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クレアヌスの胸板

 ドリクスがエリュティアを伴ってシュレーブ国王の館の一角にある宝物庫にいる。今回のアトラスの訪問の答礼に、今度はエリュティア側からルージ国王の館にいるアトラスを訪問する。その時に持参する品物を選ばねばならないのである。

 

 所蔵品は豊かで、アトランティス大陸内から集められた装飾品は数知れず、シュレーブという国の豊かさを物語っていた。もちろん、ここは聖都シリャードにおける王の館に過ぎず、この館にこれだけの宝物があるなら、本国の城にどれほどの富を蓄えているのか想像もつかない。壁に作り付けの棚は、飾られた宝飾品が窓から入り込む日の光を反射して、壁全体が輝くようである。  来客がこの光景を見れば、シュレーブの財力に恐れをなすに違いなく、事実、そういう意図で、館に招いた諸外国の貴族に披露することがある。

 

 その片隅に、武具を展示する一角がある。神話を伴った幾筋かの槍が穂先を上に並んでおり、建国の伝説を伴ったいく振りもの宝剣が横に並べられていた。ドリクスが心に定めた剣もその中にあった。

「ルージの人々の気性は勇ましく、槍や剣など武具を好みましょう」

「ルージ人は、それほどまでに戦いが好きなのですか? 」

 エリュティアの疑問には答えず、ドリクスは一振りの剣を指し示した。

「おお、フェルムスの剣がございますぞ」

「特別な謂われでもあるのですか? 」

「シュレーブ国の祖、グヴォーダー王がルミリアの導きの元で与えられ、建国の道を切り開いた名刀でございます」

 繊細な作りの宝刀で実用性はない。伝説は宝刀を引き立てために後から付け加えられた脚色に違いなかった。エリュティアは剣には興味を示さず、棚の片隅を指さした。

「先生。あれは?」

 エリュティアが指さしたのは、大人の手の平ほどの大きさの丸い金属板である。

「クレアヌスの胸板でございますな」

 ドリクスはため息を押し隠すような思いで答えた。ドリクスが指し示した剣に比べれば見劣りがする。シュレーブ建国の祖グヴォーダー王が戦場でのお守りに身につけていたもので、展示品としては欠かせないが、展示品の中で唯一の実用品である。直径が半スタン(約10cm)、厚みが1ティスタン(1.8cm)ほどの鋼の板は、細い鎖がついており、その表面に女神の半身のレリーフが刻まれていた。

「ここに刻まれているのはルミリアでしょうか? 」

 女神が手にする審判の弓で、ルミリア神だと分かるのである。クレアヌスの胸板に興味を示したエリュティアは、鋼の円盤を手にし、裏返して眺めた。錆びてかすれた薄い文字があり、彼女はその文言を指で辿って読んだ。

「我、常にルミリアと共に在り。ルミリア、常に我を導かん」

 鎖を背に回して身につければ、鋼の円盤が左の胸に位置する構造で、真理の女神ルミリアがこの胸板を着用する者を勇気づけるという謂われのある装飾品に違いない。小さな円盤に防御力は期待できず、鎧としての機能はない。勇敢で気丈な女性として描き出される当世風のルミリア神の像ではなく、古い金属板に描き出されるルミリアはたおやかな女性の雰囲気があり、ドリクスには古くささを感じさせた。しかし、その女神の優しげな面立ちはエリュティアにも似ている。

 

 ドリクスはエリュティアの興味を剣に向けようと試みた。

「アトラス王子。あの勇敢な若者にはフェルムスの剣が似合いましょう」

 エリュティアはドリクスが指し示す剣を一瞥したのみで興味を示さず、物思いにふけるようにクレアヌスの胸板に執着する。ドリクスは言葉を継いだ。

「ああっ、そう、『剣を交わす』と言うて、ルージには剣にまつわる面白い習慣がございましてな、ルージの男たちは、生涯で最も信頼を置ける者と身に帯びた剣を交換して義兄弟の約定を交わすとか」

「これを身につける者を、ルミリアは正しく導くのですね」

 そう呟くエリュティアは、ドリクスの言葉を聞いていないに違い無かった。ドリクスはエリュティアの目を見て口ごもった。この少女は素直だが、思いこみが激しく、時にひどく頑固になる。この時のエリュティアも、神から受けた啓示を実行に移す巫女のように、あの王子に贈るのはこの品でなければならないという固い思いこみが瞳に現れていて、ドリクスにはその思いこみを解きがたいと感じられたのである。

 

 ドリクスは彼女の感情を害することを恐れた。もともとシュレーブ国とルージ国の関係を深めることが目的である。今のところ、この少女が結婚や夫婦生活ということを充分に理解しているかどうかは疑問だが、アトラスの元に嫁ぐことに疑問を感じている様子はない。彼女には機嫌良く嫁いでもらうためには、ここは彼女の意見を受け入れるのが得策だろう。ドリクスはエリュティアの手から胸板を取り上げて優しく言った。

「よろしいでしょう。それでは持参する前に、細工師どもに、いま少し磨かせて、宝物に相応しい箱に入れさせましょう」

「きっと、あの方の心を導きます」

 願いが叶えられたうれしさに、エリュティアの眼が和らいで口元に笑みが浮かんだ。この選択が、アトラスとエリュティア、二人の運命の方向を定めた。

 

 この時、館の中でエリュティアを探し求めていたフェミナが姿を見せた。シャルで髪を結い、メタラックと呼ばれる貫頭衣の上にティノーブと言う薄衣を羽織ったアトランティスの貴婦人の正装である。

「エリュティア様、お別れに参りました」

 そう語りかけるフェミナの声と態度は、衣服と同じく礼儀正しく臣下の礼を取っていて、幼なじみの親しい雰囲気を消していた。エリュティアはフェミナと頬を合わせるように抱擁した。身分の差を超えて互いの体温が言葉の代わりに伝わった。

 フェミナはこれから父親の領地に戻り、嫁ぐ準備を整え、シュレーブ国の都パトローサで国王の祝福を受け、贈り物の隊列を加えて、フローイ国のに嫁ぐ手はずである。グライスという夫となる人物の名は知っていても、会話どころかまだ一度も顔を合わせたこともない。嫁ぐ土地は彼女が生まれ育ったシュレーブの文化の香りすらしない無骨な田舎の国である。その国の辺境では蛮族タレヴォーの一団が叛乱を起こしているとも聞く。この二人は二度と顔を合わせる機会が無いかもしれない。フェミナの頬を伝う涙がそれを象徴していた。

 エリュティアは男女の恋愛を司るフェリンの母で夫婦の愛情を司ると言われるフェイプラの名を挙げた。

「フェミナ、あなたの上に愛の女神フェイブラの祝福がありますように、そして、真理の女神ルミリアの輝きが常に貴女を照らしていますように」

 フェミナは神の名を使わず、人として彼女の気持ちを語った。

「エリュティア様もお幸せに」

 フェミナの本音である。自分同様、政略結婚の道具として東の海の向こうの島国に嫁ぐ予定のエリュティアの幸福を願ったのである。二人の少女は互いの体を離して見つめ合ったが、やがて、フェミナは涙を見られるのを避けるように身を翻して去った。

(私も?)

 エリュティアはこの時に初めて、自分の命運に気付いたのかもしれない。彼女は明日、クレアヌスの胸板を持ってルージ王リダルの館にアトラスを訪問するのである。彼女の心の中に悲しみを伴った不安がうずまいた。


破滅の予兆

 早朝、シリャードの大地が大きく揺れた。町では水路の水面が踊るように揺れるのが見え、家の中では棚の中の品が床に散乱し、水差しがテーブルの上で倒れ、人は足下の揺れと不安と恐怖で歩くことが出来ないというほどの地震だった。

 

 

 もちろん、アトランティスの大地が地震に見舞われることは過去にもあった。しかし、平均寿命が五十歳ばかりのこの世界では、年老いた語り部が物語る伝説にも近い事象で、伝説に聞く地震を初めて経験する者も多い。人々は不安におののいた。

 幸い人的被害はほとんどなかったが、長い社会的混乱の中にいる人々の不安をかき立て、聖域に蛮族タレヴォーの軍の駐留を許しているアトランティナに対する警告だという者やら、アテナイの神々がアトランティスの神に挑みかかってきたと言う者がいて、シリャードの内部が落ち着かない。更に警備に当たる近衛兵たちがシリャードの被害状況を調べるために町の中を駆け回るようにうろついていて、アテナイ軍との軍事衝突があるのではないかとさえささやかれた。

 

 ただ、政治的な駆け引きをする者たちにとって、地震など無関係であるといわんばかりに、エリュティアが予定通りアトラスの元を訪問するという先触れの使者がルージ王の館に駆け、ルージ側はその使者に、予定通り歓迎の準備を整えているとの返答を持たせて返した。そこにアトラスとエリュティアの意志が反映されることはなかった。

 

 フローイ国王の館では、国王ボルススと孫娘リーミルがなにやらひそひそ話に熱中する様子で、六神司院ロゲルスリンの者どもは欲望を満たすために占領軍に接近するばかりではなく何かのはかりごとを秘めている。その者を利用しようと図るアテナイ軍や、排除を図る神帝スーインの動き、このシリャードという都市国家の内部は、様々な人々の思惑が渦巻いている。ただ、この地震がこの後のアトランティスの命運を示す予兆だと気付いた者は誰も居なかった。


聖都の検分

 地震に見舞われたのはアテナイ軍ち駐屯地も同様である。兵は兵舎から飛び出して空を仰いでゼウスに救いを求める程に動揺した。しかし、その動揺が時を経ずして収まったのは、司令官エウリクロスの人望の故に違いない。エキュネウスはそんな叔父をまぶしげに仰ぎ見た。

 

 エウリクロスは甥にシリャード内の探索を命じた。地震による被害調査の名目で、この都市国家の地理不案内な甥のエキュネウスに、現在彼らが置かれている状況を教えるのにちょうど良いと考えたのである。彼は、側近のカルトレウスと護衛の兵十名をつけて、エキュネウスを送り出した。

 

「隠す必要はない。隅から隅まで案内せよ」

 そう言った総指揮官に、カルトレウスは頷いて、その言葉の裏の意味を察したことを伝えた。カルトレウスの見るところ、総指揮官の甥は、忠誠心と誠実さに富み、アテナイ人の象徴とも言って良い気性の人物らしい。この濁りのない気象の若者に、シリャードというアトランティスの中心地で、どろどろと粘るような情勢の香りを嗅がせておかねばならない。

「陽を浴びた景色は、一段と壮麗でございましょう」

 カルトレウスは、その景色に圧倒され、無言でルミリアの神殿を眺めるエキュネウスにそう言った。昨夜の砦の中、二人で並んで眺めた神殿だが、朝日を浴びるその姿を間近で眺めれば、その屋根は青い空にとけ込む高さがあり、ひと抱え以上もある太さの白大理石の柱は、太陽をかたどったレリーフが刻まれ、金の装飾が施されていた。アトランティス大陸の中央を南北に分断するルードン河の南の岸部にあり、真上から見れば正方形神殿の壁面を正確に東西南北に向けている。そのために、朝日が輝くこの時間は東の壁面が白くそびえて見え、その壁面や天井を支える柱のレリーフが朝日を反射して輝くのである。この時代、これほどの建造物は、ギリシャ世界には無かった。

「しかし、大樹も幹から朽ちると申します。外見は壮大でも、その内側は白蟻に食い荒らされておりますよ」

「白蟻?」

「ほらっ、そこかしこに、うようよと居りますな」

 カルトレウスは神殿の周囲であわただしく動き回る神官たちをあごで指し示した。

「ずいぶん、慌ただしいようだが」

「先ほどの地震で慌てふためいて居るのでしょう。ご覧あれ、休会のはずの議事場に急遽、各国の国王どもの旗が掲げられております」

「旗がどうしたのだ」

「アトランティスの国王どもの会議が開かれるときに掲げられるのかならわしとか。不穏な雰囲気に、今頃、各国の公邸に使者が遣わされているところでございましょう」

「何が話し合われるのか興味があるところだな」

「いつものごとく、地震はこの聖地に蛮族タレヴォーの侵入を許しているアトランティナに、神が怒りをあらわにしているのだ、などと騒ぎあうのでございましょう」

「詳しいな」

「何、今日の夜更けには、会議の内容を告げる者が、砦に参りますよ」

「ここに、我々への内通者が居るというのか?」

 若く純真なエキュネウスには信じがたい。昨日からその巨大さや壮麗さに驚かせ続けられているシリャードという都市国家は信仰によって、アトランティスの九カ国をまとめ上げる精神的な支柱のはずだ。その内部に裏切り者が居るというのである。しかし、カルトレウスはエキュネウスの問いかけに意味深な笑顔で頷いて、疑問を肯定した。

 

 そんな会話をしつつ、一行はルミリア神殿とその両脇にある六神司院ロゲルスリンやアトランティス議会の前を通り過ぎた。

「神殿の東と西に、各国の王の居宅がございます」

 カルトレウスはそんな案内をしながら、背後の兵に手で合図をして道の脇に控えさせ、自らもエキュネウスを導くように街道沿いの民家の軒先に立ち止まった。前方からやってくる行列に道を譲ったのである。カルトレウスは説明を続けた。

「ここでは、西にはフローイ、東にはルージなどの国王が住まいを構え、笑顔の内側では、互いにのど笛を食いちぎるかのような内情。我々は彼らとの争いを避けつつ、彼らの争いを見守ればいいと言うことです」

 エキュネウスは行列を眺めて聞いた。

「あれは?」

「旗から判別すればシュレーブ国の者どもですな。列を構成する侍女どもから見れば、後ろの輿には王家の女どもが乗っているのでしょう」

 そんな言葉を交わすエキュネウスとカルトレウスの前を行列の先頭が通り過ぎた。彼らが存在しないかのように粛々とした雰囲気である。蛮族タレヴォーの者どもを見るのも汚らわしいとでも言いたげに、行列の者どもの中にアテナイの兵士と視線を合わせる者が居ない。

 次の瞬間、エキュネウスと行列の輿に載った少女の視線が一致した。おそらく二人は心を共有したに違いない。記憶をかき乱される瞬間、相手が昨日出会った人物だと理解する瞬間。少女はすぐに顔を伏せてエキュネウスの視線を避けたが、それは他の人々のような不浄な者から目を背けるためではない。再び出会った相手が何者なのかという疑問を思いめぐらす所作だったのだろう。エキュネウスは通り過ぎる行列を眺めつつ少女と同じ思いを言葉に出して尋ねた。

「あの女性は?」

「輿に王家の紋章がございました。おそらく、シュレーブ王の娘のエリュティア姫かと」

「エリュティア」

 エキュネウスは少女の顔立ちと共にその名を心に刻んだ。昨日は美の女神アフロディーテを思い起こさせた少女だが、改めて眺めたエリュティアには成熟した女性の美というより、まだ未熟さ故の純真さを秘めた少女の美しさがあった。顔を伏せたエリュティアは無垢な瞳で胸元に赤い包みを眺めていた。


王の宝剣

 時をやや遡る、まだ地震の混乱から覚めない早朝の聖都シリャードの中央付近で、若者たちの勇ましいかけ声が響いていた。ルージ王リダルの館で、ルージからやってきたアトラスとその側近が、中庭に設けられた砂場でレスリングのトレーニングをしているのである。アトラスたちにとって朝の習慣に過ぎないが、地震の直後で不安に駆られる人々には、若者たちが競う声は激しい乱闘を連想させ、何事が起きたのかと耳を澄まさせた。

 

 リダルは若者たちのトレーニングを止めさせようとはしなかった。若者たちが競い合う勇ましい声が地の悪神を威圧するという言い伝えがあった。ただ、この王は希代の戦術家らしく合理的で、若者のかけ声で悪神を退けようとは考えてはいない。若者たちの力強いかけ声で、地震で乱れる人々の心が静まることを期待したのである。その若者たちに混じるザイラスの声を聞きつけたリダルは、部下にザイラスを執務室に呼ぶよう言いつけた。

「我らが王よ、ただいま参じました」

 ザイラスが挨拶するまもなく、リダルはザイラスを親しげに呼び寄せて続けた。

「おおっ、ザイラスか。近こぅ寄れ。神帝スーインからのお召しがあった。儂は議会へ行かねばならない」

「では、エリュティア姫との面会の席は?」

「その事よ。お前はアトラスやエリュティア姫と歳も近い。年寄りどもより、気づくことも多かろう。お前が姫を迎える手配りをせよ」

「私のような者がですか?」

 ザイラスがそう聴いたのは、自分は他の者と違って、一般庶民出身で誇るべき家柄がないということである。リダルはその点について全く膾炙する気配もなく断言した。

「そうと決めたぞ」

 この王が断言すると、その言葉を覆すことは難しく、臣下は命令を受け入れるしかない。

「仰せの通りに」

 そう頷くザイラスに、リダルは腰の短剣を差し出した。リダルが日常生活の中で、戦の長剣の代わりに身につけている装飾品で、武器としての実用性はない。しかし、束にはアクアマリンがはめ込まれたルージ王家を証する持ち物である。

「これを、儂の身代わりとせよ」

 リダルがそう言ったのは、王族に次ぐ貴族の一員という身分に取り立てるので、気兼ねせず他国の王家の者に接しろと言うことである。装飾や儀礼を嫌うこの王は、時に家臣が驚くほどの気配りと大胆な決断をする。そしてそれは気まぐれや思いつきではなく、常に冷静な計算の結果である。確かに、ザイラスという青年は、次世代の王となるべきアトラスを支える側近として申し分のない能力を持っていた。

 

 しかし、ザイラスは光栄に浴した喜びの表情の内側で、様々な感情が入り交じって乱れるのを自覚している。男としてリダルの勇猛さには敬意を感じている。その男から全幅の信頼を得たという喜び。また、リダルがザイラスの父を殺した仇だと言うこと、そして何より、今の自分がリダルの信頼を裏切って他国に内通しているという後ろめたさである。ザイラスは複雑な表情で、アトランティス議会に向かうリダルの背を見送った。ただ、復讐心というザイラスを支え続けた信念に揺るぎはなかったようで、彼は迷いを振り払って任務を考えた。あと、二ライ(約二時間)も経てば、挨拶に来るエリュティア姫を館に迎えるのである。


再会の時

 アトラスと面会するためにエリュティアが、シュレーブ国公邸を発ったのは、面会時間の二ライ前である。目的のルージ公邸はルミリア神殿を挟んで東に1ゲリア半、現代の距離の単位で約1kmにある。成人が早足で歩けば15分とかからない距離だが、自国の公邸前で行列の隊列を整え、エリュティアを輿に乗せ、神殿前の蛮族タレヴォーの砦を避けると称して、迂回して、シリャードに住む一般市民が集う広場を通過して、休息を取った。ルージ国公邸まで二ライの時間をたっぷりと使うのである。全て、シュレーブの姫がルージ公邸を訪問すると言うことを市民たちの目に焼き付けておく為である。この噂はすぐに各国に広がるだろう。行列に付き従うエリュティアの教師ドリクスはそんな計算をしていた。ドリクスは最後の決断を促すようにエリュティアに語りかけた。

「では、参りましょうか」

「はいっ」

 エリュティアは短く返事しただけで、素直に輿に乗り込んだ。アトラスへの贈り物になるクレアヌスの胸板を、深紅の布で包んで胸元に大切に抱きかかえていた。本来は侍従が捧げ持って目的地まで運搬する。エリュティアはそこ刻まれた真理の女神ルミリアに祈りを込めるように、侍従にはまかせず自分で持参しているのである。

(エリュティア様は、クレアヌスの胸板にどんな思いを込めているのか

 ドリクスはふとそう思った。彼女は救国の英雄の登場を祈っているに違いない。しかし、周囲の男どもによって運命の糸を操られる操り人形の少女に、この時だけはアトラスと結ばれた後の自分の幸福のみ祈っていて欲しいとも考えたのである。

 一行は広場を出発した。既に到着を知らせる先触れの使者はルージ公邸の門前に到着しているだろう。

 

 同じ頃、館の主が不在になったとき、公邸の内部を取り仕切る役割を託された老ランドスは、王の意を受けて、ザイラスによく協力して準備を整えた。その手際の良さに、アトラスの近習の若者たちはすることもなく手持ちぶさたで、公邸の門に近い一画に屯している。

「我らが王妃となる姫か。早く一目みたいものだ」

 アトラスの側近のラヌガンが仲間の若者を見回して言った。仲間もまた好奇心を込めて頷いた。彼らはリダルを名ではなく「我らが王」と呼ぶ。「我らが王妃」と称したのはアトラスが次の王となり、その王の后として彼らが敬う女性になるだろうという確信を持っているのである。

「ラヌガン、お前たちは、奥の部屋で控えていろ」

 ザイラスが通りかかって、若者たちに命じるように言った。

「朋輩のくせに、我らの指揮官にでもなったような口をきく」

「王の短剣を得て、思い上がっているのではないか」

 そんな声が背後に聞こえたが、ザイラスは忙しく、説明に要する時間がない。ザイラスには先日、エリュティア姫を訪問したときの記憶がある。アトラスがやや乱暴で、姫に対する敬意を失する態度だった。今回の面会ではそれを避けたいと考えているのである。

(なんと、愚かなことだ)

 ザイラスは自分の心情を心の中でそう評した。リダルを親の敵だと信じ他国に通じている。ただ、その一方で幼い頃から共に過ごしたアトラスに、弟に感じるような親近感を感じていた。父の愛情を妻であるアトラスの母に向けさるため、アトラスは父親の歓心を買おうと行動する。時にそれが乱暴な武人の姿を取ることがある。

 しかし、その仮面を取り払えば、アトラスという王子は無邪気な少年の心を持っていて、あの無垢なエリュティア姫とよく似合う。ザイラスはアトラスを無垢な少年のままエリュティアと娶せてやりたいと考えているのである。この時期にアトラスの素直な人格を知るのは、幼い頃から共に過ごしたザイラスと、偶然に彼の心に触れたリーミルだけだったに違いない。先日の面会の後、アトラスは素直に自分の無礼な態度に自己嫌悪を抱いているようだ。ただ、ここで側近のラヌガンたちにそそのかされれば、彼は再びつまらぬ見栄を張って武人の姿を装うに違いない。ザイラスはそれを避けるために、一時ラヌガンたちをアトラスから遠ざけておこうと考えたのである。しかし、意外なところでザイラスの危惧が的中した。

 

 将来の妻となるかもしれない女性がまもなく来訪する。自分の運命に関わる女性だという思いと、出会ったときに不躾な振る舞いをしてしまった罪悪感で落ち着かず、アトラスは控えの間に留まっておくことができずに、部屋の入り口をうろうろと歩き回っていた。奥の間に引き上げるラヌガンたちがアトラスと顔を合わせたのはそんな時だった。

「我らが王子ではないか。ここに居られたのか」

「おおっ」

 頷くように応じたアトラスに、ラヌガンと同じ侍従のテウススが茶化すように言った。

「我らが王子が、王妃となる娘御を手懐づける様子、とくと拝見いたしましょう」

「その通り。我らが世代になっても、女どもに政治に口出しされるのはたまらぬ」

「女どもをてなづけるのは早いほうがよい」

 侍従たちは次々にそう言った。名指しはしないが、ルージ国の宮廷でアトラスの母リネをはじめとする女たちが、政治に口出しをする状況に辟易しているというのである。飢狼王とも称される勇猛なリダルが、気だての強い王妃の扱いに手を焼いているというのは、家臣や他国の者どもの知るところで、失笑を買ってもいる。それを密かに知るアトラスは未来の家臣に応えざるを得ない。

「何、女など力でねじ伏せればいいだけのこと」

 アトラスの言葉を聞いたラヌガンたちは口々に次の世代の王を褒めた。

「さすがは、我らが王子。期待していましょう」

 部屋に走り込んできた小者がアトラスに告げた。

「エリュティア様がお着きになりました」

 アトラスの目から素直な少年の心が消え、武勇を誇示する男の視線に変わっていた。



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