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(2)

 

 

 そいでもって都合良く何事もなく俺たちは地球へ着くのである。

「うわっおっ♪ 凄っごいながめ!!」

 上空から見降ろした都市と宇宙港は美事なものだった。

 白と白銀。

 直線と曲線。

 高い尖塔。

 幅広い緑地帯。

 宇宙港構内の造りも同様で、よっぽど趣味のいいやつが計画的に建設した世界だってわかる。

 こりゃ、よーーーっぽど金がかかってンだろうな…☆

 着陸目的地は南太平洋東部の旧スターエア島。

 現在は、『地球統合政府』の首都 兼 ”直接統治領” 。

 四方は青い青い海…。

「なんだ。携行食糧だの医薬品だの持たすから、どんなもの凄いジャングルに放り出されるかと思ってたのに。」

「科学だっ! 科学の粋だっ!!」

「ホント。きれいな街ねぇ。」

「それに地球の統一が完成しているなんて…。少しも存じませんでしたわ。
 時間の余裕があれば是非とも図書館へ寄りたいものですわね。」

「お? なんで図書館なんて行くの?」

「歴史の本があるじゃありません? どんな経過をへてどの位の時間と人々の努力の帰結として人類がかくも進歩しえたのか…本当に素晴らしい事ですわ。ね、磯原さん。」

「うん姫、まったくね。それにさ栗原、図書館行けばおまえらの好きな科学のご本もあるぜきっと。」

「お、おれも行くっ図書館っ」

「いやーねェ、みんなして。」

 ユミちゃんがわけもなく笑う。

 みんな少し興奮して、上気した頬をしていた。

 ヤニさんはキョトンとした表情で嘆息をつき、好はと云えばあいかわらず不機嫌な仏頂面で。



 入国手続きを済ませ、税関を通り抜け、MISS SHOT 受け取って別の場所に駐船し。

 何はともあれ、エンジンスタート。道路走るのだから切り換えは『ホバー』にして。

 俺はすっかりこのクォクって乗り物が気に入ってしまった。

 上機嫌。



 先頭はヤニさん。あっさりした銀の粋なクォクを見事に乗りこなす。

 あとはみんな抜きつ抜かれつ、快適なドライブ気分。

 暖かい風が髪や頬をなぶる。

 宇宙港はスターエアの北西部台地上にあった。ヤニさんは島の南半分を占める市街地のほうへと俺たちを引っぱって行く。

 平野との境の傾斜地があざやかな緑地帯…たぶん自然公園…になっていて、そこに遊ぶ人たちのはるか頭上を、まるで空を飛ぶかのように大地そのままの高さで、白い架橋が都市の尖塔群へと伸びていた。それを俺たちは突っ走って。

 まったく、みごと、とか綺麗、としか、俺には形容詞が見つけられないような街だった。

 細く高い建物のまわりには、ふわりとリボンの束をほぐして投げかけたように、自走路やエア・カー専用の強化クリスタル・チューブがとりどりの光をはじいて巻きついている。

 ビルの上から下まで並ぶ窓・窓・窓まど。

 無限に近い反射光の列。

 白と銀。

 上を見あげれば、南国の青い空。

 高層建築の向う側、いっそ人工的なほどに深い色合いの、海。

 水平線。

 陽光に輝く白い雲。

 これほど豊かげで、これほど洗練されて、これほど自然の光景と引きたてあって、美しく気品あふれる都市…

 ってのは、世界中探したって他にはないだろう。

 この時代の地上建築のことなんてまだ何も知りゃしないけど、勝手にひとり決め。

 幾つかある通路類のうちでも俺たちが走っているような剥きだしの高架道路ってのが一番数としては少ないようだった。

 それでも合流したり分離したり、超大型の荷物輸送用がほとんどの、車の流れを追い越し飛び越しして。



 だけど…



 ヤニさんの先導に従って、ぐるぐるぐるぐる、あちこちで大きなカーブを描きながらひたすら下って行くにつれて、だんだん様子が違って来てしまった。

 高い建物の銀の色はくすみ、白い色は薄汚れて。

 時代が違ってたってこれは一目でそれと知れる、暴走族の落書き。

 火事で破れたまま繕われていない幾つもの窓。

 その中にたむろしている虚ろな麻薬中毒患者たち…。

 もっと走って都市の南のはずれに近くなると、打ち捨てられた感じはかえって一種のふてぶてしさにとって代わった。

 黒と灰色と茶色。

 鈍い鉄色。

 見覚えがあるような古びてひび割れたコンクリート・ジャングル。

 下へ、南へと進むにつれて、より低いビル。

 俺たちの時代にさえ過去の遺物となりつつあった石造りの建造物が、傾きながらもかえって新しげに見えたりしている。

 俺たちが走っている所もいつの間にやらまともな道路じゃない。

 破れたアスファルトに慣れ親しんだ白線黄線。

 草が茫々として実を結んでいた。

 薄暗い。

 頭上をふり仰ぐと先程までの輝やかしい理想都市は確かにあって、蒼い空の下、黄金色の太陽を背丈いっぱい満喫しているんだ。

 だけどその光はここまで届かない。

 湿った空気が冷たい。

 片手で首のジッパーを上げる。

 それでもその街は廃墟なんかじゃないのだった。

 かえって人口密度で云えば ”上の方” の世界よりきっと高いんじゃないか。

 アスファルトとコンクリートの死骸の中で、からみつくツタ植物と駆けまわる子供たちとが、生命力を競いあっている。

 ガラスなんてものが存在していただろうことさえ疑わしくなる、四角い黒い窓には思い思いの汚いボロ布。

 エレベーター代わりに縄で荷物をつり上げる奴。

 それをチョン切って途中から掠め盗っていく手合い。

 これだけくたびれた街の中で水や食糧なんてものはどこから補給しているんだろう。

 とにかく人間達は生きていた。



 『地面』に着く。

 石畳の、ところどころにどでかい水たまりのある、かすかに潮の香りの混じる狭い通り。

 急に進路が平面になるので、軽い、めまい。

「ちょっと! なにすんのさあっ!!」

 俺たちのクォクは『ホバー』の切り換えで走っている。

 風圧に干しかけの洗濯物を飛ばされて太ったおばさんのあげる金切り声が、前哨灯の明かりのなかに浮かんで消えた。

  ”上” を見はるかせばいつの間にか、尖塔の先が夕焼け色に染まって輝いている。

 鮮やかな光彩。

 そうして ”下” はすでにすっかり蒼い黄昏のなか。

 

 

 

 

 


(3)


 …………キィッ。

 軽い異質音を残してヤニさんのクォクが停止した。

 ひらひら白い指が操縦盤の上を走りまわる。

 圧縮空気の噴出が停まり、ウイィ…と四輪が地面に降りてきた。

 みんな無言でそれにならう。

 ライト消して。エンジンの出力落として。

「おやおや。ハデな音たてて誰かと思えば、運び屋のヤニじゃないか。
 どうしたィ? 次に来るのはたしか二月後の筈だったろうが。」

「いぇね。急な仕事が入っちまいましてネ。」

 ヤニさん、さらりとした動作でクォクから飛び降りる。

 薄汚れた昏い小路に銀と白の艶やかなロングドレスが場違い…だけど最高にここの雰囲気に溶けこんでいるような気もして。

 のったり現れて声をかけてきたのは肉づきのいい、がっしりした大男だった。片方の脚が義足だ。

 陽に焼けて、ちょっと赤ら顔でバカでかいエプロンをかけて、 "酒場のおやじ" と云うには少々たくましすぎるようだけど、ま、そうなんでしょう。

 彼がその大きな体でふさいでいる戸口のむこうでは、明々と灯がともり、何かを料理する、腹の虫の鳴きそうな匂い。湿った温かさ。

「ほっほう。ほう。」

 後続の俺たちに目をとめて、大男は威勢のいいフクロウのような声をあげた。

「火喰い竜のヤニ、生きた荷たァ景気がいいじゃねェか。どこの坊ンに嬢をかどわかして来たィ?」

「よして下さいョ、人聞きの悪い。このヤニ・シュゼンジシブ・シュゼンジシカ、ヤバい仕事に手出しはしても、ひとさまの親ァ泣かすようなケチな女じゃありゃしませんョ。

 今回はあたしはただの案内人でね。」

「ほーお。天下のおヤニさまに例のもうけ話をフイにさせてまでたァ、奈辺のおかたの依頼仕事だェ。是非に一口かまして貰いてェもんだ。」

「ほとにもう。あんたは荒仕事からは足ィ洗ったんじゃないンですかぇ、JG(Jack Gold)の旦那。」

「はァて。誰が洗ったって? チョン切った覚えならあるが…」

 2人して笑いだす。

 ヤニさんは艶っぽくも陽気に、JGは豪放、の一語。

「ともあれ部屋をお願いしますョ。幾晩になるかはそちらの旦那がたのお気持ち次第ってェわけですがね。」

「おぉよ。お安い御用さ。個室にするかね。」

「そうですねェ。坊ちゃん嬢ちゃん育ちばかりで長旅をしようってですから、贅沢癖は早めに捨てさしといた方がいいかも解らない。やっぱガレージにしますサ。」



 ガレージ… 案内されたそこは、文字通りの車庫。

 赤さびシャッターに素打ちセメントの床と壁。

 梁がむきだしたままの天井。裸電球。

 シャッターのほかに奥と、入ってすぐの所に小さな鉄扉がある。

 窓はない。

 クォク7台をひき入れてしまうと奥に10畳くらいの空間が残った。

 ぎしぎしシャッター降ろして。

「毛皮これで足りるだかね」

 マオとかいうtyっとピントのずれた男の子が何度かにわけて運んで来てくれる。それをジュウタンみたいに床に広げると、ふかふか毛足が長いので十分敷布団のかわりになった。

 クォクの荷台から毛布サイズの薄い断熱布もち出して、着替えの入っている袋は枕にするらしい。

「………なんか、修学旅行だな~☆」

 手慣れたヤニさんの指図に従いながら誰ともなくそんな風に云いだして、みんなドッと笑った。

(ちなみにヤニさんには "シューガクリョコー" という単語の意味が通じなかった。今この時代には無い習慣なのか、それとも。

 どうもヤニさん、日本語はとても堪能だけど、それが母国語…もしくは子供のころ、 "家で" 話していた言葉…てわけじゃないみたいだなぁ。

 そう云えばアルヤさんやらミネルバ公女、ムーンIIの人達にも、そんな感じはあった…。)

「様子はどうだぇ」

 J.G.の旦那が義足を軽快に鳴らしてのぞきに来た。

「どうもねェ。面白がられちまってますよ。」

 ヤニさんが冗談まじりに嘆息する。

「そろそろ店ァたて混んでくる時間だからな。メシ喰うなら早めにせいや。」

「その前にあたしァおかみさんの方へ伺わして貰いますサ。

 具合はどうなです? アステロイドのほうでいい薬を手に入れて来たンですけどねェ」

 そいつァ有り難てぇ、とかなんとか彼らは勝手に出て行こうとする。

「…、あァそうだ。」

 ヒョイとヤニさんは小首をかしげるようにして振り返った。

「そっちのドアから出て階段を降りて行くと、酒場ですよ。ま、おゼゼとウデがあれば、何でも出てきますサ。酒も料理も…女も、男も、情報も。…ね」

 パタン。

 色っぽい後ろ姿を隠して鉄の扉が閉まる。

「お、メシ喰いに行こーぜっ。」

 いとも嬉しそうな顔をして無邪気に栗原坊やが言った。

 

 

 

 

 

(参照したければ資料)

http://85358.diarynote.jp/201611092121581416/

(3)+(4)。


(4)

 

 

 言われた通り細い階段を下って行くと、調理場を見おろすような感じで脇を抜けて、酒場の内部の中2室、て風な木製の手すりのバルコニーへ出た。

 ………酒場。

 もろにそうとしか言い様のない雑駁な雰囲気。

 足下の広い部屋の中はいずれも一癖もふたくせもありそうな、胡散臭い野郎どもで一杯だ。

 無法者。アウトロウ。

 古い西部劇なんかでおなじみの、むくつけき、荒くれの、野生の男達。

「おい好、ヤバいんじゃない? 女の子たちは部屋へ置いてくるべきだったよ。」

 美少女2人、連れて入るにはかなり不安な場所だ。ヤニさんみたく女だてらに荒海渡ってるとか、専門の、え~、「商売」にしている手合いならいざ知らず。

「…それを言うならてめェもな。」

 好がボソリと、ニヤリと、呟き返した。

 一瞬、意味の掴めなかった俺は、…ぇえい、くそ。

 ニラんでやるッ!



 1階(地上からの高さで云えば地下2~3階くらい?)へ降りて行くあいだに、俺たちは案の定、部屋じゅうの人間達の好奇心のまとになってしまっていた。

 大抵の連中はチラッと見上げた程度で「なんだガキか」て顔で自分の話の方へと戻って行くんだ。その次に多いのは、ゆかり姫やユミちゃんや、腹の立つことにしっかり俺も…それに栗原の…顔かたちを見て、あからさまに下卑た笑いをもらす。

 そして少数の、本当にものを観る力を備えた奴らだけが、俺たちの目立たないデザインだけどとてつもなく上物のスペーススーツだとか、裏口から入って来て物慣れない様子をしている事だとかを即座に視てとって、純粋に興味を覚えたらしかった。

 何喰わぬ態度でブラブラ階段を降りて行きながら、好が、横目でその最後に残った連中を物色しているらしいのに、俺は気がついた。

 階下につき、ちょうど空いていた一画の、目立つでもなく、ことさらに身を隠すでもない、当たり前のテーブルに腰を落ちつける。

「…………喰いモンをくれ。」

「は?」

 好が無愛想に云ってそれきり考え事にふけってしまうので、オーダー取りに来た坊や(10歳そこそこくらいだぜ、これが。労働法違反だよ~~~)が、また客に虐められるのか、と、怯えきった野良仔猫のような瞳をした。

 ぁあったく好ときたら! かわいそうじゃないかよっ!

 と、云っても、この時代、地上の人間がどんなもん喰ってんのか、俺にも判らない。

「あ、えとね。俺はスパゲティー。こいつはカレー、多分。うんと辛いやつ。ユミちゃん何にする? シチュー? グラタン?」

「んーっとねぇ、」

 ありがたいことに人類の食生活ってそう変わるもんでもないようで。坊や、ほっとした顔でさらさらメモってった。

 ゆかり姫はスープとナントカ魚、栗原、「ビフテキ!」(それしか知らないでやんの)。ひろと変輩ラーメン注文して、これはさすがに無いらしかった。

「あれ? アルコホル俺ら頼まないぜ。」

「旦那さんからです。お客さん達ヤニの姐さんの案内なんですってね。」

 瘠せこけの男の子が嬉しそうに笑う。

 ヤニ、の名前を聞きつけて、自分の席を立ってこっちへ来ようとしていた男…さっき好がチェックしていた1人、たぶん情報屋かなにか…が、オヤッてな顔をした。

 

 

 

 

 


(5)

 


 ぎぃっ。バタン。

 どかどかどか…。

 派手な音をたてて、何か場違いな一行が踏み入って来た。

「酒だ酒だァい!」

「オラ。席ァねェのかよ、空席はァ」

「ィよーォ姐ちゃんロッぽいよォっ!」

 下卑た日本語。あきらかにそうとう酔っぱらっている。

「…離シテ下サイ! オ願イシマス!」

 甲高い、細い、どことなく悲痛な声。

 7~8人の男達の後ろから、引きづられるようにして貧しい服装の少女が連れて来られていた。

 やりとりを聞いていると、急ぎの用のあるその子が粗相をして、軍属らしい一行のエライさんに泥をハネちまったらしい。

 神聖なる軍服がどォの、やれクリーニング代を払えの、金が無いなら酒の相手をしろの、滅茶苦茶からんでいる。

 可哀想に、女の子は震え声で、行カセテクダサイとしか繰り返せない。

「 ! ヤロォッ」

 俺が我慢しきれなくなってフォーク放り出そうとした時だった。好の手がぐっと肩にかかって俺を椅子へ引き戻す。

「見な。」

 自分はしっかりスプーン掴んでカレーをしゃくいこみながら、アゴであらぬほうを指した。

 部屋のすみの薄暗がりで白髪の老人がひとり、立ち上がっていた。

 背は低いけれど、がっしりしている。

 ぼうと伸びた髪とヒゲに覆われて顔だちはよくは判らない。

 東洋人らしい。

 昏い、怒りに火のように光らせた両眼をして、軍服の男たちの狼藉ぶりを見ていた。

 のしり。と騒ぎの場へと歩みだす。

 その重い動きようと肩の肉の盛り上がり具合から、彼が一生を闘い続けてきた男だということは、なんとなく解った。

「…でも。好…」

 好はこの老人の腕前拝見のつもりなのか、それともそもそも痩せこけた女の子ひとりのために動いてやろうってほどの親切心は持ち合わせていないっていうのが本音なのか。

 ……放っとけ。

 目線でちらりと俺を牽制したなり、悠然と周囲を(俺を含めて)黙殺しきり、食べ続けている。

 俺は女の子の哀しげな声を聞きながら気が気じゃなかった。なんてったって現われ出た正義の味方は御老体だし、敵方は8人はいる。

「あ? なんだこのジイサンは。」

 軍服のひとりがようやく老人の登場に気がついた、と思った瞬間、小柄な体が嘘のように素早く動いて、2人までがその場に崩折れかかっていた。

「 ! きさまっ!!」

 残りの連中がざわっと気色ばむ。

 それへ、

「お前たちはそれでも日本人なのかっ!!」

 どこからと思うほどの苦しげな響きを帯びた大音声。

 老人の後ろ姿は、本当に怒りと悲しみと、って感じでうち震えて見えた。

 …日本人… …え…?!

 店の中の客たちの喧騒は一旦ぴたりと停止したようで、3秒後には前にも増してひどいものになっていた。

 またかという顔ですんなり元の話に戻ってしまうやつ。

 老人 対 軍服で、勝負を賭けはじめるやから。

 無意味なヤジ。

 老人はすでに残りの軍服たちをも叩き伏せるべく、闘いはじめていた。

 好が止めるヒマを持たせず、ゆかり姫が素早く席をたって部屋の他のすみへ走って行く。

「 磯原さん。」

「ん。OK。」

 彼女が取って来たのは丈夫そうな軽金属の掃除道具だった。

 2本。

 少しサビが浮いてるけれど十分に使える。

 1本を俺に手渡して、姫は下段に構えた。

「ユミちゃん。あの子、俺たちの部屋のほうから抜けさして逃がしてあげてよ。」

「はい。キヨくん。」

 三ツ編みをひるがえして駆け出して行く。

 頼もしい親小鳥のように、乱闘場所は上手に迂回して。

 椅子を蹴る。

 栗原も立ち上がった。

 ひろと先輩はチラとゆかり姫と好を見比べて、座して待つの体勢。

 好はといえばしっかりカレーライスをたいらげて、得体の知れないアルコールをさも旨そうに口に運んでいやがる…。

 も、勝手にしろってんだ。

「……行くよ。」

「ええ。」

 俺たちがてんでに打って入ろうとした時だ。

 白髪の老人にふっ飛ばされた奴が勢い余ってこっちのテーブルにまでよろめいて来て、あららと見送っている間に好の椅子にぶつかって止まった。

 よたよたと立ち上がってまた殴り合いに行きかける襟首を、好の手がぐいと捉えて引き倒す。

「 待ちな。」

「ぅ、うわ? なんだお前は。」

「酒がこぼれた。行くなら弁償してからにして貰おうか。」

「…な、なんだとこの小僧ーーっ!」

 面白いね、このヘータイさん。

 ガンつけられてるのが理解できたとたん、元気におなりで。

「きさま我々が誰か解って云ってんだろうな。」

 歯を剥きだして嗤う。迫力………あまりねェな。

 やはり好と違って、元の顔がよくないからでせうか…

「知ってたら多分こんな真似はしないんだろうがな。」

 問答無用。好の脚が掛け金を外された狼罠のバネのように跳ね上がったかと思うと、情け容赦なく男は蹴り斃されてぶっ飛んでいった。

 あ~あ、あ。

 近所づきあいは大事にしなけりゃいけませんよ、好一クン。

 向う3軒のテーブルもろに巻き添え喰らったじゃないか…。

 …それにしてもまぁ無雑作に、腰おろしたままの姿勢で、どっからあれだけのパワーが出てくるんだ…??

「磯原さん! うしろをっ!」

「ぉおっとっ!」

 仲間がやられたのを見て他の軍服が突っかかって来るのを、危ういところで振り向きざまに薙ぎ倒した。

「サンキュ、姫っ」

 瘠せた女の子はユミちゃんに連れられて階段かけ上がるところ。

 しつこく追いかけようとする奴らに御老体が喰い下がっているんだけれど、劣勢。

「コノヤロッ」

 短気の栗原が跳びこむ。俺もゆかり姫も負けてはいない。

 形勢逆転。

 姫の勇ましい気合の声がまわりのカボチャ畑には恰好の見世物になってしまっている気もして、すこし腹も立つけど、今はそんな事に構っている時じゃない。

 ぶちのめされてもシツコク行き返ってくるゾンビみたいな奴らだ。

 うっかりするとすでにノビたと思ってる相手から足すくわれかねないんだぜっ★

「えぇい、このアホ離せよっ!」

 まこちにたくましい。

 それでも気力勝ちって感じで、あとちょっとってところまで行った。

 と、何か悪い予感が、脳の内側ではじけて…

「………危な…!!」

 自分でもなんだか判らないうちに体が動いて、御老体を突き飛ばそうとしていた。

 ビ、イッ。

 鈍い音が変に途切れて聞こえた。

 俺のかたわらで老人の体が沈みこむのと、好がいちはやく撃った男の銃を蹴り飛ばすのとが、ほぼ同時だ。

 くるくると弧を描いて重い銃把が奴の手に収まる。

 老人は腹の傷を押さえてかろうじて立っていた。

 ピタリ。

 好が敵方のボスの胸に正確に照準を定め。

(( 撃つ。))

 俺はびくっとして目を閉じた。

 部屋の中は急に静かだ。

「そこまでにしてもらおう。」

 けれど野太い堂々とした声。

 目を開けると、 "J.G.の旦那" と…すらりとその脇にひかえるヤニさんがいた。

「皇国軍のエライさんがた、酒場の喧嘩に銃器はご法度だ。まさか "裏" のルールも知らねえで地獄横丁に出入りしているとは言わせねェ。

 この店の中は、わしの国だ。法度破りには出て行ってもらおうか。」

「なにキサマッ!」

 見るからに若いのって感じのニキビ面が腰に手をかける。

 瞬間速くヤニさんの白い腕が一閃して。

「う、うわっ!」

 小型の衝撃銃だ。

 縫い付けられたみたいに動かなくなってしまうモノだてェのは、俺も月面で経験済み。

「室内でアブナイおもちゃを振りまわしちゃいけませんよて云ってるンですョ坊や。…近頃の小学校じゃ、大人の云うことは聞くもんですって教えないのかしらねェ?」

「…く。」

 あぁ、あ。子供扱いはひどい。

「よせ。帰るぞ。」

「し、しかし…」

 しぶしぶ退散。

 やーいザマを見ろっ♪

 唐突に光がはしって俺のささえている老人がガクンと揺れた。

「 わっ!! お、おじーさんっっ!」

 新たな傷口から血が流れだすのも待たず、好の長い腕が伸びて、一射、二射。

 正確な射撃を繰り出す。

 ぎゃっとか叫んで軍服たちは転がり出て行った。

 ボスの両肩に、しっかり、穴。

 ふん同情してやらんもんね! しかし………痛そ。


 ゆかり姫が駆け寄ってきてぱっと膝をついた。

「おじいさん、大丈夫ですかっ!?」

「う。……急所は外れている。と思…」

「無理はなさらないで下さい。動かないで!」


 
 J.G.はカチャリと義足を鳴らして好に向きなおっていた。

 好いわく、

「目には目を歯には歯を。咎めを受ける筋合いはねェぜ。」

 双方ニヤっと笑ってみせたりして、了解のサイン。

「気に入ったぜ若いの。しかしちっとマズイ事になったな。」

「悪いが話は後にしてくれ。栗原!」

「お?」

「会田を手伝ってその爺さんをガレージへ運べ。ユミが何とかすんだろう。

 竹中、喰い終わったなら戻るぞ。」

「あいよ。」

 つ、つおい。ひろと先輩ずっと食べてたのっ!?…

「…目には目を、てェよりも左の頬を打たれたら両頬打ち返せの気がする。」

 俺だけ無視された腹いせに半畳入れたら睨まれた。

 

 

 

 

 

(参照したければ資料)

http://85358.diarynote.jp/201611101758587017/

『俺と好』1 第3章 1.俺たちは無鉄砲のかたまり。 (5)+(6)


(6)

 

 後ろではJ.G.が酒場の主人らしく、騒がせてすまねェな、気分直しに一杯奢るから景気よくやってくれ、てなことを云っている。

 それからヤニさんと一緒に俺たちについて来る気配。


「こ、これだけの傷になるとあたしの手に負えるかどうか… よかった。出血の割には浅傷だわ。」

 ガレージへ帰るとユミちゃんが心持ち蒼い顔しながら、それでも手早く怪我人の服を脱がせにかかっている。

「ゆかり先輩、あたしのクォクから医療キット外して来て下さい。マオ君、悪いけどお湯と、シーツか何か清潔な布たくさん持って来てくれない?」

 下働きの子をもう懐かせたらしい。

「あの女の子は?」

「さっき出て行ったわ。時間までに薬を届けないとお給金もらえないんですって。」

「……可哀想に。間に合えばよいけれど…」

「期待外れだったね、この街。」

「ん。…」

 ぅ、うわっ。暗いっっ

「若いの。さっきの話だがな。」

 J.G.が部屋に入るでもなく戸口をふさぐ。

「さっきの愚連隊どものボスな、階級はたいしたこたないが、ここの司令官の弟だ。」

 え?

「………ふん。ンなこったろうと思ったぜ。で? あとどのくらいある?」

「指揮系統がワカメだからな。ま、小一時間てところか。」

「十分だ。」

「おおよ。頑張んな。」

 J.G.退場。

「おーい何の話なんだよ好っ!」

「ユミ、30分でそいつの治療終えろ。動かすからな。きつく縛っておけよ。」

「………あのね。傷口は脚や腕じゃないのよお兄ちゃん。」

「血が止まらねぇなら死ぬまでだ。」

「、わかったわ。」

「この御方をお連れするおつもりですの杉谷さん?」

「先に背負いこんだのは誰だ?」

 冷たい眼。

 姫がぐっと詰まった顔で負けじと眉をひそめる。

 俺はアセる。

「なっ、仲間うちで喧嘩してっ時じゃないだろっ好っ★」

 たく。もー!

 奴がくるりと向き直る。

「清。竹中。来い。栗原はここで番犬やってろ。」

「わん。なんちゃって。」

「どっこ行く気だよおいっ!」

 すたすた歩ってっちまうのを追いかけてまた地下への階段降りて酒場にとって返して。

 途中でぼそっと好が云った。

「おまえなまるで役に立たねェな。何の為にひとより優れた能力もって生まれて来てるってんだボケ。さっさとコントロール覚えろ。」

 何の為に………つったって、………何も欲しくて。

「う。ごめん。」

 もう不機嫌の好には謝るっきゃない。

 に、しても、ひろと先輩もいる所でンな話する事ないじゃないかよっ!

 そりゃ、これくらいの会話で意味判っちゃう筈もないとは思うけど、でも、それにしてもやっぱり。………う~~~…。

 俺たちの話が聞こえたのかどうか、先輩は先に立ってほこほこ歩いて行った。



 例によって才能としか云いようのない手際の良さで好は情報屋を見つけ出し。

 こっちの身元や地球に来た目的はうっかりバラさずに済むようにと、奴ひとりが質問係。

 話きいてて俺はウンザリしてしまった。

 早い話が宇宙港ついた時に無邪気に喜んでた ”地球の統一” なんて話はハナから存在しなかったのだ。

 名のみの『統一』政府は実はその首都たるスターエア島しか領有していない。

 何で南太平洋のちっぽけな島が地球代表なんて事になっているのか?

 解らないけど結局この統一政府は国連…それも連合というよりは国際「連盟」…に毛が生えた程度の組織に過ぎなかったらしかった。

 ただ、アルテミス姫の父上が宗主だとかいう、 ”宇宙植民者連合” (コロニスツ)が、各コロニーの地球上の母国からの経済的独立を宣言・実行して以来、この国は対宇宙商取引の唯一の地球側窓口としての役割を果たしてはいる。

 地表と宇宙空間…つまり大気圏の離脱・突入の正式航路は、事実上、Point.P~スターエア間に限られているのだ。

 だから商業と交通に関してだけならば、中立国家だった ”統一政府” は、確かに地球を代表しているとも言えた。

 で、地球⇔宇宙空間の全輸出入を一手に引き受ける貿易都市ともなれば、そこに落とされる富も天文学的な額にのぼり。けれどその割にはスターエアは軍事的に弱すぎる都市だったらしい。

 「この時代」では『環太平洋皇国』と名乗っている日本…皇国軍と呼ばれている…が、つい最近、強大な武力を背景として、「比較的」平和裡に「同盟」を結び。

 ようするに軍事的援助と銘打って乗りこんで来た駐留軍の司令官が、どーゆーわけだかスターエアの司法・行政面にまで強い発言権を持ってしまった。って事だった。

 そして話は俺たちの喧嘩へ戻る。

 ぶん殴られた一行の側のボス。御丁寧にも好に両肩ぶち抜かれたバカが、

 …なんと現司令官の弟だったのだ。

 デキの悪いぶん兄貴からは可愛いがられている。

 ……………………っっ。

 これでよーはっと好の「こんな真似はしないんだろうがな。」の意味が俺にも解った。

 冷や汗てんてん。

 さて、こうなったら三十六計逃げるっきゃないんだけど。

 こういう公私混同な捕り物の時に皇国軍がよく張る非常線の位置やその抜け道を聞き出し、その他の情報や数枚の地図を手に入れてガレージへ戻ると、ちょうどユミちゃんが老人の手当を終え、ゆかり姫は断熱布やなんかをそれぞれのクォクに片づけているところだった。

「それで? どうなさるおつもりですの杉谷さん。」

 俺がひと通りのことを説明すると、少し冷たいような声で姫は云った。

「逃げるさ。」

 ごくあっさり答える好。

 腕くんで。ふてぶてしく壁に寄りかかって。

「どォやって?」

 むしろ余裕たっぷりお手並み拝見、さあどうぞ好きにやっておくンなさい…とばかりにヤニさんが頬笑んだ。

 ぅう。色っぽいっ!

 ………

 好はしばらくの間ひとりで地図を広げていたが、やがて、

「ヤニ。ちょっと来てくれ。」

「はいな。」

 2人で作戦を検討しはじめた。

「そおですねェ、酒場の出口が地下第3層。軍司令部が区画I-39の地上237層。そこまで辿り着くのに早くて約40分。司令官が話を聞いて怒り狂い、何がなんでも捕えろ…と、喚きだすのに、ま、5分として。

 バラバラな指揮系統をくぐり抜けて末端が実際に動き出してここへやって来るのは… 今から15分くらいってとこでしょうかねェ。
 非常線のほうはちょうど敷き始めた位のところですサ。」

「ふん。」

 好はしばらく目を閉じて考えこみ。

「よし。じゃ、二手に別れる。」

 さーあ。これからが大変なんだ。ヤツの喧嘩ってのは!

「ユミ、そのじいさんをおまえのクォクにくくりつけろ。ヤニ、このルート解るか。よし。じゃやってくれ。念の為に会田もつける。宙港まで一直線だ。」

「ちょいとキツイですが…まァ女3人ともなれば、万が一の時にも誤魔化しやすいでしょうさ。

 それで? 何処で落ち合います?」

 好は地図の一点を無雑作に指さした。

「ここだ。都市区画I-39棟高層建築の屋上まで、2時間以内に来い。」

 俺は思わずコケそうになった。

「こーうっ! じょおっだんっっ!」

「…じゃありゃしませんよ杉谷の旦那ッ!」

 示された一点とは… つまり、当の皇国軍司令部。そのものだった…。









(※「な」=「のは」)。



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