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往来の両脇にはあまたの露店が軒を連ね、通りすがりの人々が熱心に店の品物を検分している。それに混じって客を呼び込む商人の声が声高に聞こえる。いつもながらの活気に溢れた下町の光景がひろがっていた。
 青年がやや名残惜しさを感じさせるように言った。
「そなたの屋敷はどこだ? 送っていこう」
「ありがとう。でも、私なら大丈夫だから」
 ファソンが言い終わらない中に、彼らの間前に突如としてヌッと現れた人影があった。
「陳ファソン、こんな場所で逢えるとは、つくづく奇遇だな。やはり、俺たちは縁があるのか」
 近づいてきた男を見て、ファソンは両班家の息女にはおよそ似つかわしくない悪態を心でついた。
「あら、金氏の若さま。今日もまた相変わらず嫌みがお上手ね」
 つかつかとやって来た若い男は険のある眼でファソンとその傍らに立つ青年を交互に見た。
「俺の許婚者と他の男が昼間からよろしくやっているとは、これはどういうことかな、ファソン?」
 この男、金サムジョンという。右議政の嫡男で、父親が政府の高官なのを鼻にかけて傍若無人なふるまいが眼に余る。妓房で女遊びに狂うは酒色に溺れるはで、その放蕩ぶりはつとに知られている。
 こんな男ではあるが、ファソンにとっては幼い頃からの知り合いなのだ。子どもの時分から、このいけ好かない性格は変わらない。
 男ぶりはそこそこなのだけれど、何しろ性格がそれを上回って有り余るほど悪いのが難点である。
「お生憎さま、私はあなたと婚約した憶えなんて、金輪際ありませんけど」
 確かにサムジョンが父を通して結婚を申し込んできたのは知っている。けれど、その縁談はその時、父がきっぱりと断ったはずだ。
 なのに、この道楽息子ときたら、
―陳氏の娘と婚約した。
 などと真っ赤な嘘偽りを触れ回っているらしい。父も嫁入り前の娘のこととて外聞をははばかるゆえ、事実無根の話を触れ回るのは止めて欲しいと、右議政に苦情を申し入れたが、どうやら、息子に甘すぎる右議政は止めさせた風はない。
 現在、領議政の地位は例外的に空席になっている。ファソンの父陳明瑞(ミヨンソ)は左議政の要職にあり、右議政とは若い頃からの盟友でもあり飲み友達でもあった。政治的なライバル以前に、二人の絆は強い。父もサムジョンにはあまり強く出られない立場ということもある。
 ああ、と、サムジョンがもっともらしく頷いた。
「そういえば、そなたの父御がここのところ、そなたを後宮に上げる気になったとか。確かに、願い出れば妃候補の一次選考試験にはまだ間に合うかもしれんが、お若い国王殿下がそなたのような跳ねっ返り、おまけに〝本の虫〟に興味を示されるとは思えんがな」
「私は後宮に上がるつもりもありませんから。誰にも嫁がず、本に埋もれて暮らすわ!」
 ファソンがつんと顎を反らすと、サムジョンが鼻で嗤った。
「そういうわけにもゆかんのは、お前も判っているだろうが。嫁き遅れと人の噂が立つ前に、この俺が妻に貰い受けてやろうというのだ。ありがたく受けろ」
「冗談でしょ。後宮に閉じ込められるのもご免だけど、あなたと同じ屋敷に住むのはもっとご免だわ」
「何だと」
 流石に気色ばんだサムジョンの前に、それまでずっと二人のやり取りを聞いていた例の朴氏の息子が立った。彼は背後のファソンを庇うように立ち、サムジョンをおもむろに見つめた。
「何なんだ、貴様」
「私は朴家の縁戚の者だ」
 サムジョンが唾棄するように言い放った。
「朴なんて姓はこの都中だけでも掃いて棄てるほどある。どこの朴か、俺は知らんぞ」
「どこの朴氏ゆかりの者かを私自身もそなたに告げるつもりはない。さりながら、名乗らぬ卑怯者にはなりたくないゆえ、先に名乗ろう。私の名前は李幹(イ・カン)だ」
 サムジョンがゲラゲラと笑い出した。癇に触る笑い声だ。
「なるほど、ありふれた名前だ。俺は金サムジョン、父は右議政をしている」
「国の重責を担うだけあって、流石に右相大監(ウサンテーガン)は道理を心得られた方だが、その子息がこの程度とは大監もお気の毒なことだ」
 イ・カンと名乗った青年は静かな声音で断じた。
「き、貴様ッ。この俺にそんな口を叩いて無事で済むと思うのかっ」
 激高するサムジョンを見、ファソンはカンの袖を引いた。
「カン。もう、止めて。あなたのお父さまもそれなりの地位をお持ちでしょうけど、ああ見えても、サムジョンの父親は右議政なのよ」


 国政を司る議政府の三丞承(チヨンスン)の第三位、それが右議政である。カンが幾ら名家の子息でも、その三丞承に立ち向かえるほどの立場にあるはずもなく、下手をすれば右議政に睨まれて失脚する危険もある。
「君は心配するな、ここは僕に任せて」
 カンは安心させるようにファソンに微笑みかけた。どこか頼りなげな坊ちゃん然とした雰囲気から、一転して頼もしげな毅然とした表情に変わる。何故か胸の鼓動がまた速くなり、ファソンは身体が熱くなった。
 今日の自分はどうもおかしい。今まで、こんなに身体が熱くなるのは珍しい書物を手に入れたときだけだったのに。
「そなたは先ほど、国王の女の趣味がどうこうとか申していたが」
 カンは淡々と言った。サムジョンが下卑た笑いを浮かべ、したり顔で言った。
「殿下も所詮は若い男だ。こんな小難しい本にしか興味のない色気なしの乳臭い小娘など、好まれるはずがない」
「さて、それはどうだろう。王に逢ったこともないそなたが何故、国王の女の趣味が判るのだ? 私は殿下のお側近くお仕えしておるゆえ、殿下の女性の好みはよく知っているが、殿下は触れなば落ちんの色香ある女よりは、清楚な娘をお好みになると聞いているぞ」
 事もなげに言ったカンに、サムジョンはせせら笑った。
「フン、どうせ負け惜しみで、口から出任せを申しておるのだろう。貴様のような者が畏れ多くも殿下のお側近くに仕えるなど信じられぬ」
 カンがその端正な顔に不敵な笑みを刷いた。
「そうか。そう思うのなら、そう思えば良い。金サムジョン、そなたの名はしかと憶えておく。せいぜい親父どのの名前に泥を塗らぬように注意するんだな」 
 ファソンは生きた心地もせずに二人を見守っている。サムジョンは武官だ。サムジョン、カン共に上背はあるが、筋骨逞しいという点では、はるかにサムジョンが優位に見える。
「くそっ」
 我慢鳴らず、カンに殴りかかろうとしたサムジョンの巨体がつんのめった。
「うおっ」
 獣の断末魔のような声を上げ、サムジョンはあっさりと道端に転がった。カンが片脚を出して、掴みかかってくるサムジョンに足払いをかけたのだ。
「くそぅ、貴様」
 サムジョンが起き上がる直前、カンがファソンの手を握った。
「これは流石にまずいな。逃げよう」
 二人は脱兎のごとく駆け出した。
「待てっ、貴様ら」
 もちろん、待ってやるはずもなく、二人は駆けに駆けた。
 とりあえずは大丈夫そうなところまで来て、カンは漸く脚を止めた。
「ここまで来れば、あやつも追いかけてこないだろう」
 二人共に相当、息が上がっている。
「カン、無謀なことをしないで。サムジョンは頭の方はからきしだけど、見てのとおり、武芸はかなりのものなのよ。何しろ、武官なんだから。あなたがまともに立ち向かって勝てる相手じゃないわ」
「失礼な女だな。それでは私がいかにも弱々しい男みたいではないか」
「みたい、じゃなくて。弱いでしょ。力仕事なんて、まともにしたこともない細い腕をしている癖に、あの筋肉の塊のようなサムジョンとどうやって喧嘩するのよ?」
「うっ」
 カンは顔を紅くし、言葉を詰まらせた。
「それに、あんなハッタリを口にしては駄目よ」
「ハッタリ?」
 訝しげなカンに、ファソンは笑った。
「そう、あなたが畏れ多くも国王殿下の側近だなんて。サムジョンじゃなくても誰も信じないわ」
「ええと、そなたは」
 言いかけた彼に、ファソンは笑顔で告げた。
「ファソンよ」
「そうだ、ファソン。何ゆえ、そのように言い切れるのだ! 私が殿下の学友だというのは嘘ではない」
「あなたが殿下のご学友ですって?」
 ファソンは堪え切れず笑い始め、その笑いはしばらく止むことはなかった。
「つくづく失礼なヤツだ。私は相当傷ついたぞ」
 ファソンはやっと笑いを納めた。あまりに笑い転げたため、涙眼になっている。
「ごめんなさい。でも、やっぱり信じられない」
 また笑いそうになるのを堪え、ファソンは言った。
「サムジョンって、昔から性格が変わらないのよね。もっとも、傲慢で女好きで最低な男だけど、根はそこまで悪くないの」


 ファソンとサムジョンの腐れ縁は物心つく前からのことだ。そこで、彼女は幼い頃の意外な想い出を語った。
 サムジョンには乳母がいて、乳母にはギルボクという息子がいた。サムジョンの母親は二つ違いで生まれた弟の方を溺愛していたため、彼は乳母を本当の母のように慕っていた。サムジョンは半年違いで生まれたギルボクを実の弟よりも可愛がっていたものだ。
 ある日、サムジョンが自邸で同じような両班家の子ども数人と遊んでいたところ、ギルボクが通り掛かった。悪童の中の一人がギルボクを心ない言葉でからかうと、サムジョンは烈火のように怒り友達を殴った。
 事後、サムジョンは母親からは鞭で打たれ、父親からも延々と説教された。その時、彼は父に向かって広言した。
―ギルボクは確かに身分は低い。ですが、私にとっては大切な乳兄弟です。その大切な身内に等しい者を蔑まれて見過ごしにはできません。
 最後まで謝らなかった息子に、両親は呆れ果てたという。けれど、その話を父から聞かされたファソンはサムジョンを子ども心に見直したものだった。
 ギルボクは乳兄弟とはいえ、使用人であった。その使用人を身を挺して庇ったサムジョンは立派だと思った。
「なるほど。確かに、その行いは見上げたものだな。身分が低いからと、人を訳もなく辱めて良いわけがない。ファソン、この国は王族や両班といった特権階級だけで成り立っているわけではないからね。国の根本は民だ。民の存在なくして国は成り立たない。名も無きたくさんの民こそが、朝鮮の宝なんだよ」
「凄いわ、カン。あなたの言うとおりよ。カンがもし本当に国王殿下のご学友だったら良かったのにね」
 ファソンは笑った。
「それでも、あなたもいずれ官僚となって、この国の未来を担うのは間違いないでしょうし、今の気持ちを忘れないでね」
「さりながら、私は通俗小説を隠れて書いているような男だ」
 どこか自嘲するような物言いに、ファソンは真顔で首を振る。
「カン、両班だから、小説を書いてはいけないなんて、それも世の中がおかしいのよ。女が政を語ってはならない、男が恋愛小説を書いてならない。誰が決めたのかしら。あなたはそんな小さなことを気にせず、あなたの生きたいように生きれば良いと思うわ。〝春香伝〟の続きを書きたければ書けば良い」
「ファソン―」
 カンが愕きに眼を見開く。ファソンは少し照れたように言った。
「熱く語り過ぎたみたい。私も女だからと父からいつも言われているから―。難しい書物ばかり読んでないで、刺繍や伽耶琴(カヤグム)の練習をもっとやりなさいとかね。だから、小説を書きたくても思うように書けないあなたの立場が少しだけ理解できるような気がしたのかもしれないわ」
 ファソンの口調が少し淋しげなものになった。
「サムジョンの言うことは満更、嘘じゃないの。私は両親や親戚から〝本の虫〟って呼ばれてる。こんな私を妻にと望んでくれる男はいないでしょう。もっとも、私自身は一生、嫁がずに本を読んでいる方が良いのだけれど」
 カンが言うとはなしに言った。
「サムジョンはそなたの父御が王妃の選考試験にそなたを応募させるつもりでいると申していたが」
「そんなのはただの噂よ。大体、私にそのつもりはまったくないんだから。幾ら父でも、私にその気持ちがないのに、そんな横暴なことはしないわ」
「そう―だな」
 カンがどこか落胆したように言い、ふと視線を動かした。
「ちょっと待ってて」
 大通りを隔てた斜向かいの露店に近づいてゆく。どうやら小間物を扱っているらしいその店の主人としばらくやり取りした後、彼はほどなく器用に人混みを縫って戻ってきた。
「これを君に」
 カンの男にしては細くて綺麗な長い指が束の間、ファソンの黒髪に触れた。今日のファソンの装いは全体を明るい色合いで纏めている。やや濃いめの桃色のチョゴリ、ごく淡い色の萌葱のチマだ。チマは下に殆ど白に近い薄緑色の地に木春菊を大胆に手書きしており、その上に薄い緑の紗をふんわりと重ねている。
 二枚重ねになったチマがさながら咲き誇る大輪の八重の花びらを思わせる華やかな装いだ。
 そろそろ日中は気温が高くなってきたこの季節にはふさわしい、涼しげな色合いがファソンの初々しい美少女ぶりによく似合っている。


 まだ未婚なので、長い黒檀の髪は背後で一つに編んで垂らしている。牡丹色の髪飾りが飾られているのも愛らしい。
 カンがその艶やかな髪に飾ったのは、菫青石(アイオライト)の簪(ピニヨ)だった。愛らしい蒼色の小鳥を象った玉(ぎよく)がついている。
「〝本の虫〟なんて気にすることはない。そなたが私に言ってくれた言葉をそのまま返そう。君は自分がしたいようにすれば良いんだ。今に、女性が難しい本を読んでも誰にも何も言わせないような国を私はきっと作る。だから、ファソンはずっと変わらないで、そのままの君でいてくれ」
 それに、と、カンは笑った。
「〝本の虫〟を妻に迎えたいと願う変わり者の男もこの広い世の中にはいるかもしれないよ? 何より、ファソンは可愛いし綺麗だ。美しく咲き誇る花に吸い寄せられるように魅了される鳥がおらぬはずがない」
 丁度、そなたの髪に飾ったこの小鳥のようにね。
 カンはひそやかに笑んだ。
「カン、私、こんなものを頂くわけには」
 彼とは町の本屋で知り合っただけで、〝イ・カン〟という名しか知らない。まだ互いのことをろくに知りもしないのに、簪を贈られて受け取れるはずもない。
「良いんだ。これはファソンが私に勇気をくれたお礼だ」
「私がカンに勇気を上げた?」
 彼の言葉をそのままなぞったファソンに、カンが大きく頷いた。
「誰が何を言おうと気にしないで、自分の好きなことをすれば良いと言ってくれた。ファソン、だからといって私はもちろん本来の自分の仕事をおろそかにするつもりはない。けれど、その傍ら、〝春香伝〟の続きを書いてみようと今日、はっきりと決意したよ。これもファソンのお陰だ」
「カンはもう任官しているのね?」
「ああ、どこの部署にいるかまでは話せないけどね」
 ファソンは微笑んだ。
「私はてっきり、カンはまだ任官していないのかと思ったの」
「親のすねかじり息子だと思った?」
 問われ、まさかそのとおりだとも言えず、ファソンは紅くなってうつむいた。
「だって、あまり仕事をしているようには見えなかったんだもの」
 カンが嘆息した。
「私はつくづく君には頼りない男のように見えているらしい」
 ファソンは狼狽えた。
「そういうわけではないのよ。でも、そのう、あなたって武官には到底見えないし。強いていえば文官のタイプだけど」
 言葉を濁したファソンに、カンがすかさず言った。
「よくも言ったな、〝本の虫〟め」
「ふふっ、これでお相子ね」
 二人は顔を見合わせて吹き出した。
 流石に長い初夏の陽もそろそろ傾きかけている。結局、ファソンは屋敷の近くまでカンに送って貰い、彼とはそこで別れた。
 五月の空は淡い夜の気配に覆われ、そこここに薄墨を溶き流したような宵闇が垂れ込め始めている。昼間は夏を思わせるほど気温が上がるが、流石にこの刻限は吹く風にも幾分冷たさが混じる。
 ファソンは屋敷の門に脚を踏み入れる間際、つと背後を振り返った。カンとはここからはかなり離れた場所で別れたのだから、今、眼の届く距離に彼がいるはずもない。それでも、振り返らずにはいられなかったのは何故なのか。
 いつになく火照った頬を傍らを過ぎゆく夜風が快く冷やしてくれる。生まれて初めて経験した〝熱〟の理由をこの時、ファソンはまだ知らなかった。
 そして、そんな彼女の運命を激変させる出来事が屋敷内で待ち受けているとも知らずに。 

  突然の見合いと家出

 お忍びで町に出たファソンがこっそりと自室に戻るのはいつものことだ。そこに側仕えの女中チェジンが色を様変えてやって来た。
「お嬢さま(アガツシ)、夕刻までにはお戻りになるとおっしゃっていたのに、今まで、どこでどうなさっていたのですか! あたしはもう、旦那さまと奥さまからきついお叱りを受けましたよ」
 チェジンが恨めしげな表情で訴える。チェジンは亡くなった乳母の娘だ。チェジンの母はファソンが生まれた直後から七歳のときまでまめやかに仕えてくれたが、病で亡くなって久しい。乳母には二人の娘がいて、チェジンはファソンと同年だ。上の娘は既に他の両班家に仕える下僕に嫁している。
「ごめんね。古本屋で友達に逢って長話してたら、遅くなって」


 忍びで外出している間は、大抵、チェジンが上手く言い繕ってくれている。今日は頭が痛いから昼寝をしているということになっていたのだけれど―。確かに、昼寝にしては長すぎたかもしれない。
「とにかく、一刻も早く旦那さま(ナーリ)のお部屋にお行きになって下さいまし」
 チェジンの声に急かされるように、ファソンは父ミョンソの居室に赴いた。室の前で右手のひらを胸に添え、深呼吸する。
「父上(アボニム)、ファソンです」
「入りなさい」
 そこには当然というべきか、父だけでなく母ヨンオクも揃っていた。ファソンは手のひらを胸に添えたまま軽く一礼し、殊勝な顔つきで二人の少し下手に座った。
「その分では、自分がしでかしたことの愚かさは重々承知しているようだな」
 父が重々しく言い、父から少し離れて座る母がすかさず口を出した。
「一体、いつになったら幼い童のように屋敷を抜け出し、ほっつき歩く癖が治るのかしらね」
 が、父は片手を上げて母を制し、お喋りな母は不満そうに口を閉じた。
「あの、そのことでは私がチェジンに無理に頼み込んだことでもあり、チェジンへのお叱りはこれ以上は止めて頂きたいと―」
 言いかけたファソンに、母が声を尖らせた。
「主(あるじ)の行いを側にいて諫められぬのは、側仕えが責めを負うべきことです。ソジがよく長年仕えてくれたゆえ、これまでは大目に見て参ったが、今度、そなたが黙って屋敷を抜け出すのに荷担致せば、チェジンを鞭打つことになりますよ」
「まあ、ヨンオク。今はその話は良いだろう。大体、チェジンはこの娘に無理矢理頼み込まれ、仕方なしに協力させられたのは判っている。鞭打つならば使用人ではなく、この娘の方が先だ」
 父は柳眉を逆立てる母を宥め、ファソンには一転して厳しい表情を向けた。
 母は三十代後半とは思えないほど、若々しく美しい。こうして華やかに装っていれば、適齢期の娘を持つ母親には見えないだろう。しかも、母はファソンを生むときに相当な難産で、生んだのは娘一人だった。母の関心はいつでも一人娘に注がれている。
 親の愛情を知らない子どもには贅沢すぎる話かもしれないが、幾つになっても干渉してくる母の小言は正直、あまりありがたくないものだ。
「まあ、それはそうですけど」
 ヨンオクは不承不承言った。父はおもむろに腕組みをした後、唐突に切り出した。
「明日、見合いだ」
「え?」
 ファソンは大きな黒い瞳を見開いた。
「相手はさる名家の若君だ。心して支度を整えるように」
 父の言葉はどうやら、もう決定事項らしい。
「そんな、お父さま、あまりに急すぎるのでは」
 父はゆっくりと首を振る。
「そんなことはない。明日とはいかにも急に聞こえるかもしれぬが、実のところ、かなり前から内々に話を進めていたのだ」
「―」
 話の急展開についてゆけず、ファソンは言葉を失った。
「あなたは何も心配することはないのよ、ファソン。お父さまがすべて良きように運んで下さいますからね」
 傍らから母が言い添えるのに、父ももう止め立てはしなかった。
 ややあって、ファソンは父を見上げた。
「お父さま、仮にも見合いするのは私なのに、お相手の方のお名前さえ教えて頂けないのですか?」
「これは正式な見合いではない。その方と内々に対面するというのも外部に洩れてはならんのだ」
「そこまで外聞をはばかる方というのも」
 ファソンがまた黙り込むと、父が宥めるよように言う。
「ヨンオクの言うとおりだ。そなたは何も案ずるには及ばぬ。縁談というのは時と運が決めるものだし、互いの相性もあろう。万に一つ、相手の方とそなたがあい合わぬとなれば、この縁談をごり押しもできぬ。そのために、正式な対面の前に内輪にてお逢いするのだ。ゆえに、そなたも気遣う必要なく、嫌ならば嫌と申して良いのだぞ」
 つまりは相手の評判や名に無用の傷を付けないために、正式な見合いとなる前に内々に対面の場を設けて相性を見ようということか。
「それでしたら」
 頷きかけた時、母がすかさず言った。
「大監(テーガン)、そのような甘いことを仰せになって良いのですか? この縁談をお断りするなんて、到底考えられないのではなくて?」
「そういうわけにはゆかぬだろう。結婚というものはある程度、互いに合う合わぬもある。合わぬ者同士を無理に娶せたとて、不幸の因を作るだけではないか」



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