘレンの意図を察した。ドアの窓ガラスを割るつもりである。ドアは開かなくても窓ガラスなら破れるかもしれない
「えっ?」
 しかし、窓ガラスはヘレンの拳を受け付けなかった。ふつうなら、割れずとも拳にその感触があるはずだ。固そうに見えたドアがぼやけて、ヘレンの拳はぼんやりとした薄暗い空間を貫いただけである。
「もぉっ」
 チェルニーが下駄箱脇の花瓶を振り上げた。男性たちはチェルニーの意図を察した。花瓶を投げつけて、窓を割るつもりだ。こういう場合、女性の方が大胆な行動をとるものかもしれなかった。
 チェルニーが両腕を振り上げて投げつけた花瓶は、ドアの窓ガラスを破ることも無く、花瓶自身が割れることも無く、命中した箇所にぶらりと浮いて、漂うような動きを見せた。やや時間を置いて、重さがあることを思い出したかのように、そのままぽとりと床に落ちて鋭い音を立てて破片を飛び散らせた。仲間は黙ったまま顔を見合わせた。
 花瓶がぷかりと浮いたありえない光景と、床で砕け散った現実的な光景が重なって得体の知れない恐怖感を生んだ。
「ほかの場所から外に出ましょうよ」
 マリアが現実的な提案をした。仲間はうなづいた。確かにこの得体の知れないドアを相手にしていても埒があくまい。一番近い窓は階段の脇にある。
「えっ?」
 窓に接近したアダムは窓の外を指さした。アダムが指差したのは、隣の子供が路地でボール遊びをする光景だが、投げ上げたボールが宙に浮いたままで、落ちてくる気配が無い。
「あれは?」
 ヨゼフは管理人の姿を見つけたのである。庭木に水をやっているのだが、飛び散る水しぶきが静止して、差し込む陽の光が作り出した虹と同様に音が無い。
「管理人さん」
「和ちゃんのおじいちゃん」
 ヨゼフとマリアが大声で呼びかけたのだが、声は管理人には届かず反応は無い。
 チェルニーは、玄関脇の固定電話から引きちぎられたケーブルの端をつかんでヘレンに見せた。ヘレンにも記憶がある。以前、あの女が引きちぎったケーブルである。その電話がまたいつの間にやら姿を取り戻して、元の位置にある。
(電話?)
 チェルニーはそう思いついて、アダムの胸のポケットに見えた携帯電話を引っ張り出した。二つ折りの携帯電話を開いて思いついた番号を押した。
「もしもし?」
 そうだ、電話なら外の世界に救援を求めることが出来るだろう。しかし、チェルニーは怪訝な表情でダイヤルボタンを押し直した。耳に当てた電話に耳を澄ませ首を傾げた。
「ひっ」
 チェルニーは小さく悲鳴を上げて電話を切り、更に、別のダイヤルボタンを押した。電話に耳を澄ませた彼女は、目を細めて恐怖に耐え、彼女の様子を覗っていたアダムに電話を返した。アダムは受け取った電話を注意深く耳に当てた。
「何か、子供の声だ。和ちゃんじゃない。もっと大勢」
 そこまで判断して、聞いてみろとジェスールの耳に当てた。
「もしもし、そちらは誰だ?」
 ジェスールは聞こえるものの異様さに目を細めて、電話の向こうに呼びかけたが、名乗る者はいない。電話回線によって繋がった得体の知れない世界で発せられる叫びが一方的に聞こえるのみである。それでも、ジェスールは注意深く耳を傾けて、メロディと歌詞を聴き取った。
「かぁごの なぁーかの とぉりぃはぁ、」
 ジェスールの口から漏れ出す情報を聞いたマリアが言った。
「かごめかごめ? 日本の子供の遊び歌よ」
「だめだ。これ以上は聞き取れないよ」
 ジェスールは隣にいたエレンに電話を回した。ヘレンが耳を傾けて首を傾げ、更に、電話を受け取ったヨゼフが、耳を傾けて意味が分からないという様子で首を振った。
「かごめ?」
「子供の遊び歌。マザーグースみたいなものよ」
 マリアはあっけらかんと言った。その表現をアダムが補った。確かにアメリカ人にも分かりやすい表現だが、微妙に違うのは言葉の意味が不確定で幾つもの解釈が成り立つということである。それをアダムが口にした。
「"かごめ"という言葉だけでも、籠、籠の編み目、妊婦から、ユダヤの紋章にまで、様々な解釈されたりしてる。」
 チェルニーが応じた。
「理屈はいいわ。子どもたちは何が言いたいの?」
 この時、ヨゼフは公園でマリアやアダムと子どもたちの遊び歌を聴いたことを思い出した。
「確か、取り囲んでいるという意味?」
「ここから逃がさないぞって脅してるわけ?」
 事実、彼女たちは閉じ込められて逃げ場がないのである。携帯電話を順に回して聞き取る仲間の耳に、確かに、かごめかごめの言葉が聞こえ、言葉を聞き取ろうと耳をすますほど、メロディが無機質に心に刻まれている。無邪気さのみで感情を伴わない歌声は恐怖感を掘り起こす。
「かごのなかの とりぃは いついつ でやぁる」
 ジェスールも手にした携帯電話を耳に当てて、その言葉をつぶやいた。アダムはジェスールが呟く言葉の意味を補足した。
「籠の中の鳥、閉じ込められた俺たちの比喩か」
 マリアが言葉を継いだ。
「『いついつ でやる』ってのは、『いつ出会えるの?』、『いつになったら出て行けるの?』、『いつ出て行くつもりなの?』、など、いろいろな解釈があるわ」
「理屈は良いから、子どもたちは何が言いたいの」
 チェルニーの言葉にヨゼフが言った。
「いつ会えるのかな? 会いたいって言ってるのかな」
「あなたたちは、この瓢箪荘から、いつ出て行くつもりかと尋ねてるんじゃ」
「どうして? 私たちを閉じ込めているのは、子どもたちじゃないの」
 ジェスールは携帯電話をそっと耳から離してチェルニーに返した。チェルニーは改めて電話を耳に当てた、子供たちが歌うメロディは続いていた。

 うしろの しょうめん だぁれ?

 言葉の意味は理解できる。子供たちのメロディは、お前の後ろに居る者は誰だと問うているのである。チェルニーは子どもたちが何か警告でも発しているのかと、思わず背筋にぞっと恐怖を感じて通信を切って振り返った。
 チェルニーの背後にはマリアが居て、ぽつりと尋ねた。
「何故、そんな歌が聞こえるの? 子供たちは何を言いたいのかしら?」
 仲間は途絶えたメロディを追うようにチェルニーの手の携帯電話を眺めた。誰もマリアの疑問を解けずにいる。
「じゃあ、あの女の動機は何だ? どうして和ちゃんを誘拐した? どうして和ちゃんの母親になりすましていた?」
 ジェスールはそんな言葉で問題解決の観点を変えてみようと提案した。
「そう、動機よ。犯罪者には何か動機が必要だわ」
 ヘレンがチェルニーにの言葉に同意して肯いた。チェルニーは少し考え込んで結論を出した。
「人身売買ね。子供が奴隷として、労働力として、高く売れるのよ」
 ヘレンが別の選択肢を発した。
「子供を集めて少年兵にするという話もあったわ」
 ヨゼフも意見を加えた。
「それなら、まだ良い。でも、臓器売買が目的だったら?」
 たしかに、この世界の片隅でそんな話があったようだ。チェルニーはヨゼフの意見を補った。
「和ちゃんをばらばらにして、内臓とか目の角膜とかを取り出して高く売ろうってわけ?」
 入居者たちは、ばらばらになった和ちゃんの想像を振り払うように首を振った。
 マリアは首をかしげた。愛情と呼べるかどうかは首を傾げざるを得ないが、少なくとも、あの女には和ちゃんを傷つける気配はなかった。
 しかし、子どもを労働力に、兵士として、臓器売買を、すべてこの地球のどこかに現実にある話で、否定のしようがない。妖怪の世界に比べて、人間の世界とはいかに恐ろしいものだろう、そんな思いをため息と共に吐き出したのである。


 次の展開への手がかりが無く、入居者たちは誰が導くでもなく混乱の始まりの場所に戻ってきた。
「もう一度整理してみよう。異変はここから始まったんだ」
 ジェスールの言葉をマリアが継いだ。
「貴方がそこに座ってトレッキングの道具の手入れをしていて、私とアダムが居たのよ」
 ヘレンが言葉を続けた。
「それから私が帰ってきて話に加わったわけね」
 そして、アダムが言葉を継いで言った
「続いて、チェルニーが帰ってきた」
 チェルニーが応じた。
「その前にあの女が和ちゃんを連れて階段にいたのよ。貴方たちの様子を覗うみたいにね」
「女が二階に現れて……」
 ジェスールは言葉を途切れさせて仲間の顔を見回して続けた。
「最初は君たちは、おの女が和ちゃんの母親だと信じていたね」
「分からないわ。和ちゃんのご両親が亡くなっている事は知っていたもの」
「私も……」
「ボクもだ」
 ジェスールが続く記憶を辿った。
「戦闘になって、」
 アダムは肩をすくめた。
「僕らの行為は何の効果も無かった」
 その通りだった。チェルニーが女の後頭部に与えた打撃も、ヨゼフの跳躍も、ジェスールの腕力も、ヘレンのハイキックの技も、女には全く影響を及ぼすことなく終わっている。
「そうだね。あの悪魔には十字架も効き目が無かった」
 アダムが言い、ヨゼフが応じた。
「十字架に影響されない。きっと、彼女、仏教徒じゃないんだろうか」
「何を?」
 チェルニーは呆れて続けた。
「妖怪にクリスチャンも仏教徒もムスリムもあるもんですか」
 ヘレンが断言した。
「その通り! 化け物は、化け物よ!」
 この後は口々に言葉が入り乱れて収拾が付かない。
「その前に、何故いきなり戦闘になった? 私たちは彼女と諍いのない生活をしてた」
「彼女に騙されながらね」
「あの水を吹きかけちゃった時から、女に騙されていたことを思い出したのよ」
「何? あの水?」
「富士山の麓の湧き水」
「何かの霊水ってわけ?」
「富士山って、女や子供を守る神さまなのよ」
「いや、”まゆつば”って言葉がある。人の唾液を眉に付けると妖怪のまやかしを見破ることが出来るという言い伝えなんだ。唾液には霊的な力があるのかもしない。ヘレン、君はあの水を口に含んだ後、唾液の混じった水を吹き出したんだろ」
「化け物に効き目があるなら、テッポウウオにでもなってやるわよ」
「あとは?」
「携帯電話から、大勢の子供の歌声」
 次の言葉に行き詰まった彼らは、記憶を辿って階段を下った。階段を下って直ぐにある管理人室を覗いたが、むろん誰の姿もなく、テーブル上に管理人が飲み残した茶の入った湯飲みが残されているが、既に指先に冷たさを感じるほど冷えている。
「これが、本当のお母さん?」
 アダムは仏壇の写真を取り上げて、傍らのジェスールに見せた。アダムはこの部屋にはいるのは初めてだが、部屋の隅に置かれた漆塗りの箱が、亡くなった人を弔う目的があるという事を知っていた。その仏壇にある若い男女の写真は和ちゃんの父母だろうと容易に想像が付く。
 ヘレンは写真を見て肯いた。しかし、写真の女性は、どうして、あの化け物を和ちゃんの母親と思いこんでいたのかと、考え込むほど雰囲気が違う。楽天的な性格が体からにじみ出すような笑顔は和ちゃんと似ている。傍らの男性に比べれば、小柄で女性らしい丸みを帯びた体つきだが、つっ突けば、彼女の心も体も弾み出すのではないかと思うほどの行動力を感じさせる。この部屋で得られる情報は他にはないらしい。仲間は化け物が和ちゃんと共に住んでいた隣の部屋に移動した。
 六畳の広さに、キッチンが付いた部屋で、大きさは仲間の住居と変わりがない。生活感を感じさせる物は部屋の隅の鏡台だけだ。
 居住者たちは置かれた状況を改善する情報に詰まってしまった。チェルニーが不安を紛らわせようとし、アダムが言葉を付け加えた。
「でも、ここは明かりは点くし、水道やガスも出るわよ」
「今のところ、食料や水には困らないということか」
 現状が改善される見込みは立たないが、少なくとも今のところは彼らの生存を脅かす兆候はないと言うことである。
 マリアは、ふと、開いた三面鏡に映る自分の姿に気付いて、事件が始まるまで、自分の部屋の鏡の前で髪を整えていたことを思い出した。ジェスールの気配に気付いて、無邪気に土産話でもねだろうとして、髪を最後まで整えずにいたのを思い出したのである。
 マリアは三面鏡の前に屈んで、正面に自分の顔を写し、転がっていた手鏡を後頭部の位置で角度を変えて、襟足を映そうと試みた。
 彼女が小さく驚きの声を上げたのはこのときである。
「あっ、あ・あ・あっ」
 彼女はすばやく辺りを見回した。仲間は皆、熱心に議論をしていて、彼女に耳を傾けてくれそうにない。しかし、再び鏡に向きあった彼女は首を傾げた。彼女の目の前の異変が消え失せている。彼女はチラリと胸に抱いた手鏡に視線をやった。
 そして、自分の推測を誰かに検証してもらう必要を感じて、手近に居たアダムに手招きをした。
「ちょっと……」
「どうしたんだい?」
「ここに立ってみてくれる?」
「ここかい?」
 マリアは鏡台の前を指さしてアダムに立ち位置を指定した。自分はアダムの背後に回って、鏡台に向かって手鏡をかざした。
「ほらっ」
「えっ?」
 アダムは息を呑んだ。目の前の光景が信じられないのである。まるで、鏡台にぽっかりと穴が生じたかのよう。その穴の向こうは、いきなり屋外になって、見たことの無い景色が広がっているのである。草原の草がそよぐ様子が見えている。
「えいっ」
「わっ」
 マリアの掛け声とアダムの悲鳴に似た声が続けさまに響いた。マリアが、とんっと、アダムの肩を突いて、新たな世界に放り込んだのである。
 六畳の部屋からアダムの姿が消えた。
 アダムの悲鳴で、仲間の視線が鏡台に集中した。最初に仲間が見たものは、得体の知れない穴からアダムが這い戻ってきた光景である。アダムは何か言いたいのだろうが、口をぱくぱくさせるのみで驚きか怒りの感情で声が出ない。いきなり、得たいの知れない場所にほおり込まれた。辺りをうかがう余裕もなく、部屋の光景が見える穴に戻ってきた。
「お前が、い・ち・ば・ん! 怖いわ」
 ようやく、アダムは息を整えながらマリアにそう言った。ドアのガラスを素手でぶち破ろうとするヘレンより、花瓶をぶつけようとするチェルニーより、笑顔で他人を得体の知れない世界に押し込むこの女が、一番危険だと言ったのである。
 マリアには悪気は無い。鏡の向こうに見える世界には、何やら懐かしさのようなものがあり、危険な香りは全く感じられないのである。
 じゃりっと足元に感触がある。向こうの世界に放り込まれたアダムが這い戻ってきたときに、素足につけたまま持ち込んだ土だった。畳に散らばった雑草の葉は、向こうの世界に放り込まれたアダムが思わずつかんで引き千切り、掴んだまま持ち帰ったものだ。
 目の前に広がる世界は映像だけではなく、実在感をもっている。
「ふうっ」
 突然に、マリアのため息とともに、異世界の扉が消え去った。彼女が手鏡を捧げ持つのに疲れた腕をおろしたのである。この女には緊張感が無い。
「なるほど、あの化け物はここから逃げたんだ」
 自ら手鏡を手にして、鏡台の鏡と合わせ鏡にしてみたヨゼフが言った。チェルニーが首を傾げた。
「どこに繋がってるのかしら」
 チェルニーに答えず、ジェスールが呟いた。
「残された手がかりは、向こうの世界だけか」
「かごめかごめ、閉じ込められている者はいつ出てくるのか?」
「行くわよ」
と、ヘレンが言った。今にも鏡の向こうに突入しそうな勢いである。
「もう少し準備が必要だよ」
「手がかりは向こうの世界だけよ。いつまでもここで暮らすつもり?」
「こんな格好で出かけるつもりかい。」
 ジェスールはヘレンにこの部屋の仲間を見るよう促した。戦闘意欲に欠けるマリア、靴べらを武器代わりに構えるチェルニー、何より彼女自身が何の武器も持ってはいない。
「じゃあ、三十分で準備を整えて、この鏡の前に集合。絶対にぶちのめしてやるんだから」
 ヘレンは仲間を散会させた。


 部屋に戻ったマリアは、塩を付けた手の平でご飯を握って、旅の食料を作った。マリアがお気に入りの日本のファーストフードといえた。
「ジェスールの分、チェルニーの分……」
 彼女はそう呟きながら、仲間の数に合わせて中くらいのおにぎりを六個作って弁当箱に詰め、ジェスールの体格や腹を空かせがちなヨゼフを思い出して予備のおにぎりも作った、さらにその隙間に香の物を押し込んだ。ピクニックにでも出かけるような気軽さで、そのお弁当を水筒と共に藤のバスケットにしまった。部屋の中を指差しながら見回して、記録のためのペンと手帳が必要だろうと判断した。続いて、長旅になったら綻びる衣服を繕う針や糸も必要だろうとも思った。手に収まるサイズのソーイングセットもバスケットに入れた。これで彼女の旅の準備は完璧である。
(どうして?)
 得体の知れない旅だが、不思議なことに、恐怖はわいてこない。あの女を思い出すときに、直感的に胸にわいてくるものは寂しさや悲しさ後悔など、恐ろしさとは別の感情である。
 時計を見ると、約束の時間まであと八分。彼女は机の上の書籍を手にした。ペルーに帰って童話作家をめざしたい、という彼女の夢の参考資料の一つである。妖怪と称される日本の不可思議な存在について、イラストと共に記載されている。何かの手がかりを求めて、マリアはページをパラパラとめくった。
 何故か、『「産女』というページで手が止まった。古くは中国の伝承で、『姑獲鳥』と、鳥を意味する文字を含んだ名称だったらしい。中国の伝承が日本に伝わり、日本の土着の伝承と結びついて、赤ちゃんを身ごもった、或いは赤ちゃんを出産した直後の女を意味する言葉が当てられて『産女』と称されるようになった。
 ただ、マリアがこのページで手を止めたのは、子供を大切に抱く女のイラストに気を引かれたのかもしない。ページをめくり続けると、他にも様々な妖怪のイラストが現れては消えた。
 もちろん、悪魔のような人を害する存在もある、しかし、人を驚かせて楽しむものや、悲しげなもの、コミカルなものなど、その多様性は世界の人々と同じで飽きさせない。マリアはこの本を仲間の参考に持って行くことにした。
 三面鏡の部屋に行くと、仲間は既に集まっているが、肝心のヘレンの姿がない。ヘレンを待ちつつ、マリアは先ほどの妖怪画集のページを仲間に広げて見せた。
「何か、子供をさらうような女の化け物が居るの?」
 チェルニーの問いに、ヨゼフは画集のページを繰ってみた。
(こんなにも多くの化け物が)
 画集を見た居住者たちの印象である。この国にはこれほど無数の化け物が人と共存しているのかと驚いている。
「ちょっと待って、何か聞こえる」
 アダムの声に、仲間はぎょっとして一斉に耳を澄ませた。
「なんだろう」
 アダムは音を判別した。
「刃物を研ぐ音じゃないか」
 マリアは刃物の音と聞いて、心当たりのあるページをめくった。
   鬼婆
 そのページのイラストは、犠牲者を切り刻んで料理すべく、包丁を研ぐ老婆の姿が描かれている。
 子どもを労働力や兵士としてさらう、臓器が目的で子どもをさらって殺してバラバラにする。先ほど仲間の想像にあった誘拐目的に、食用という目的が加わった。人を捉えて食べると言うのも妖怪にありがちな目的ではないか。イラストと、耳に聞こえる音が同調して、仲間の恐怖を極限まで煽った。
「ヘレンは?、ヘレンは奥の部屋に一人で居る。大丈夫か」
 アダムは一人で居たヘレンが、妖怪に襲われたのではないかと危惧したのである。
「いいか、そっと、足音を立てないで」
 五人の男女はジェスールを先頭にして、足を忍ばせて廊下を歩いた。ヘレンの部屋のドアが開いていて、やや薄暗い廊下に部屋の光が漏れて、光と共に固い金属を擦り合わせる音が断続的に響いてくる。その単調な物音は生命感が無く、不思議な自然現象のように仲間の心に響いて不安を煽った。
 ジェスールは仲間を振り返って肯くように、化け物が居たら皆で一斉に取り押さえるぞと黙って語りかけた。
「ヘレン! だいじょう……、ぎゃっ」
 大丈夫かと、ヘレンの安否を尋ねる前に、ジェスールは悲鳴を上げて身を避けた。身を避けたものの、何も飛んでくる危険物はない。驚きつつもほっと安堵するジェスールの様子に、ヨゼフが部屋の中をのぞき込んだ。ヘレンがこちらに向かってナイフを投げる体勢で居る。刃渡りが二十センチはある大型のコンバットナイフである。
「紛らわしいわね。入るなら先に声をかけてよ」
 突然の侵入者を妖怪と間違えかけたというのである。ヘレンは投げかけたコンバットナイフを鞘にしまい、留め金をかけた。右の脛の側面にもやや小さめのナイフのフォルダーを付けており、彼女は二丁のナイフを身につけている。更に、彼女の傍らには他に形の異なる三丁のコンバットナイフがシャープナーと並んでいた。先ほど聞こえていた物音は、アダムの推測通り刃物を研ぐ音であったようだ。
「よくまぁ、こんな、」
「どれでも好きなのを貸してあげるわ」
 ある意味、妖怪より危険な女だ。アーチェリーの弓が収納ケースから出して組み立てられており、十数本の矢が入ったクイーバーと言われる矢筒を腰から右の股に下げている。
「行くわよ」
 その目が怒りに燃えて逝っている。
「おいおい、ロビンフッドか?」
「あの妖怪に、四十五口径の弾丸をぶち込めないのは残念だけどね」
「だから、銃の代わりに弓で戦うつもりかい?」
「どんな状況でも逃げないのが海兵隊だわ」
「おれ、海兵隊じゃないし、」
 ヘレンはヨゼフにテーブルの上のナイフを指差して言った。
「じゃ、今からなりなさい」
 ヘレンはコンバットナイフをジェスールとヨゼフに渡した。
「戦う気概をもってれば、海兵隊員だわ」
 気を引き締めるように鉢巻きをするヘレンは、和ちゃんのすがるような目を思い出している。
「助けて」
 そう言って救いを求めた和ちゃんを、笑って見捨ててしまったのではないかという罪悪感である。今の彼女が怒りを感じているとするなら、和ちゃんを誘拐した女に半分、残りの半分は和ちゃんの助けを求めに応じきれなかった自分自身に向いている。
 あの場にいたマリアに、同意を求めて言った。
「私、あの時、約束したのよ。和ちゃんを守ってあげるって」
(助けて)
 その和ちゃんの言葉とすがりつくような表情はマリアもしっかり記憶していた。
 しかし、マリアは何故か首を傾げたくなるのである。
 仲間たちは再び鏡の部屋に戻った。椅子を見つけ、その背もたれに手鏡を固定して、鏡台の鏡と向かい合わせに置いた。再び、鏡の前に物静かな自然の景色が広がった。
「私はここに残るわ」
 チェルニーが意外なことを言い、その理由を続けた。
「ここを守る人間も必要でしょ?」
 論理的なことならともかく、チェルニーは妖怪だの幽霊など得体の知れない物は恐ろしい。そんな所に行くぐらいならゴキブリや蛇の群れに身を投じる方がましだと思うのである。それを前提に役割を考えれば、たしかに、この場を守るという選択肢がある。
 ヘレンがチェルニーを眺めて賞賛の声を上げた。
「へぇーーー」
「何よ」
「勇気があるなぁと思って」
 首を傾げるチェルニーに、ヘレンが語ってきかせた。
「いいこと? 大勢で居るからこそ、お互いを守れるし、化け物も手を出してこないの。それなのに、たった一人になったら……」
 ヘレンの言葉が途切れ、やや沈黙が続いた。チェルニーが想像を深める瞬間である。たしかに、化け物はあの入り口から逃げ去ったという証拠はなく、今も姿を消して、屋根裏にでも潜んで彼女たちの隙を窺っているかも知れないのである。
「あぁーら。なんて美味しそうなお尻」
 ヘレンはチェルニーの尻の肉を指先でつまんで、何者かが噛み付いたらこんな感じだと教えた。一人になったら、得体の知れないものが現れて、チェルニーを襲ってむさぼり喰うといっているのである。ヘレンは思わせぶりに天井を眺め回してからチェルニーに優しく語りかけた。
「私たちが帰るまで、ちゃんと無事でいてね」
「わ、私も行くわよ」
「了解!」
 ヘレンは周囲の仲間たちをぐるりと見回した。突入しようという彼女への反対はないものの、すでに戦闘態勢にある彼女に比べて、この兵士たちは気概は欠けているようだが、贅沢は言えまい。順番を決めるまでもなく、マリアが好奇心に駆られるように鏡の入り口をくぐり、ジェスールが整理しかけていた荷物を再びザックに詰め込んで背負った姿で後に続いた。仲間たちは次々と不可思議な世界に踏み込んで、最期にチェルニーが入り口をくぐった。
 


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